1999 Grand National Roadster Show – Golden Oldie

Il Grand National Roadster Show compie 50 anni

Vedi tutte le 16 fotoHRM ArchivesphotographerGray BaskervillewriterFeb 1, 1999

Cinquant’anni fa, Galard “Al” Slonaker, un veterano promotore del salone dell’auto della Bay Area, ha assemblato una collezione di auto nuove e importate sotto l’insegna “International Car Show” e ha messo in scena il precursore di un’istituzione hot-rod, il Grand National Roadster Show.

Per allargare l’interesse degli spettatori, Slonaker ha setacciato una manciata di roadster e hot rod della Bay Area. Ha persino prenotato alcuni eroi di SoCal, tra cui un paio di costumi costruiti da George Barris e il lakester di Stu Hilborn. “Non conoscevamo le canne dei pattini a rotelle”, ricordava Mary Slonaker, la moglie di Al, “ma alla gente piacevano così tanto che l’anno successivo Al decise di organizzare un salone dell’auto solo per le hot rod.

“Al era l’uomo delle idee”, ha aggiunto Maria, “oltre che realista. Sapeva che usare il termine ‘hot rod’ era ancora un no-no, così ha sostituito ‘roadster’ e ha chiamato la sua seconda sede il National Roadster Show”. “Questo sarebbe cambiato 12 anni dopo”, ha aggiunto Dain Gingerelli, che, insieme al veterano fotografo automobilistico Andy Southard Jr., ha prodotto un lavoro intitolato Oakland Roadster Show: 50 anni di Rods and Customs.

Il primo show tutto hot-rod, tenutosi dal 19 al 22 gennaio 1950 presso l’edificio dell’Exposition nel centro di Oakland, in California, è stato caratterizzato da funi che controllavano la folla, ancorate a tamburi da 55 galloni pieni d’acqua, biglietti da visita di piccioni che si appollaiavano sulle travi, e 100 auto in mostra, tra cui quella di Bill Niekamp, allevata sui laghi del ’29, che è diventata la prima Roadster più bella d’America (AMBR). Tra i 27.625 partecipanti c’erano Bob Petersen di Hot Rod, Bob Lindsay, Wally Parks, Tom Medley, Griff Borgeson e Walt Waron di Motor Trend.

Dal 1951 al 1957, il National Roadster Show è stato dominato da auto da strada molto dettagliate. Slonaker istituì un premio Custom d’Elegance per la folla di auto personalizzate, poiché le slitte di piombo che trascinavano la coda stavano diventando una parte sempre più importante dello show. Ha sviluppato nuove classi per roadster stradali, coupé, berline, berline, dogane (da leggere a selvagge), auto da lago, auto da speedway, auto d’epoca e auto sportive. Nel ’53 Slonaker aveva istituito il premio People’s Choice, portando così gli spettatori nel collettivo. Ha persino aperto lo spettacolo a controversie, come il misterioso Tucker, e ha permesso alle motociclette di mescolarsi con i loro parenti a quattro ruote.

“Anche se queste auto stavano diventando sempre più specializzate”, ricordava Barris, “dovevano comunque funzionare con i loro mezzi. Dovevano avere accessori funzionanti, anche se le marmitte erano opzionali. Quindi il grande brivido era quando tutti i partecipanti accendevano i motori alla fine dello spettacolo e uscivano dall’arena”.

Durante questo periodo di sei anni, molte delle persone che si sarebbero fatte un nome nel hot rodding hanno iniziato come spettatori. Il veterano del carburante Rich Guasco ricorda di essere entrato nel suo ’29 cinque o sei volte prima di vincere il trofeo AMBR nel 1961. “Dopo ogni spettacolo”, ricorda Guasco, “aggiustavo tutti i “bulloni non puntati nella direzione giusta” che i giudici trovavano. Nel ’61, avevo quasi consumato i giudici”. Art Himsl, il famoso pittore della Bay Area, ha iniziato come spettatore e poi ha iniziato a spogliare le auto nel ’55 il giorno dell’allestimento. Forse Blackie Gejeian, il capo della banda di Fresno, in California, ha dato il via a tutti i successivi spettacoli di Oakland nel ’53, quando ha cromato e dettagliato l’intero carrello dei suoi laghi a T del ’26 modificati. “Quando ho sentito che stavano facendo un’esposizione di auto a Oakland (nel ’49), sono dovuto andare. La prima mi ha davvero stupito, così ho fatto un’altra roadster. Tre anni dopo, l’ho portata a Oakland e ho iniziato a mettere la mia auto sul fianco tre o quattro volte al giorno, in modo che la gente potesse vedere il carrello”, ha continuato Gejeian, “ma questo mi ha stancato”. Più tardi, lui e Richard Peters hanno rimosso uno specchio a figura intera da un bagno e lo hanno infilato sotto la nuova auto di Peters.

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L’influenza di Gejeian ha avuto il suo effetto. “I ragazzi di Fresno-Blackie, Richard Peters, Charles Krikorian”, ricordava George Barris, “chiedevano che le loro auto fossero belle sotto come lo erano sopra”. Nel 1957, Peters commissionò a Barris la costruzione dell’ultimo ragtop: un pick-up roadster ibrido ’27/’29 che avrebbe cambiato totalmente la direzione del National Roadster Show di nove anni fa. Il Barris Ala Kart alzò il tiro al bersaglio.

L’Ala Kart ha letteralmente messo tutti in piedi sulle loro teste collettive. Guasco: “Non avevo mai visto un’auto come quella di Richie, così eccezionale, così sopra le altre auto”. Gejeian: “Era così avanti rispetto ai suoi tempi che ha cambiato totalmente l’enfasi da hot rod a show rod. Era un esercizio di stile elaborato in una caffetteria. Mescolò una sospensione airbag con un carrello totalmente cromato”. Barris: “Iniziò come un pickup roadster del ’29 con una sezione posteriore della carrozzeria presa da una roadster del ’27. La calandra, il cofano in tre pezzi e il pianale del pickup sono stati realizzati in alluminio. Tutti e quattro i parafanghi del modello A erano bobbati, con punta a V, e completamente in metallo rifinito con la stessa finitura del lato superiore. Poi abbiamo ricoperto l’Ala Kart con 40 strati di polvere di diamante bianco di perla e proiettato capesante in ‘kandy’ cerise e foglia d’oro, arricchite dalla gessatura di Dean Jefferies”. È stato, come ha detto Rick Perry del Grand National Roadster Show, “il primo tentativo a tutto tondo di vincere il trofeo AMBR”.

Fino alla comparsa di Ala Kart di Peters, il National Roadster Show era popolato da auto fatte in casa e costruite dai proprietari. Il suo avvento ha affrettato la scomparsa dell’hot rod e la nascita della show-mobile rivestita di caramelle, con i fiocchi di perla e i capelli ad angolo. Secondo Gingerelli, “Joe Bailon, il customizer della Bay Area, è stato tra i primi a sperimentare vari sistemi di verniciatura nel tentativo di ottenere la stessa tonalità e la stessa consistenza che si trova sul colore profondo e traslucido che ha dato il nome alla mela ricoperta di caramelle. Nel frattempo, le aziende produttrici di vernici offrivano polveri d’oro di qualità, toner e miscelatori metallici, così quando Bailon ha scaricato un po’ di polvere in una lattina di toner marrone Sherman-Williams, si è imbattuto nel colore della caramella”.

Negli anni ’60, l’Oakland Roadster Show era un’istituzione. Il suo programma originale di 4 giorni era salito a 10 giorni, e il collegamento con Fresno è continuato. Krikorian ha dato a Barris il via libera per costruire un altro vincitore dello show. Barris rispose con l'”Imperatore”. L’11° show annuale (1960) fu anche erroneamente chiamato il 12°. Questo sarebbe stato corretto 25 anni dopo.

Gli anni ’60, e i suoi eccessi, sono diventati l’era “sperimentale” in più di un modo. Ad esempio, il 12° Annual National Roadster Show ha visto la partecipazione di due auto sperimentali: la X-61 dream car di Andrew DiDi e la XPAK 400 di Barris, una collaborazione che ha viaggiato in aereo piuttosto che con pneumatici in gomma. Perry ricorda che la XPAK 400 è stata posizionata sul pavimento sopra un paracadute da guerra in eccesso. “L’avrebbero fatto partire”, ha detto Perry, “e il veicolo si sarebbe sollevato da terra facendo saltare il paracadute. Era fantastico!”

Nel 1961, dopo tre anni di “eye-peeling”, le cimici glitterate costruite da Barris, Rich Guasco si portò a casa il trofeo delle dimensioni di una sequoia con una roadster ultra tradizionale del ’29. Per aggiungere un’altra forma al mix, Bob Tindle, di Portland, Oregon, ha esposto la sua berlina del ’32 in stile flopper, alimentata da una Olds soffiata montata frontalmente. La carrozzeria a cerniera si inclinava dal davanti, precedendo di sette anni la Funny Car-style.

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Per i 17 anni successivi, i vari vincitori dell’AMBR avrebbero rispecchiato il concetto sperimentale sperimentato da Barris e Peters. Jerry Woodward avrebbe esposto il suo Vortex X-1970 nel 1962. Ed “Big Daddy” Roth, il cui mostro Ts era la rabbia, fu chiesto da Slonaker di ripulire il suo sporco atto. Il capo Rat Fink rispose apparendo in frac e un cappello a cilindro sopra il suo solito mufti- un vecchio paio di Levis e una maglietta ben indossata. Anche se Barris vinse con il suo “Twister T,” un relativamente tranquillo straccione del ’27, Oakland stava diventando un grande “biz” del Grand National Roadster Show.

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Durante questo periodo, Slonaker ha creato il Torneo della Fama e ha premiato il vincitore con un viaggio per due persone al Salone dell’Auto di Parigi. Il premio iniziale è andato a Bill Cushenberry e alla sua “Silhouette”, la sua “Silhouette”, una bolla-top sperimentale in lamiera di calibro 20 alimentata da un motore Buick. Lo spettacolo si stava facendo sempre più ampio, quando LeRoi “Tex” Smith ha inchiodato il 9 piedi con la sua roadster XR6 ’27 con corpo a T progettata da Steve Swaja. Anche il trofeo AMBR, assegnato all’attuale proprietario dello show, Don Tognotti, e la sua T del ’14 nel ’64, sono tornati a “Ghost” di Carl Casper, una fantasiosa apparizione alimentata da un Poncho soffiato a due stadi nel ’65. Nel ’66, il trofeo AMBR è andato a Don Lockey’s Barris-built T.

Nel ’67, Slonaker trasferì l’evento all’Oakland Coliseum. Bob Reisner entrò nel suo “Invader” a due motori, che illustrava quanto si fosse allontanata la più bella Roadster d’America. Senza dubbio, Oakland stava diventando Hollyweird. Questi stramboidi – che andavano da un commode alimentato dalla Chrysler a una Lancia – generarono il termine “strana asta” e illustrarono ulteriormente gli eccessi degli anni Sessanta. L’Invader di Reisner fu un vincitore a ripetizione nel ’68, quando il bimotore “Phantasee” condivise gli onori con “Wild Dream” di Joe Wilhelm. Art Himsl si è portato a casa l’oro nel ’69 con il suo “Alien”, simile a un calesse.

Aumentato dai giradischi a vapore ed elettrici, l’elemento delle aste dispari è continuato nei primi anni ’70… ma il trofeo AMBR è andato a un vero e proprio hot rod, creato da uno dei kit “Instant T” di Andy Brizio. Andy aveva costruito ed entrato in queste “T con corpo in vetro, Dragmaster-cassa, soffiato, Chevy-powered T dal 1966, ma mancava quello che Himsl chiamava “l’ingrediente essenziale”. Così, nel ’70, fece a Brizio un accordo a cui non poté resistere. “Puoi vincere se lasci quella roadster con me”, disse a Brizio. Brizio costruì una bella macchina, ma non gli piacevano le vernici “sciocche”. L’Himsl ha cambiato tutto questo con una delle sue creazioni brevettate, a occhi aperti.

Alla fine, il successo della T di Brizio ha portato ad una serie di vincitori dell’AMBR, come la rossa caramella rossa ’23 T di Lonnie Gilbertson (’71), il secchiello a T di Chuck Corsello (’73), La vasca alta ’14 T di Jim Vasser (’74), la ’23 T di Lonnie Gilbertson (’75), la ’26 T di Bob Sbarbaro (’76), e la ’23 “Candy Man” di Jim Molino (’77). Solo il motore posteriore di John Corno’s Russ Meeks, con motore posteriore a motore, apertura posteriore ’30. Una roadster era decisamente “diversa”.

I due maggiori cambiamenti che hanno colpito Oakland negli anni ’70 sono stati il malessere di Slonaker (che ha costretto il suo pensionamento nel ’73) e la successiva vendita dello spettacolo ad Harold “Baggy” Bagdarsarian, Darryl Starbird e Bill Roach. Roach vendette la sua quota a Starbird l’anno successivo, e Baggy creò il Premio Al Slonaker come migliore della classe. Un rigoroso disciplinatore, Baggy ha formulato lo show-20 per cento di modelli tardivi, 20 per cento di auto rosse, 20 per cento di auto rosse, 20 per cento di costumi, e così via, dando ritmo alla presentazione. Il terzo grande cambiamento avvenne nel ’78, quando Phil Cool vinse l’AMBR con il suo amico Deuce, riportando così il “premio” alla normalità.

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Gli anni ’80 e ’90 hanno ampliato l’approccio di Cool di mantenere la tradizionale forma roadster. Per esempio, il vincitore successivo (’79) è stato “Deucari” di Brian Burnette, un

Il ragazzino con la Ferrari costruito da Dick Megugorac, seguito dal ragazzino John Buttera del ’29 di John Corno nel 1980. C’è stato più della stessa cosa nell’81 – l’elegante liceo del ’32 di John Siroonian – ma non era questa la vera novità. Boyd Coddington entrò nella coupé di Verne Luce, una tre cilindri a tre vetri del ’33 progettata da Thom Taylor che molti pensavano avrebbe vinto il trofeo AMBR se la macchina fosse stata in topless. A riprova di ciò, Boyd è tornato nell’82 con il “rimontato” del ’33 di Jamie Musselman e ha inchiodato il 9 piedi. “La roadster di Jamie”, ha detto Coddington, “ha continuato il tema fluido, semplice e lineare che abbiamo utilizzato sulla coupé di Verne e che avrebbe portato ad altri vincitori dell’AMBR: Larry e la Phantom Phaeton di Judi Murray (’85), Butch Marino del ’32 (’90), Butch Marino del ’32 (’90), Dennis Varni del ’29 (’92), Fred Warren del ’37 (’95) e il mio ‘Boydster’ (’96)”. La parata “trad-rad” continuò con il super-convenzionale Deuce highboy di Chuck Lombardo (’83), ma fu brevemente interrotta (’84) quando il Ron Covell di Don Varner, Ron Covell-formed California Star, sembrava una macchina Indy, piuttosto che una ’27 T.

Nel 1986, Don “Buffy” Thelan si avventurò a nord con il superbo ’33 di Jim McNamara e vinse l’AMBR.

Roy Brizio ha creato un ragazzino della Deuce con motore Ferrari e ha compiuto l’atto nell’87. Nello stesso anno, Darryl Starbird si ritirò e Don Tognotti, ex vincitore dell’AMBR (’64), prese il suo posto. Gli ultimi due anni degli anni ’80 sono stati dominati da Ermie Immerso, un veterano di rodaggio e corridore. Immerso è stato “trofeo” nel ’88 con il motore Ardun, full-fendered ’32 e la sua roadster a doppia camma, Ford-urged ’23 con corpo a T, lo ha aiutato a ripetere nel ’89.

Il Grand National Roadster Show, in stile anni ’90, era più o meno lo stesso, ma con una sola eccezione. Nel ’91, Tognotti acquistò Baggy e ne assunse la proprietà. Immerso sarebbe stato un ripetuto vincitore dell’AMBR con la sua roadster su pista “Golden Star”. Nel ’92, il ragazzo di Dennis Varni, Ron Covell/Boyd-built ’29 di Ron Covell, si aggiudica il primo premio. Dal ’93 ad oggi tutti i vincitori AMBR: “Don Raible’s Blu Steel” ’32 (’93); “Infinity Flyer” di Joe MacPherson, un highboy del ’29 (’94); “Smoothster” di Fred Warren, un surrogato del ’37 (’95); Boydster di Coddington, un altro surrogato del ’32 (’96); il ’37 di Bob Young (’97); e nel ’98, il secondo out-of-stater di fila a vincere l’AMBR, il ’32 di Dave Emery ha una cosa in comune. Assomigliavano tutti a Ford!

Durante i suoi 50 anni di storia, il Grand National Roadster Show è passato dall’andare a mostrare, reale al surreale, torpido al torbido. Oakland ha visto andare e venire gli Slonakers, i Baggies, gli Scarafaggi e gli Starbirds. Ha sperimentato di tutto, dai fueler ai fessi e personaggi diversi come Blackie, Big Daddy e Buttera. Inoltre, la maggior parte di questi ex vincitori dell’AMBR a quattro ruote sono vivi e saranno presenti a San Francisco. Mentre iniziamo a festeggiare il 50° anniversario di “Oakland”, possiamo notare che il Grand National Roadster Show si unisce alle prove di velocità di Bonneville e all’NHRA US Nationals come terza grande istituzione dell’hot-rodding.

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