1954 Kaiser-Darrin Roadster

“Plastica”. È stata l’unica parola di consiglio data al neolaureato Dustin Hoffman nel famoso film omonimo. E la plastica era la chiave per la Kaiser-Darrin Roadster del 1954. Anni prima del film, le case automobilistiche avevano armeggiato con metodi per l’utilizzo di plastiche rinforzate nel design automobilistico. All’inizio del dopoguerra molti costruttori cercavano alternative all’acciaio, tra cui Kaiser-Frazer. La promessa della plastica attirò anche l’attenzione di importanti designer, tra cui il rinomato stilista Howard “olandese” Darrin.

Conosciuto per la creazione di design eleganti per i carrozzieri, Darrin ha lavorato come designer per il Kaiser fin dai primi giorni del dopoguerra. Dopo un po’ di tempo, Darrin è diventato frustrato dai compromessi che ne sono scaturiti quando i suoi progetti si sono scontrati con le priorità aziendali. Così, quando all’inizio del 1952 decise di creare una nuova auto sportiva, lo fece in segreto. Usando il suo tempo e il suo denaro, Darrin costruì – prima in argilla e poi in un prototipo in fibra di vetro ondulato – una sorprendente auto sportiva a due posti basata sul telaio del 100 pollici di Henry J.

Era lungo, basso e assolutamente unico nell’aspetto. Quando il modello era pronto, Darrin ha invitato Henry J. Kaiser a dare un’occhiata. Anche se il capo non era impressionato, sua moglie lo era, dichiarando che era “… la cosa più bella che abbia mai visto”. L’opinione della signora K ha portato avanti la giornata: la decisione è stata presa per costruire l’elegante biposto.

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I corpi sono stati forniti da Glasspar, un pioniere nell’uso della vetroresina per scafi di barche e kit car come la Woodill Wildfire. La produzione in linea di montaggio iniziò nel gennaio 1954 nello stabilimento di Kaiser’s Jackson, Michigan, riservato a progetti speciali. Prima di questo, per facilitare la produzione, nei prototipi erano state incorporate diverse modifiche: parabrezza in un pezzo unico invece che in due pezzi, parafanghi anteriori rialzati per portare i fari all’altezza di regolazione, un carburatore unico al posto del triplo dei carboidrati, cruscotto rivisto con spessori raggruppati davanti al guidatore, e coperchi separati per il bagagliaio e la parte superiore (invece di un pannello con cerniera posteriore).

Fortunatamente, le caratteristiche più distintive del design di Darrin sono rimaste intatte nelle versioni finali. Tra queste c’era l’esclusiva griglia “pursed-Ups” che uno stilista di K-F ha detto “sembrava volesse darti un bacio”. Sono state recuperate anche le porte scorrevoli brevettate da Darrin (nel 1946). Anche se una grande idea, non hanno mai funzionato troppo bene – tendevano ad attaccarsi e a tintinnare. È stato mantenuto anche l’ordinato top a tre posizioni (su, giù, o mezzo aperto) con ferri da stiro landau funzionali.

Purtroppo, l’entusiasmo della signora Kaiser per il Darrin non è stato condiviso dal grande pubblico. Al prezzo di 3.668 dollari, l’auto costava circa 150 dollari in più di una Corvette e quasi quanto una Cadillac. E anche se la Kaiser-Darrin era di alto stile, non era ad alte prestazioni – nonostante il basso peso di 2.175 libbre, 90 cavalli non erano sufficienti.

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Ancora più importante, il Darrin ha avuto la netta sfortuna di essere lanciato proprio mentre le fortune del Kaiser stavano calando. Mentre la vita scorreva via dalla società, lo stesso Darrin comprò circa 50 delle auto rimaste. Le rielaborò poi con la testa a F Willys F sovralimentata e persino con la potenza della Cadillac V-8. Queste Kaiser-Darrin, più potenti, erano le ultime di una serie di sole 435 unità.

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