1971 Plymouth Road Runner – Record Breaker

Trovato: Il famoso Road Runner n. 43 del ’71

Vedi tutte e 1 le fotoJim MaxwellwriterNov 1, 2005

Richard Petty ha stabilito lo standard per il successo nella competizione NASCAR (National Association for Stock Car Racing) con un record di 200 vittorie nella Grand National/Winston Cup e sette campionati prima del suo ritiro dopo la stagione 1992. La sua storica duecentesima vittoria arrivò a Daytona nel luglio 1984 con il Firecracker 400 e fu testimoniata dall’allora presidente Ronald Reagan. Possiede anche il record di partenze e pole position per la Winston Cup, nonché il record di vittorie in una sola stagione-27-nel 1967.

La simpatia e la buona personalità di questo pilota campione gli hanno fatto guadagnare il titolo The King, e ha fatto della N. 43 la vettura più famosa della NASCAR. La famiglia Petty di Level Cross, North Carolina, era composta dal padre di Richard, Lee (un pilota campione a sé stante), Richard, e dal fratello costruttore di motori Maurice. In quel mix c’era anche un esperto di telai, il cugino Dale Inman, e mentre la maggior parte delle luci della ribalta sono andate al pilota dell’auto, è stato un impressionante sforzo totale di squadra.

Richard era un vero “casalingo” nato all’ombra del garage di suo padre. “Non sono mai andato al college”, ha detto in un’intervista iniziale, “e non mi dispiace molto. Avrebbe potuto insegnarmi molto di più… molto di più di cui preoccuparmi”.

Il debutto alla guida di Petty nel 1958 fu su una Oldsmobile decappottabile da corsa, ma subito dopo corse Mopars in esclusiva – partendo con una Plymouth del ’59 dotata di testa a cuneo – fino al 1969, quando passò a una Ford per un solo anno. Richard, uno dei preferiti dal pubblico, ha vinto la Daytona 500 un record per sette volte ed è stato il primo pilota di Mopar nella competizione NASCAR per molti anni.

La stagione delle gare NASCAR del ’70 ha visto le Pettys tornare con la Chrysler Corporation, grazie alla divisione Plymouth che ha creato una propria vettura ad ala, la nuova Superbird del ’70. Glenn White, direttore generale della Plymouth, ha detto alla Pettys di aver sventolato la bandiera a mezz’asta in oltre 3.400 concessionarie Plymouth in tutto il paese dopo la partenza della Petty. Dopo aver sentito questo, oltre alla notizia della nuova, nuova, aerodinamica Superbird, i Pettys hanno detto: “OK, siamo pronti a tornare a casa”. (L’enorme assegno che è andato con l’affare ha anche battuto l’offerta della Ford, che si diceva fosse dieci volte superiore a quello che la Plymouth pagava nel 1968). Quindi è costato un bel po’ di soldi per far tornare The King in una Plymouth, ma ne è valsa la pena.

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Presto è stato creato un team di due auto Petty Enterprises Plymouth per il nuovo anno, e il successo è arrivato rapidamente. Mentre Richard stesso non ha vinto la Daytona 500 del ’70, il pilota del team Petty Pete Hamilton ha vinto in una Superbird n. 40 identica preparata. Alla fine di quell’anno, Pete ha aggiunto altre due vittorie con la sua auto del team Petty, e Richard ha vinto 18 gare nella n. 43. La Hemi continuava ad essere il motore da battere sul circuito NASCAR. Ma verso la fine del 1970, il futuro era incerto per il team Petty, poiché le fabbriche stavano riducendo il loro coinvolgimento.

Un giorno verso la fine del programma di corse degli anni ’70, Richard ricevette una chiamata dalla fabbrica Chrysler di Detroit che diceva: “Sembra che la Chrysler stia per ridurre il suo programma di corse”. Richard sprofondò di nuovo nella sua sedia e pensò: “Oh cavolo, non ditemi che siamo di nuovo a corto di sponsor. Ma la voce all’altro capo del telefono ha detto: “L’anno prossimo correremo una Plymouth e una Dodge”. Chrysler voleva che la Petty Enterprises schierasse sia la Plymouth che la Dodge nella competizione NASCAR, e il pilota era già stato selezionato da Chrysler per la Dodge-Buddy Baker.

Con il contratto per la gestione di due auto nel 1971 – una Road Runner e una Charger – più un bonus aggiuntivo per l’acquisizione del business dei ricambi da corsa Chrysler, le cose andavano bene a Level Cross. Presto arrivarono le nuove parti di carrozzeria e le relative attrezzature, e iniziò la costruzione delle nuove auto da corsa del ’71

In passato, le Petty Enterprises utilizzavano una tradizionale “carrozzeria in bianco” come base di partenza per la costruzione di un’auto Grand National. Ma per il 1971 le cose si fecero più serie; le auto erano ora costruite su una piastra di superficie che utilizzava la tecnica della “costruzione a pannelli”. Ora venivano utilizzati componenti specifici per la sola gara, tra cui un assemblaggio del telaio anteriore fabbricato e un membro anteriore K che non condivideva il design di fabbrica. Per il rollcage sono stati utilizzati due metri e mezzo di tubi da 131/44 pollici. È stata utilizzata una barra di ondeggiamento anteriore progettata dalla Petty Enterprise-progettato, e sono stati utilizzati anche sistemi di sospensione rinforzati (barra di torsione anteriore, molla a balestra posteriore) con doppi ammortizzatori da corsa Napa Regal Ride su ogni curva. I freni più grandi facevano parte del pacchetto (tamburo a nervature 11×311/42″ anteriore, tamburo 11×3″ posteriore), e sono stati montati mozzi e componenti di sterzo specifici progettati da Petty. Era incorporata una cella a combustibile da 22 galloni, così come altri elementi di sicurezza, come una valvola di ritegno installata nel serbatoio del carburante (per evitare che il carburante fuoriesca in caso di ribaltamento), una rete di nylon per il finestrino del guidatore e un estintore di bordo.

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Il sedile da corsa è stato installato insieme ad un poggiatesta in tubolare d’acciaio rinforzato (montato sul rollcage). Le Petty cars del ’71 furono l’inizio della costruzione di “auto da corsa pura”, ma avevano ancora delle lamiere di serie e conservavano i timbri di fabbrica per il pianale. la carrozzeria sembrava sostanzialmente di serie, tranne che per le aperture delle ruote allargate per lo spazio libero dei pneumatici.

Maurice costruì i motori 426 Hemi ed era noto per la sua capacità di ottenere la massima potenza da essi, mantenendoli al contempo sufficientemente affidabili per durare. Fu utilizzato un collettore di aspirazione a “vasca da bagno” Chrysler con un unico carburatore Holley serie 4500, così come un sistema di lubrificazione a carter secco.

Quando è arrivata l’ora della Daytona 500 del ’71, la squadra Petty è scesa in pista con una Plymouth blu e una Dodge bianca. Petty ha vinto la gara (la prima in assoluto ad averla vinta per tre volte), e Baker, con la Dodge, si è portato a casa secondo. Un pugno da 1 a 2 e il finale di gara più riuscito di sempre per la Petty Enterprises.

Alla fine degli anni ’80, la R.J. Reynolds Company ha utilizzato una Dodge Magnum del 1978 come auto da esposizione promozionale “No. 1 Winston”. Questa vettura, nata come Petty Enterprises ’71 Road Runner, è stata ottenuta dalla Petty Enterprises. Alcuni anni fa, Kim Haynes di Gastonia, North Carolina, ha scoperto quest’auto. Kim, proprietario di www.racetorations.com, l’ha venduta a Simi Valley, Pat McKinney della California. L’auto era completa, ma aveva bisogno di un ri-corpo per tornare alla pelle originale Road Runner, in più il motore era un piccolo blocco da 355 pollici in stile NASCAR, che doveva essere sostituito con una Hemi.

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Dick Landy è stato chiamato a fare la sua magia sul nuovo propulsore, che ha tirato 616 CV sul banco. Con l’aiuto del fratello di Pat, Michael, il No. 43 Petty Road Runner del ’71, completamente restaurato, è uscito dal garage circa cinque anni dopo, con l’aspetto di una macchina a tempo della Daytona 500 del ’71.

Una tonnellata di ricerche con vecchie fotografie, filmati e conversazioni con persone che si trovavano intorno alle auto da corsa Petty in quel periodo (compresa una con Richie Barsz, un membro dell’equipaggio Petty di vecchia data) è stata estremamente utile per mettere insieme l’orgogliosa vecchia Plymouth. Quando il 9 aprile 2003 è arrivata la lettera di autenticità di Richard Petty, The King in persona, il duro lavoro e la determinazione del progetto erano tutti giustificati.

Il restauro di questo corridore è stato fatto con grande precisione, e il risultato finale è un’auto che si avvicina il più possibile a come appariva circa 34 anni fa. Forse un giorno lo stesso Re Riccardo vedrà l’auto storica nel suo stato attuale, e questo sicuramente farà tornare a galla dei bei ricordi.

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