1966 Dodge Hemi Charger – Il ritorno dell'”Uomo di Legge”.

Un pezzo classico della storia della Chrysler Performance torna negli Stati Uniti

Vedi tutte le 16 fotoJerry PittphotographerGeoff StunkardwriterOct 1, 1999

Dopo aver postato una carriera di vittorie nelle gare d’accelerazione, Elton ‘Al’ Eckstrand, avvocato di professione, si ritirò dal suo ruolo di pilota da competizione alla fine del 1965. Nonostante il suo amore per le automobili da corsa, si rese conto che l’avvento delle ultime muscle car poteva avere un immenso potenziale di disastro. Tra il gran numero di militari americani che tornavano alla vita civile dopo i loro viaggi di servizio c’erano molti che non si rendevano conto dei rischi che le macchine da 400 CV potevano avere; questi uomini erano tra i 50.000 morti all’anno sulle autostrade dell’epoca. Così, lavorando a stretto contatto con i vertici della Chrysler all’inizio del 1966, in particolare con il mentore di Al, Byron Nichols, Vice Presidente, Vendite aziendali per la Chrysler, Eckstrand ricevette una Hemi Charger del ’66 da utilizzare in un tour pianificato delle basi americane in Europa, a partire da una dimostrazione alla pista di Santa Pod in Inghilterra all’inizio di giugno.

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Questa macchina unica nel suo genere è stata la prima caricabatteria per la stampa della Dodge, un esempio guidato dai media per alcune settimane nella primavera del 1966, prima dell’introduzione formale della macchina al pubblico americano. Come il motore 426 Street Hemi, la Charger era nuova per quell’anno, con uno stile fastback e un orientamento alle prestazioni. Sotto il controllo di Eckstrand, la LL1 Dark Turquoise Metallic sarebbe stata utile per introdurre la guida sicura sia per i civili che per i soldati. A differenza di qualsiasi altra auto proveniente dalla Chrysler Corporation, l’esempio dato ad Al non è mai stato venduto tramite un concessionario e, ad oggi, non è mai stato formalmente intitolato. Il noto storico e documentarista della Chrysler, Galen Govier, ha confermato questa informazione sulla base del record di costruzione della Chrysler Historical Foundation dell’IBM; si tratta infatti di un’informazione unica nel suo genere, poiché anche le auto per i vertici della Chrysler Corporation sono sempre state elaborate a livello di concessionaria.

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Una volta in possesso di Al, la pressa Hemi, che il 23 marzo dello stesso anno aveva lasciato la catena di montaggio della Chrysler Lynch Road vicino a Detroit, è stata rapidamente preparata e trasportata in Europa. Dopo averla scritta con il leggendario nome “Lawman”, Eckstrand iniziò a fare una serie di dimostrazioni di guida presso gli impianti di gara in quel continente e a presentare corsi di guida sicura al personale militare americano di stanza in Europa. Di conseguenza, questa vettura, insieme ad altre che la Chrysler ha poi presentato per questo programma, ha dato a questi uomini uno sguardo primario e critico sulle auto ad alta potenza che venivano create dai principali produttori di Detroit. Nel corso degli otto anni successivi, questo programma (sostenuto da varie società e dal Corpo dei Marines degli Stati Uniti d’America) è arrivato fino al teatro di guerra del sud-est asiatico, dove Eckstrand e l’Associazione Automobilistica degli Stati Uniti da lui fondata hanno dato dimostrazioni a 250.000 soldati in uscita.

Ma torniamo alla Charger. Dopo il suo “giro di servizio” di sei settimane sotto la tutela di Eckstrand nel 1966, la vettura Hemi è stata lasciata in Inghilterra da conoscenti quando la direzione della Chrysler ha deciso che non era finanziariamente possibile rispedirla negli Stati Uniti. A causa di una potenziale responsabilità, Al rimosse il nome Lawman a quel tempo, e l’auto, secondo quanto riferito, fece solo un paio di viaggi in più lungo la pista prima di andare in deposito. Al sarebbe tornato di nuovo in Europa nel 1967 e avrebbe usato una 383 Barracuda per il programma di quell’anno, ma la Charger è sempre stata considerata speciale. Alla fine, un signore di nome Ian Frankland ne divenne il custode con la benedizione di Al.

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Frankland, un meccanico di mestiere, sarebbe responsabile della sua conservazione nei prossimi venti anni. Lo fece con cura, restaurando il soprannome “Lawman” ai lati ed esponendolo in vari saloni dell’auto. Più tardi, Al stesso Al si trasferì in Europa a metà degli anni Settanta, e il pilota di “Lawman” avrebbe fatto occasionali crociere con l’auto “Lawman” alla Chrysler britannica e ad eventi di auto da corsa nei vent’anni successivi. Tuttavia, nel 1997, si erano sviluppati un paio di cambiamenti. Per motivi personali, Frankland voleva vendere l’auto e Eckstrand intendeva tornare in America in modo permanente. Alla fine del 1998, fu concluso un accordo tra i due e Eckstrand iniziò a fare i piani necessari per riportare l’auto negli Stati Uniti al suo ritorno.

La Hemi è stata tirata fuori dall’auto e vi è stata inserita una serie di nuovi cuscinetti, e un rivestimento di asfalto nero a spruzzo (un popolare antiruggine in Inghilterra) è stato eliminato dal vano motore. Con qualche spesa, Eckstrand ha fatto restaurare sulla vettura la nuova vernice e la scritta a foglia d’oro in stile originale (le lettere della replica erano state fatte in vinile). A causa di una certa usura della macchina durante i suoi 30 anni di permanenza, alcune parti della macchina sono state sostituite, quindi i puristi potrebbero trovare un difetto se guardano abbastanza bene. Tuttavia, a causa della sua data di uscita anticipata, dello sfondo da corsa e della sua residua originalità, è un pezzo molto significativo della storia di Mopar.

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L’auto è stata messa in un container oltreoceano e ha lasciato l’Inghilterra a fine dicembre con una nave da trasporto. Poiché il container sarebbe stato diretto verso Napoli, in Florida, dove Al aveva preso residenza, una volta arrivato, era necessario un camion adatto. Per caso, Eckstrand incontrò Alan Harris, il manager di Naples Dodge. Harris, un irriducibile fan di Mopar che possiede un Coronet 440 R/T del ’68, trovò esattamente il tipo di semirimorchio di supporto di cui il container aveva bisogno (uno senza rampe o che necessitava di una banchina di scarico commerciale). Così, di conseguenza, il Charger ha colpito di nuovo il suolo americano in una concessionaria Dodge (la sua prima apparizione in assoluto a uno) nel febbraio 1999!

Anche se Eckstrand avrebbe potuto essere una forza importante, visto che le gare di accelerazione sono diventate uno sport di livello mondiale, il suo desiderio di perseguire l’altra sua causa è stato quello di trarre beneficio e di influire positivamente sull’atteggiamento di guida di decine di migliaia di militari di ritorno. Questa vettura è l’omaggio originale a questo sforzo.

Non capita spesso che un individuo che è arrivato ai vertici del mondo aziendale diventi un campione del giorno della gara. Anzi, a volte è vero il contrario. Tuttavia, all’inizio degli anni ’60, un giovane avvocato della Chrysler Corporation ha fatto proprio questo. Elton ‘Al’ Eckstrand non solo corse su alcuni dei veicoli più noti della sua epoca, ma vinse con loro, e utilizzò quei risultati per creare un programma ancora più importante entro la fine del decennio.

“Per me, le corse di drag racing erano come i cavalieri della leggenda”, dice Eckstrand, ora in pensione e che vive in Florida. “Quelle storie mi affascinavano quando ero più giovane. Si arrivava con valore e cavalleria a una giostra o a un combattimento con la spada, e alla fine di quel breve incontro uno dei due sfidanti sarebbe stato vittorioso. Ci sono davvero molte somiglianze tra i due”.

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Eckstrand era come molte persone che stavano diventando maggiorenni nella seconda metà degli anni Cinquanta. Dopo la laurea in giurisprudenza nel 1955, andò a lavorare per la Chrysler Corporation nel loro dipartimento organizzativo. Prima di allora non era mai stato un appassionato di auto, ma ha iniziato a partecipare a un nuovo sport chiamato drag racing in una drag strip a Mt. Clemens, Michigan, un sobborgo a nord di Detroit. Così nel 1957 comprò una nuova Plymouth Fury ed entrò a far parte della crescente “folla di strada” di Woodward Avenue/M59. A questo seguì un’altra Plymouth Fury nel 1958, che aveva l’ultimo motore 361ci Wedge (nuovo per quell’anno). Non avendo paura di chiedere aiuto tecnico ai colleghi della Chrysler, il giovane avvocato divenne ben presto l’uomo da battere sulle piste della regione, e quest’auto ottenne un impressionante record di vittorie nella zona. Assistito dagli amici Jack Charipar e Ronnie Householder della divisione Plymouth, nel 1959 costruì e gareggiò per un breve periodo con un modello B/Gas di ultima generazione, una Fury con un motore 413ci sotto il cofano. Anche se quel particolare esperimento non ha mai portato a grandi successi, agli NHRA Nationals di Detroit quell’anno Eckstrand vinse un titolo di classe nella station wagon dei suoi genitori.

E’ stata proprio la capacità di Eckstrand di lavorare con persone dell’alta dirigenza a contribuire al coinvolgimento diretto della fabbrica in questo sport. Durante la fine degli anni ’50 e l’inizio degli anni ’60, mentre il divieto di corse autoimposto dal produttore era ancora in vigore, la posizione di Al nella dirigenza della Chrysler, unita ai suoi sforzi e all’entusiasmo per le gare di drag racing, gli ha permesso di essere il principale canale di informazione per i capi delle vendite e degli ingegneri. Tra coloro che erano convinti che le corse potessero promuovere le vendite di auto c’erano i dirigenti, tra cui B.J. Nichols (Vicepresidente, Vendite aziendali) e E.C. Quinn (Presidente, Divisione Chrysler/Plymouth), che sostenevano entrambi Al nel suo impegno nelle corse. Bert Bouwcamp (Assistant Chief Engineer, Divisione Chrysler) ha successivamente allestito Eckstrand con una nuova Chrysler 300F che ha corso sulle sabbie di Daytona per un filmato promozionale nel 1960, che oggi è una parte fondamentale della campagna pubblicitaria del 1999 della Chrysler 300M.

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Eckstrand ha vinto anche il titolo di eliminazione Super/ Stock Automatic nella divisione Stock ai ’60 NHRA Nationals di Detroit. Il finanziamento di questo programma è venuto direttamente dal conto spese personale di Nichols. Oltre alle sue attività agonistiche, Eckstrand è stato anche coinvolto nelle dragstrip sia a Onondaga che a Stanton, Michigan, che ha operato in collaborazione con il noto innovatore di autosaloni e promotore di corse Robert E. George dal 1959 al 1970.

Dopo aver fondato il suo studio legale nel 1960, Eckstrand è stato uno dei primi piloti di classe per il team Ramchargers con sede in fabbrica, e ha portato la loro Optional/ SS ’61 Dodge Dodge al round di vittorie ai NHRA Nationals del ’61 a Indianapolis. L’anno 1962 ha trovato Eckstrand a gestire la propria attività. Con una coupé di 330 Dart chiamata Res Ipsa Loquitur, che significa “Parla da sé”. Il giovane avvocato di Detroit si costruì una formidabile reputazione di match race viaggiando per il Sud e visitando i concessionari in quella regione. Tra l’altro, durante questo periodo di viaggi ha incontrato molti dei sostenitori della NASCAR di Chrysler. Il viaggio annuale a Indy durante il Labor Day, che si è svolto nella divisione S/SS per i Ramchargers, ha portato a un salto temporale di 12,72, la corsa più veloce del weekend di quell’anno, vincitrice di classe. Durante la bassa stagione del 1962-63, Eckstrand si occupò del lato legale dello sviluppo della RMPC (Ramchargers Maximum Performance Corporation), che stava creando parti aftermarket per le gare di accelerazione. Divenne il primo presidente di quella società.

“Quando esercitavo la professione forense, ero conosciuto come Elton Eckstrand”, ricorda con un sorriso. “Alla drag strip, ero Al. In qualche modo, mi ha aiutato a capire che tipo di affari erano coinvolti quando qualcuno chiamava al telefono!”.

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La stagione ’63 si è aperta a Pomona, in California, a metà febbraio. Eckstrand, ora trentenne e uno dei piloti più importanti a livello nazionale, ha guidato la macchina del team Ramchargers al suo primo grande titolo di Mr. In quell’edizione degli NHRA Winternationals, correndo veloce come 12.12 nel processo (questo legato per basso ET dell’evento in Super Stock), Eckstrand ha battuto un’altra Chrysler, la Plymouth dei Golden Commandos. Questa vittoria è stata la prima volta che un’entrata automatica ha vinto quel titolo, che è stata considerata una vittoria importante per la nuova trasmissione TorqueFlite della Chrysler e per i pacchetti motore Max Wedge che erano stati rilasciati di recente.

E’ tornato in prima linea nell’altra grande gara dell’NHRA di quella stagione, i Nazionali di Indianapolis durante il Labor Day. Questa volta è tornato con la sua Dodge “Lawman” del ’63, e ha segnato un secondo posto per Herman Moser, che era nella Ramchargers Dodge. Nel 1963, Eckstrand era uno dei pochi piloti di serie che andavano alle corse con un aereo personale ed era facilmente in grado di ottenere i soldi per l’apparizione di Lawman.

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L’anno del modello ’64 ha portato al debutto della versione più potente del 426 Max Wedge, e Al Eckstrand era ora in un nuovo hardtop Plymouth Belvedere. Anche se la vittoria a livello nazionale è stata evasiva per questo Lawman Plymouth, non poteva essere scontata il giorno della gara, soprattutto a livello di match race. Con l’avvento della Hemi, Eckstrand ha corso sia nella S/S che nella divisione A/FX agli U.S. Nationals quell’anno.

Considerato ormai un anno di riferimento nel settore delle corse di accelerazione, il 1965 è stato inaugurato con Eckstrand, unendo le forze con l’altro team della Chrysler, il Golden Commandos della Plymouth Division. Inizialmente condividendo i compiti di guida con John Dallifore e Forrest Pitcock, Eckstrand ha guidato una versione legale A/FX di una Plymouth del ’65 all’inizio dell’inverno di quell’anno e poi ha assunto il controllo dell’auto a ruote modificate del team. Le sue responsabilità di lavoro legale erano tali che ha corso per lo più nella regione di Detroit, ma quell’anno ha corso nel programma “match-bash” al nuovo Bristol International Dragway. Ha anche partecipato alla prima edizione del Super Stock Magazine Nationals a York US 30 Dragway in agosto. Correre nella divisione Unlimited Fuel con una sana dose di nitrometano, Eckstrand ha dimostrato di non aver perso nulla delle sue capacità quando ha vinto il titolo di classe, battendo il 9,58 di Dick Landy con un 9,67 assistito a buca.

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“È stato un evento straordinario. Non lo dimenticherò mai”, ricorda. “Jon Lundburg stava facendo l’annuncio. Avevano così tante persone che alla fine hanno dovuto farle entrare gratis. Era ben oltre la mezzanotte, quando è successo il finale. Sembrava che fosse solo una corsa dopo l’altra”.

Alla fine del 1965, Eckstrand ha smesso di guidare in competizioni aperte e si è concentrato su una razza diversa, quella umana. I militari di stanza in tutto il mondo stavano tornando negli Stati Uniti con scarsa conoscenza dei veicoli ad alta potenza provenienti dai principali produttori di Detroit. Utilizzando una grande finezza aziendale, Eckstrand ha ottenuto l’approvazione per portare una delle nuove 426 Hemi Charger di Dodge in Inghilterra per le corse in Europa. Sotto l’egida dell’American Commando Drag Racing Team, da lui fondato con lo scopo di esporre questi veicoli a uomini arruolati fuori dal paese, avrebbe continuato con successo questo programma per i prossimi tre anni. In seguito, anche un nuovo Barracuda del ’67 a motore 383 entrò a far parte delle manifestazioni. Prima della fine del programma, Eckstrand aveva organizzato e partecipato all’incontro dei Masters Drag Racing degli Stati Uniti e aveva fatto un giro delle auto in tutta Europa. Va notato che questo è stato fatto in linea con le severe restrizioni militari sulle vendite commerciali nelle basi; lo scopo primario era quello di promuovere le abitudini di guida sicura e la comprensione, non il marketing.

Nel 1969 fu formulata un’organizzazione e un programma ancora più nuovi, il Lawman Performance Team, che sarebbe stata la sfida più importante per Eckstrand fino ad oggi. Con l’assistenza della Ford Motor Company, Eckstrand ha fatto il giro delle basi delle forze armate americane in Europa con un gruppo di nuove Ford Mustang. L’anno successivo, è stato pianificato un tour nel Sud del Pacifico con otto nuove Mustang del ’70, due delle quali equipaggiate con motori Boss 429 sovralimentati da 1200 CV. In quel periodo, il conflitto in Vietnam era in pieno svolgimento, e per realizzare quest’ultimo programma era necessaria una grande assistenza da parte del Dipartimento della Difesa, del Dipartimento dei Trasporti e dei rami dell’esercito. Ciononostante, Eckstrand ha fatto ciò che molti considerano impossibile: ha superato la “burocrazia” e ha fatto un’incredibile quantità di bene per i militari statunitensi in tutto il mondo. Tra i luoghi visitati ci sono stati il Giappone, Okinawa, Guam, le Hawaii e i teatri militari del sud-est asiatico. Un’auto è stata persino guidata sul ponte di una portaerei nel Mar dei Coralli. Questo programma non solo continuò nel 1971, sponsorizzato sia da Ford che da Goodyear Tires, ma fu sostenuto in parte dal fondatore dell’NHRA, Wally Parks, diversi noti drag racers, e da produttori di ricambi.

“Sai, quegli uomini se la sono vista brutta”, ricorda. “Quando sono tornati qui dopo aver servito il loro paese, la gente gli urlava contro e gli sputava addosso”. La maggior parte di loro non voleva comunque essere lì, ed era difficile per chiunque dare un senso a tutto questo. Così, oltre alle capacità di guida, ho sentito che il programma li aiutava a capire che c’era qualcosa di utile, qualcosa che andava oltre l’orribile situazione che stavano affrontando. Quell’apparenza di speranza è diventata più importante per me man mano che il programma continuava”.

Nel maggio del 1972 iniziò il quinto e ultimo tour militare, questa volta incentrato principalmente sulle basi che ospitavano i militari di ritorno. Come sempre, l’attenzione si è concentrata sulla dimostrazione di una guida sicura dei veicoli, con Al che ha ospitato seminari di guida e proiezioni di film. Ford sostenne nuovamente questo sforzo, utilizzando i nuovi modelli 302 Maverick e Pinto.

Di conseguenza, Eckstrand ha ricevuto meritati riconoscimenti dal Corpo dei Marines degli Stati Uniti, dal Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti, dal Dipartimento dei Trasporti degli Stati Uniti e da molte altre autorità statali e governative per aver dato questi significativi contributi alle esigenze di guida di oltre un quarto di milione di militari statunitensi che ritornano negli Stati Uniti.

Dopo essersi trasferito in Europa in modo semipermanente nel 1976, Elton Eckstrand si è dedicato all’ennesima ricerca, la conservazione storica, e in seguito ha ricevuto un importante riconoscimento per i lavori di restauro edilizio in cui è stato coinvolto. Dopo aver lavorato alla Thorpe Castle House nel Northamptonshire, Inghilterra, ha acquistato e ristrutturato il Penkill Castle nell’Ayrshire, Scozia, dove ha vissuto per i successivi 18 anni. Grazie al suo lavoro di restauro di questo castello e alla conservazione delle sue inestimabili opere d’arte preraffaellite, è stato premiato dal Direttore dei Monumenti Storici della Scozia. Il suo interesse per le automobili non è mai tramontato, tuttavia, e ha spesso lavorato a stretto contatto con l’associazione britannica Mopar Musclecar e il suo presidente, Tony Oksien. Infatti, la residenza di Al era spesso sede di vari raduni di club automobilistici britannici.

Oggi, Al “The Lawman” Eckstrand è tornato negli Stati Uniti e risiede in Florida. Anche se i “giorni di gloria” della sua carriera di pilota di drag race sono finiti, ha ancora dei bei ricordi di quel periodo.

“Sono stati anni fantastici”, dice in conclusione a proposito della sua carriera agonistica. “Il drag racing era uno sport giovane, e di conseguenza ho potuto vedere molto del mondo e dei suoi popoli”. E’ stato un periodo meraviglioso”.

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