1987 Pontiac Firebird – Giro storico

Uno sguardo all’interno della produzione della Pontiac Firebird Suntour del 1987

Vedi tutte le 11 fotoRay T. BohaczwriterAug 16, 2002

Nota dell’editore: Recentemente, High Performance Pontiac ha avuto l’opportunità di fotografare un sorprendente prototipo una tantum della ASC (American Sunroof Corporation). Il Suntour del 1987 era un concept vehicle ASC costruito per aprire nuovi orizzonti nell’automobilismo all’aperto, ma non è mai arrivato alla linea di produzione perché la GM era più interessata a una carrozzeria F convertibile. La prima parte della nostra storia è nelle parole di Mark Trostle, Presidente e CEO di ASC Creative Services, riguardo al concetto sfortunato. La seconda parte è un resoconto in prima persona di come questa bellissima Pontiac sia arrivata all’attuale proprietario Jim Schmidt, un collezionista di 59 anni di Gainesville, Florida. Jim e suo figlio Rick sono proprietari del National Parts Depot di Ocala, che fornisce parti di restauro di qualità per Pontiac e altre marche.

DOPODICHÉ … CON MARK TROSTLEI sono un veterano qui, 29 anni all’ASC. In quel periodo ho assistito a molti cambiamenti ed evoluzioni. Ho iniziato come unico designer quando era un’azienda alle prime armi, all’inizio degli anni ’70. Ricordo che uscivo in negozio e facevo io stesso i mockup e la modellazione dell’argilla. All’epoca lavoravamo a stretto contatto con [il fondatore di ASC] Heinz Prechter e il nostro obiettivo principale era quello di sostenere i nostri clienti.

In quei giorni i tempi di realizzazione dei progetti erano più brevi. Ci si faceva un’idea, si metteva insieme una proposta per un’auto, e in alcuni casi si metteva insieme un’auto in una settimana.

Abbiamo fatto progressi nella realizzazione di alcuni veicoli speciali in edizione limitata per persone facoltose che volevano qualcosa di diverso. Questo si è evoluto in vinile e T-tops, convertibili, e alcuni veicoli ad alte prestazioni. Con il passare del tempo abbiamo iniziato a lavorare con la McLaren, abbiamo fatto la Capri dell’84-86 e abbiamo iniziato a collaborare con i costruttori. Oggi abbiamo tre studi, uno per il lavoro della GM, uno per la Chrysler e uno che supporta la Ford e altri progetti.

Il Suntour è nato grazie a un progetto a cui GM, il nostro cliente più importante, stava lavorando internamente. Era interessata all’idea di tirare su il parabrezza sopra la testata di un veicolo, e abbiamo pensato che sarebbe stata una cosa furba da fare su una F-car. Stavamo anche giocando con una Camaro per creare una decappottabile, ma abbiamo pensato che sarebbe stato bello fare qualcosa alla serra di una Pontiac Firebird. Ovviamente, uno degli obiettivi principali era quello di mantenere la rigidità strutturale della Firebird, ma abbiamo scoperto che tirando il parabrezza all’indietro, in realtà ha rinforzato i montanti A riconfigurati. Avevamo anche un rinforzo trasversale.

La grande sfida era il contorno del parabrezza. Ha una grande ampiezza, e c’era il potenziale di “crostare la torta” sul bordo del vetro. Inoltre, il costo di un’unità personalizzata sarebbe stato elevato, quindi alla fine abbiamo optato per un policarbonato resistente all’abrasione che era qualche milligrammo più spesso del vetro.

Da lì, abbiamo iniziato a progettare un tettuccio apribile con spoiler a scomparsa che si estendeva da un binario del tetto all’altro, e che avrebbe permesso al conducente di avere una visuale libera. La parte posteriore del tettuccio apribile è in realtà a sbalzo. L’intero pannello di vetro torna indietro sopra la parte superiore della carrozzeria, quindi il meccanismo si trova nella parte anteriore del vetro. C’erano probabilmente 12-14 pollici di vetro a sbalzo, quindi bisognava essere sicuri di avere un bel set di componenti meccanici in modo che la parte superiore non rimbalzasse. Ma anche con la parte superiore rimossa, questo veicolo avrebbe superato i crash test. I montanti A e B erano collegati con una guida laterale e fornivano una buona resistenza, e questa vettura aveva la zona dei montanti B rigida in fabbrica.

Non abbiamo fatto nulla di meccanico al veicolo per quanto riguarda la trasmissione, ma per noi era importante dare alla vettura un aspetto unico. Così abbiamo modellato le fascie in argilla e le applique laterali della carrozzeria, e poi abbiamo creato tutte le parti uniche in resina epossidica ad alta temperatura.

Il Suntour ha ricevuto il rivestimento della parte inferiore del corpo, uno spoiler unico, lampade di guida e uno scarico. Aveva bisogno di una verniciatura di alta qualità, quindi la carrozzeria è stata bloccata e levigata. Sono stati controllati gli spazi vuoti della carrozzeria, il Bird è stato spruzzato, e poi la vernice argentata è stata levigata e lucidata a umido. Siamo molto orgogliosi dei nostri progetti e ci prendiamo un sacco di tempo per montare correttamente i pannelli e fare il lavoro di preparazione, ed è venuto fuori alla grande. L’interno aveva un design combinato pelle rossa/argento con sedili Recaro rifilati, e anche se abbiamo apportato alcune modifiche, abbiamo cercato di rimanere con parti che potessero essere prese in considerazione in quanto speravamo che potesse essere un veicolo di produzione.

ASC ha fatto uscire il progetto di GM e l’ha benedetto. Abbiamo avuto un’ottima risposta da GM; è stata soddisfatta del risultato finale. Questa cosa ha avuto una visibilità davvero alta in General Motors–è sempre sembrata essere la preferita dalla folla, e l’abbiamo usata più e più volte nel circuito degli spettacoli per anni. C’è sempre stato un alto livello di entusiasmo per l’auto, ma alla fine si è trattato di un caso aziendale, che era quello che ci sarebbe voluto per produrre effettivamente il veicolo. Con un progetto come questo, c’è davvero bisogno di far dire a qualcuno “facciamo in modo che accada”. Stavamo lavorando con GM sulla decappottabile nello stesso periodo, il che ha distolto tutti gli occhi dal Suntour. È stato un diversivo, e alla fine abbiamo fatto la Camaro cabrio.

La Suntour ha finito per diventare una grande concept car, ed è stato uno sforzo di grande successo. La chiave è che è stato uno dei primi studi unici sull’aria aperta alternativa. Quando si guarda l’apertura del vetro, è quello che ora chiamiamo “rail-to-rail top”. Se vi guardate intorno oggi vedrete Porsche e altre aziende che lo fanno, ma questa vettura è stata la prima applicazione di quel design. Il tetto della Buick LaCrosse è stato un’evoluzione di questo design. Una delle storie più memorabili riguardanti la Suntour è stata quella del fondatore di ASC, Heinz Prechter, che l’ha guidata. Aveva la reputazione di essere un pilota molto aggressivo – essendo di origine tedesca, guidava come se fosse sull’Autobahn. Un giorno stava andando ad un incontro con la GM e ci disse che l’avrebbe presa. Il parabrezza in policarbonato del prototipo era un po’ difficile da vedere, e non era pronto per la strada, ma lui è andato comunque in strada a circa 90 gradi. È andato alla riunione e l’ha riportata indietro, e la macchina si è tenuta bene. Non tutte le nostre auto sono guidate dal fondatore dell’azienda!

E ORA … CON JIM SCHMIDTT La concept car Firebird Suntour del 1987 è venuta alla mia attenzione durante la partecipazione all’evento delle aste di RM a Novi, Michigan, nell’aprile 1996. Il mittente era un giovane professionista del design della American Sunroof Corporation che decise che l’acquisto della sua prima casa era una priorità maggiore rispetto al continuare a possedere la Suntour.

ASC è stato (e probabilmente lo è ancora) il più grande fornitore OEM a valore aggiunto per l’industria automobilistica, specializzato in conversioni come tettucci apribili e convertibili, interni di autocarri fuoristrada e produzione di componenti. Avevano un’ampia officina di progettazione e prototipi nell’area di Detroit e hanno speso notevoli energie per sviluppare quelli che avevano sperato fossero nuovi e continui contratti con le aziende automobilistiche, come due prototipi di una Corvette con tetto retrattile.

La politica di ASC prevedeva che ogni pochi anni si accettassero offerte da parte dei dipendenti per concept car non più necessarie. Il venditore era stato il vincitore dell’offerta dei dipendenti per la Suntour, che si intitolava Michigan il 28 settembre 1995 con 159 miglia dal nuovo. Mi disse che pensava di poterla guidare per piacere, ma scoprì che il parabrezza di plastica sagomato a mano aveva così tante sfaccettature sulla superficie interna che lo stancava in pochi minuti di guida. Aveva ragione! Inoltre, le ruote artigianali in billet da 17×10 pollici erano state lavorate a mano in alluminio da lui ritenuto troppo morbido, e non erano ritenute sicure dai leggendari “chuckholes” di Detroit. Così sono partiti i cerchi e le gomme da 17 pollici “una tantum” e sono partiti i cerchi in lega Ronal da 16 pollici con gomma BFG P255/50ZR16 Comp TA. La buona notizia è che ha salvato gli originali, che ho recuperato molto velocemente dal suo garage di casa. Con il tempo li rimetteremo sul Suntour, che aggiunge un’altra caratteristica speciale al concetto generale di design: tutti i fascias e gli effetti a terra sono stati creati da artigiani ASC e sono estremamente ben rifiniti, così come la qualità complessiva della verniciatura. Il proprietario mi ha detto che ASC ha speso oltre 80.000 dollari in manodopera per lo sviluppo di questo design molto sexy, sperando di ottenere il consenso per la produzione da GM. Sfortunatamente, il Suntour è l’unico che sia mai stato costruito. Se fosse stata prodotta in quantità, sarebbe stata un’auto da collezione presente e futura. Ma questa è storia…

HPP desidera ringraziare Mark Trostle e Mark Pauze di ASC e Jim e Rick Schmidt per aver fornito informazioni storiche sul Suntour.

Foto digitale d’epoca e foto della ruota Kelsey Hayes per gentile concessione di National Parts Depot

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