1969-1972 Gran Premio Pontiac

“Occasionalmente”, si vantava dell’opuscolo di vendita della Pontiac del 1969, “arriva un’automobile che prende tutti gli aggettivi altisonanti di cui alcuni si sbizzarriscono e li trasforma in sciocchezze. Ne stai guardando una”. E l’auto in questione l’ha sostenuta, superando lo standard stabilito dal Gran Premio del 1962-1968.

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1969 Pontiac Grand Prix clay model

Il Gran Premio del 1969, visto nelle sue origini di modello in argilla,

avrebbe avuto uno stile completamente diverso da quello del 1968.

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In generale, anche la stampa automobilistica si è trovata d’accordo con la valutazione di Pontiac sul modello del 1969. Motor Trend ha definito il nuovissimo Grand Prix una “nuova razza di supercar di lusso”. Henry N. Manney, scrivendo in Road & Track , osservava che “Più a lungo la guidavamo, più ci piaceva”. Tom McCahill, decano degli scrittori automobilistici americani, l’ha definita “la chiatta glamour della stagione”, e in pochi ne metterebbero in dubbio il senso. Car Life l’ha definita “l’auto americana del 1969 meglio progettata”, in parte, forse, perché una lunga lista di opzioni le ha permesso di essere quasi “tutto per tutti”.

L’autorità di Pontiac Tom Bonsall ha detto che è stato “più che un grande successo, è stato influente”. Cosa che sicuramente è stata! E la stessa Pontiac si è presto vantata del fatto che “i critici automobilistici hanno salutato il nostro lusso/sportivo come la nuova auto d’epoca”. I grafici delle vendite, tuttavia, parlavano più forte di tutti, mostrando un aumento della produzione del 255 per cento rispetto alla controparte del 1968.

In effetti, il Gran Premio aveva portato con sé un’aura di glamour fin dal suo inizio, nel 1962. Ecco la storia. Il fenomenale successo della prima Thunderbird a quattro posti, nel 1958, aveva costretto gli stilisti dello staff di design della GM a darsi da fare. Il risultato è stata la nuova straordinaria coupé “personal-luxury” che alla fine è diventata la Buick Riviera del 1963. Solo che all’inizio non era una Buick, ma un prodotto aziendale, o almeno un concetto aziendale. Il design era in palio, e le divisioni Buick, Olds e Pontiac si sono contese la vittoria.

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Semon S. “Bunkie” Knudsen, direttore generale di Pontiac dal 1956, è stato abbastanza astuto da rendersi conto che le possibilità di Pontiac di vincere questo concorso erano a metà strada tra il sottile e il nulla, e per due motivi. La prima: Dei tre marchi, le vendite della Buick erano crollate del 67 per cento nei tre anni precedenti, quindi la divisione Flint aveva un disperato bisogno di aiuto. Secondo: il presidente del GM Harlow H. “Red” Curtice, sebbene sul punto di andare in pensione nel 1958, esercitava ancora una voce importante negli affari aziendali. E Curtice, che era stato presidente della Buick Division per 15 anni prima di salire la scala aziendale, non si era mai preoccupato di nascondere il trattamento preferenziale che riservava alla sua vecchia divisione.

Così Knudsen, che desiderava molto un modello di alto livello per Pontiac, ha escogitato una strategia alternativa. Due di loro, infatti. La sua prima idea è stata quella di sviluppare un programma parallelo presso la sua divisione Pontiac, ma gli alti dirigenti dell’azienda l’hanno bocciata. Prevedibile, forse, ma nessuno poteva protestare contro la successiva proposta di Knudsen, che era semplicemente quella di ammaliare uno degli hardtops standard della produzione Pontiac.
1969 Pontiac Grand Prix clay model

Un altro modello in argilla mostra il Gran Premio del 1969 di profilo.

Concentrandosi sulla Catalina Sport Coupé, senza cambiare nessun foglio di lamiera, lo staff Pontiac ha equipaggiato quel primo Gran Premio con una griglia e fanali posteriori unici, ha minimizzato la luminosità esterna, ha rifilato gli interni secondo gli standard della Bonneville, e ha aggiunto sedili a secchiello e una console. Né sono state trascurate le prestazioni, perché il Grand Prix del 1962 era alimentato da un 389 V-8 da 303 cavalli, con opzioni che arrivavano fino a 348 cavalli di potenza Tri-Power (triplecarb) 389. I doppi scarichi e la strumentazione completa, compreso il tachimetro, erano di serie.

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Gli appassionati di Pontiac ricorderanno che era il 1962 quando, per la prima volta, Pontiac si classificò come la targa numero tre del settore. Le vendite del Grand Prix raggiunsero le 30.195 unità, quasi il sei per cento del totale della divisione in quella stagione – non male, per un’auto che costava il 22 per cento in più della Catalina su cui si basava.

Ma questo era solo l’inizio, perché l’anno successivo è stata offerta una versione ancora più glamour e unica. Come ha commentato Bonsall: “Se il Gran Premio del 1962 era stato bello, l’edizione del 1963 fu un vero e proprio knockout. … In effetti, il 1963 fu così memorabile che molti credono che sia stato il primo Gran Premio”. Dotato di fari quadrupli sovrapposti, sfoggiava anche un lunotto concavo, un lunotto esterno in lamiera quasi completamente privo di finiture cromate, taillettoni nascosti dietro griglie in miniatura e una nuova griglia che enfatizzava lo “spazio negativo”. Prevedibilmente, le vendite hanno mostrato un grande aumento, 142 per cento, a 72.959 unità.

Lo stile fresco ma meno distintivo ha segnato il Gran Premio del 1965-1966, e per il 1967 la linea è stata ampliata per includere – per questo solo anno – una cabriolet. Un profilo a forma di vespa evidenziava tutte le Pontiac a grandezza naturale di quella stagione, e sui fari del Grand Prix erano nascosti dietro le porte nella calandra. Un piccolo aumento dell’alesaggio ha portato la cilindrata del motore da 389 a 400 pollici cubi e la potenza standard a 350 cavalli, da 325 / 333 nel 1966. Le vendite di Pontiac sono leggermente diminuite quell’anno, dopo cinque anni consecutivi di guadagni, ma la quota di produzione della divisione Grand Prix è passata dal 4,4 al 5,3 per cento.

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Il Gran Premio del 1968 è forse meglio dimenticarlo. Anche Bill Collins, assistente capo ingegnere capo responsabile del gruppo di ingegneria della carrozzeria, ha detto che “Il nostro Gran Premio del ’68 è stato un disastro. Nessuno se l’è bevuta. Sembrava un grosso tacchino grasso. …” Questo commento spiegava perché le vendite sono scese a 31.711 unità – solo il 3,5% del totale della Pontiac, un minimo storico.

Questo avrebbe potuto far affondare il Gran Premio, se non fosse stato per John Z. DeLorean, direttore generale di Pontiac dal 1965. Riprendendo un’idea che era stata lanciata nel 1967 da Ben Harrison, allora responsabile dei progetti speciali del dipartimento di ingegneria, la DeLorean propose un Grand Prix completamente diverso, basato sulla coupé di Le Mans.

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