100 anni di vittorie

General Motors raggiunge una pietra miliare nelle corse

Vedi tutte le 7 fotoLarry JewettphotographerGlen GrissomphotographerThe Stock Car Racing and Circle Track ArchivesphotographerMar 14, 2003

È sempre interessante imbarcarsi nella caccia al tesoro che è una retrospettiva storica. Si ha un’idea di ciò che si sta cercando, ma non si sa mai cos’altro si può trovare lungo la strada. È una miniera d’oro per i curiosi che possono trovare informazioni poco conosciute da utilizzare nella prossima festa post-gara.

La storia delle corse della General Motors arriva presto al prossimo secolo. Sarebbe ridicolo suggerire di poter fornire un pezzo di storia completo nelle relativamente poche pagine che possiamo dedicare all’argomento. Non ci sarà una mossa così sconsiderata, ma nel prossimo futuro speriamo di poter approfondire alcuni degli eventi e delle persone significative di GM, soprattutto quelle che sono state attive dal dopoguerra ad oggi. Si tratta sicuramente di un progetto ambizioso, e non sarà possibile senza l’aiuto di alcune persone chiave all’interno della struttura aziendale di GM. Le basi sono state gettate mentre mettiamo queste parole sulla carta.

L’inizio

In realtà, il coinvolgimento della General Motors nelle corse è iniziato prima che ci fosse la General Motors. La sua storia risale al 1903 e le testimonianze storiche ci portano sulla costa atlantica della Florida, vicino a Daytona. La spiaggia sarebbe il terreno di prova. Alexander Winton, un pilota la cui pretesa di fama a quel punto fu una sconfitta per mano di Henry Ford nel 1901, incontrò Ransom E. Olds, proprietario della Olds Motor Works Company del Michigan. Per questo concorso Olds offrì una macchina che chiamò “The Pirate”. Il Pirata, con W.T. Thomas ai comandi, corse il “Bullet” di Winton e l’evento fu chiamato un pareggio. In seguito, il Pirate avrebbe stabilito un record di velocità a terra di 54,38 miglia orarie a Ormond Beach, in Florida. La macchina fu portata a nord di un evento prodotto dall’Auto Club di Siracusa, New York. Con Dan Wurgis alla guida, il Pirata stabilì un record di velocità su terra per una distanza di 5 miglia. Coprì il percorso in 5:49, una velocità media di 52 miglia all’ora, il 12 settembre 1903. Mantenne il record per le auto che pesavano meno di 1.200 libbre.

L’auto ha utilizzato il simbolico “cruscotto curvo” della linea di produzione di Olds. La General Motors è stata organizzata da Billy Durant, che ha fondato l’azienda nonostante la sua percepita avversione per l’automobile. Era un uomo da carrozza, che si era fatto strada nella vita attraverso la Durant-Dort Carriage Company, producendo 150.000 veicoli all’anno nel 1890. Nel 1904, dopo che la Buick Manufacturing Company aveva attraversato numerose lotte, un dirigente della Buick chiese aiuto alla Durant. Colpito dalla capacità dell’auto di scalare una collina, Durant divenne presidente della Buick.

Il nome Buick deriva dall’immigrato scozzese David Dunbar Buick, che ha fatto fortuna nel settore idraulico. Era un imbroglione, e la sua ossessione per i motori lo portò a una seconda carriera. Tuttavia, il suo acume per gli affari era inferiore agli standard, il che aprì la porta a Durant.

Durant è stato presidente della Buick fino al 1908. A quel tempo, c’era un certo movimento per cercare di fondere i migliori produttori di auto. Il 16 settembre 1908, Durant incorporò la General Motors del New Jersey con un capitale di 2.000 dollari e ne distribuì il denaro in 12 milioni di dollari in 12 giorni. Con il sostegno monetario in atto, Durant acquistò prima la Buick. Sei settimane dopo, la Oldsmobile fu aggiunta all’ovile. La Cadillac, la società fondata da Henry Leland, è arrivata dopo. Durant acquisì anche la partecipazione di maggioranza, poi la completa partecipazione nella Oakland Company, poi denominata Pontiac. La General Motors aveva diversi attori importanti nel suo gruppo.

Nel giro di due anni, Durant ha perso il controllo di GM, ma è rimasta nell’industria automobilistica. Una delle sue imprese fu la fondazione della Chevrolet Motor Company con l’appassionato di performance Louis Chevrolet. Tornò al potere alla General Motors nel 1915, portando la Chevrolet Motor Company con sé nel gruppo GM. Durant fu costretto ad uscire di nuovo cinque anni dopo e non ha mai ripreso il potere.

Le corse hanno continuato a svolgere un ruolo nella crescita delle singole aziende e nella reputazione complessiva della casa automobilistica. Una Cadillac ottenne una vittoria in una gara sanzionata dall’AAA a Portland, Oregon, nel 1909. Louis Chevrolet e Bob Burman si unirono per stabilire un record di velocità sulla Indianapolis Motor Speedway, costruita di recente. Il loro viaggio a 105 miglia orarie è avvenuto in una Buick “Bug” nel 1910.

Giorni grigi per le corse

I tempi che cambiavano erano in serbo per gli appassionati di sport motoristici durante i ruggenti anni ’20, specialmente alla GM. Mentre le auto europee stavano stracciando le gare continentali all’estero, negli Stati Uniti la mentalità ha preso una piega un po’ diversa. Sotto la guida di Alfred Sloan, la General Motors guardava alla sua efficienza e gli sport motoristici non erano tra questi. Pochi possono sostenere che i suoi passi hanno certamente aumentato il successo dell’azienda nel suo complesso. Nel 1927, il Comitato Esecutivo della General Motors decise di vietare il coinvolgimento negli sport motoristici.

Per la General Motors è stato tranquillo per un paio di decenni. Naturalmente c’è stato anche un conflitto internazionale, la seconda guerra mondiale, che ha indirizzato i produttori nazionali verso operazioni di difesa e lontano dall’industria automobilistica. Quando il conflitto finì, tornò il senso dell’avventura e un rinnovamento nelle sfide offerte dalle corse.

Un nuovo inizio

Vicino al punto in cui Olds corse il Pirata nel 1903, ci fu una mossa a monte per migliorare le sanzioni di questo sport. L’istituzione della NASCAR alla fine degli anni ’40 ha contribuito ad accelerare il coinvolgimento della General Motors nelle grandi corse automobilistiche.

Nel febbraio 1949, la NASCAR sanzionò un triplo colpo di testa con Roadster, Auto sportive europee e Stockly Strictly. Benny Georgeson, alla guida di una Buick, raccolse la vittoria di Strictly Stock. La Strictly Stock, pur essendo una classe di compagni di classe in questo giorno, sarebbe diventata la divisione da headliner della NASCAR. Sulla spiaggia di Daytona, correndo un percorso di 4,15 miglia, Red Byron su una Olds del ’49 ha superato il collega Gober Sosebee a sei giri dal traguardo e ha segnato la prima vittoria a punti per i piloti della Olds.

Questi sforzi non ricevevano un sostegno formale da parte della fabbrica, ma l’azienda doveva prenderne atto. Byron avrebbe ottenuto due vittorie in sei partenze e sarebbe diventato il primo campione NASCAR. I piloti che utilizzano Oldsmobiles hanno vinto cinque delle otto gare. Di conseguenza, la Oldsmobile ha vinto il trofeo del Campionato Costruttori. Ora, qualcuno doveva prenderne atto.

Il successo continuò nel 1950. Oldsmobiles ha vinto 10 delle 19 gare in programma. La gara più grande fu la Southern 500 inaugurale a Darlington Raceway. L’evento ha dato il via a 75 vetture e più di 30 sono state iscritte alla General Motors.

Il successo è continuato per i prodotti GM, ma ben presto i concorrenti hanno iniziato ad entrare in azione in grande stile. Oldsmobiles vinse 20 delle 41 gare del 1951, poi il fondo cadde. Il dominio di Hudson iniziò sul serio e solo due piloti GM trovarono Victory Lane per un totale di tre gare. L’ascesa ricominciò nel 1953 con nove vittorie e poi Olds visitò Victory Lane 11 volte nel 1954.

L’idea di “Vinci la domenica, vendi il lunedì” era molto reale, visto che la popolarità di questo sport continuava a salire. La General Motors, attraverso la divisione Chevrolet, ha deciso di alzare la posta in gioco e ha fornito ad un team di piloti sostenuti dalla fabbrica le risorse per accelerare il tasso di successo. Naturalmente, anche altri produttori hanno avuto la stessa idea. La Chevy ottenne la sua prima vittoria NASCAR Grand National il 26 marzo 1955, in Columbia, South Carolina, quando Fonty Flock tornò a casa vincitore. La Buick ottenne una vittoria più tardi in quell’anno, quando Buck Baker prevalse sulla pista sterrata di Charlotte di 3/4 miglia.

Giorni grigi di ritorno

La Chevrolet aveva grandi speranze nel 1957. Con piloti come Buck Baker, Speedy Thompson, Jack Smith, Rex White e Frankie Schneider sul libro paga, il bacino dei talenti era molto ampio. Grazie agli sforzi di Ray Nichols in Indiana, Pontiac divenne un giocatore con Banjo Matthews e Cotton Owens al volante. Le Oldsmobiles sono state gestite dal duo indipendente di Lee Petty e Ralph Earnhardt.

Come Oldsmobile nel 1949, la prima vittoria di Pontiac è arrivata sulla spiaggia di Daytona. Cotton Owens ha fatto l’onore.

Ma il divertimento si è fermato tre mesi dopo. Durante la Virginia 500 a Martinsville, l’auto di Billy Myers si è schiantata tra la folla, ferendo gli spettatori, alcuni seriamente. L’incidente ha fatto notizia a livello nazionale. L’Associazione dei costruttori di automobili, già preoccupata per l’ossessione di avere più cavalli, ne aveva visti abbastanza. A giugno, il consiglio di amministrazione dell’organizzazione ha votato all’unanimità che l’industria non ha alcuna associazione con le corse automobilistiche. I piloti sostenuti dalla fabbrica sono improvvisamente diventati indipendenti.

Naturalmente, la tecnologia faceva ancora parte del quadro. I motori erano necessari per la propulsione delle autovetture e alcuni di essi erano facilmente adattabili ad applicazioni ad alte prestazioni. Il precursore dei motori Chevy a blocco grande era già in corso. Anche se ci sarebbero voluti molti anni prima che fosse ufficialmente riconosciuto, GM avrebbe avuto un ruolo chiave nello sviluppo di motori e tecnologia a supporto delle corse.

Il successo moderno

General Motors ha avuto successo nelle corse in tutto il mondo. Ad un certo punto, General Motors ha avuto il motore e/o l’auto da battere, sia che si trattasse di corse su pista corta su base settimanale, professionali, in linea retta, su pista ovale o su strada. C’è stato il dominio totale nella Winston Cup della NASCAR e la vittoria nella 500 miglia di Indianapolis. Ci sono state innumerevoli vittorie su pista corta e trionfi di drag racing. Le vittorie e i campionati accumulati negli ultimi 100 anni possono essere considerati la partenza. Con il ritorno dell’enfasi sulla competizione, GM e i suoi concorrenti continuano ad alzare gli standard per dimostrare più volte chi è il migliore.

La prima gara di 100 anni fa potrebbe essere finita con un pareggio, ma la General Motors non si è mai accontentata di un pareggio. Quando si tratta dell’eredità delle corse GM, si tratta di circa 100 anni di vittorie.

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