1960-1963 Cometa Mercurio

Forse è stata solo una coincidenza di tempismo, ma forse la Lincoln-Mercury Division della Ford Motor Company sperava che un po’ di “fortuna degli irlandesi” avrebbe avuto la meglio quando ha introdotto la sua prima auto compatta – la Mercury Comet del 1960 – il giorno di San Patrizio, nel 1960.

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The 1962 Mercury Comet Custom 4-door wagon cost ,526.

Un carro a 4 porte Mercury Comet Custom del 1962 a 4 porte costava 2.526,
$2.526.
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A Dearborn c’era una certa apprensione per i nuovi prodotti, soprattutto a Lincoln-Mercury; dopotutto, la divisione si stava ancora leccando le ferite e ripuliva il disordine lasciato dalla Edsel, che era stata interrotta il novembre precedente.

Anche allora, ci sono stati alcuni importanti cambiamenti di leadership all’interno dell’azienda, il tutto mentre si cercava di ottenere un profitto con alcuni Mercury e Lincoln dallo stile piuttosto stravagante che si trovavano in difficoltà sul mercato.

Per capire meglio dove si trovava la Divisione Lincoln-Mercury all’inizio del 1960, bisogna guardare alla metà degli anni Cinquanta. A un decennio di distanza dalla fine della seconda guerra mondiale, l’America era il leader industriale mondiale, compreso un segmento automobilistico in forte espansione.

Nel frattempo, nel boom del dopoguerra si stava ripristinando la devastata forza industriale dell’Europa. Le case automobilistiche europee esportavano una gamma crescente di veicoli, dalle potenti auto sportive alle piccole e frugali “auto economiche”, molto diverse dai grandi, appariscenti e potenti posti di lavoro provenienti dalle fabbriche statunitensi.

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1947-1948 Frazer Manhattan

Da quando ha preso le redini dell’azienda del nonno, Henry Ford II aveva puntato l’azienda di famiglia per competere direttamente con il leader del mercato General Motors. Nel 1955, Ford si è suddivisa in cinque diverse divisioni automobilistiche, proprio come GM.

Secondo un piano creato da Francis C. “Jack” Reith e sostenuto da Lewis D. Crusoe, vice presidente Ford per le operazioni di auto e camion, ci sarebbero state divisioni distinte per Ford, Mercury e Lincoln, più una nuova Divisione Continental e un gruppo Special Products che avrebbe dato vita alla Edsel.

Come ricompensa per la sua grande idea, Reith, un membro del management team “Whiz Kids” che Henry Ford II assunse subito dopo la guerra, fu incaricato di dirigere la divisione Mercury. Si mise subito al lavoro per rendere il marchio il più unico possibile. Per il 1957 fu prodotta una Mercury completamente nuova, con uno stile futuristico.

Tuttavia, il piano di Reith cominciò presto a sgretolarsi. Tanto per cominciare, nel luglio 1956, la Divisione Continentale – creatrice dell’ultralusso a basso volume Continental Mark II – fu assorbita dalla Divisione Lincoln. Poi, in mezzo alle vendite del nuovissimo Mercury, il colpo finale per la Reith arrivò alla fine dell’agosto 1957, quando Mercury si riunì alla Lincoln in un’unica divisione. Reith era senza lavoro, così come Ben Mills, che aveva diretto la Lincoln; entrambi furono rimpiazzati da James J. Nance, defunto della Studebaker-Packard in difficoltà.

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1965-1966 Cadillac Eldorado Biarritz

A pochi giorni dal risposo Lincoln-Mercury, Edsel ha fatto il suo ingresso sul mercato. Nonostante la grande fanfara, le sue vendite furono immediatamente deludenti, e a metà gennaio 1958 anche la malata Edsel fu incorporata nell’operazione Lincoln-Mercury. Il risultato fu la divisione Mercury-Edsel-Lincoln.

Durante la “Recessione Eisenhower”, iniziata alla fine del 1957 e proseguita fino al 1958, una delle poche storie di successo del settore automobilistico è stata l’aumento delle vendite di auto importate. Mentre l’anno del modello 1958 vedrebbe la produzione nazionale complessiva diminuire di oltre il 30% rispetto all’anno precedente, le vendite all’importazione hanno registrato un aumento del 66%. (Alcune delle importazioni erano Ford Ford britanniche e tedesche vendute dai concessionari della Ford Motor Company).

Alla fine del 1957, la Ford aveva iniziato a lavorare su una nuova piccola auto di produzione nazionale, ma ora era a pieno regime. Quando si sparse la voce che la Falcon era all’orizzonte, i concessionari della Mercury-Edsel-Lincoln iniziarono a chiedere a gran voce che qualcosa di simile venisse venduto.

All’inizio dell’inverno 1958, si è stabilito che una compatta poteva effettivamente sostenere le vendite di Mercurio. Ma sarebbe volata? Con alcuni che già cominciavano a leggere la scritta sul muro che la Edsel non si adattava alle auto di medio prezzo, i suoi obiettivi di marketing furono rinnovati. Per il 1959, l’Edsel fu pubblicizzata come “appena al di sopra delle tre a basso prezzo”. Con questo nuovo angolo di economia di lusso, sembrava logico dare alla Edsel uno spin-off Falcon.

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1955-1957 GMC Suburban

Un’altra svolta inaspettata ha avuto luogo nell’agosto del 1958. Ben Mills, un altro dei Whiz Kids originali, era stato riposizionato come braccio destro di Nance dopo la riunificazione di Lincoln-Mercury. Ora, fu convocato nell’ufficio di Henry Ford II, dove incontrò i massimi dirigenti Ernest Breech e Roberts S. McNamara, e chiese le sue riflessioni sui progressi della Divisione Mercury-Edsel-Lincoln.

Dopo una franca conversazione, è stata presa una rapida decisione: Nance non c’era più e a Mills è stato offerto il posto per cercare di rendere questo gruppo di automobili, che è molto carico, un’impresa redditizia.

Mills sapeva che c’era molto di sbagliato che doveva essere corretto e che non era successo da un giorno all’altro. Chiese cinque anni per rimettere tutto in ordine e per far sì che la divisione iniziasse ad avere un profitto. Capendo il suo punto di vista, Henry Ford II, Breech, e McNamara acconsentirono alla sua richiesta e gli offrirono molta assistenza, compresi nuovi prodotti e indicazioni di marketing.

Continua alla pagina successiva per saperne di più sullo stile della Mercury Comet.

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