1999 NASCAR Winston Cup Rookie of the Year

Uno sguardo a Daytona

Vedi tutte le 2 fotoPaul MelhadophotographerTony StewartwriterJul 1, 1999

Quando si lavora per più di due anni per arrivare a un certo punto della propria vita, le aspettative sono molte volte non strettamente legate a come si svolge la realtà. Ora che ho raggiunto il mio obiettivo di diventare un pilota a tempo pieno della NASCAR Winston Cup, mi sono chiesto cosa mi riserva il futuro quando sono arrivato a Daytona International Speedway come candidato ufficiale per la NASCAR Winston Cup Rookie of the Year del ’99.

Non potrei chiedere una situazione più perfetta per andare alla Winston Cup se non con Joe Gibbs come proprietario della squadra, The Home Depot come sponsor, Greg Zipadelli come caposquadra e Bobby Labonte come compagno di squadra. Ci siamo posti obiettivi realistici per la nostra stagione: qualificarci ad ogni gara, correre più giri possibili, migliorare ad ogni evento e vincere il titolo di Rookie of the Year.

Ma il livello di competizione in Coppa è intenso, e la Daytona 500 è la più grande gara della stagione. Dovevamo solo fare un passo alla volta e attenerci al nostro piano di gioco. La prima cosa all’ordine del giorno è stata quella di mettere a punto il nostro sistema di qualificazione. Mentre ci allenavamo per la prima volta nella nostra nuovissima e luminosa Pontiac Home Depot #20, la realtà di dove mi trovavo e il compito che avevo davanti a me mi ha colpito in mezzo agli occhi. È stato un po’ travolgente, ma molto emozionante ed esilarante.

Ci siamo esercitati in modo coerente con il modo in cui avevamo testato, e ho iniziato a sviluppare un livello di comfort con i preparativi che stavamo facendo per le qualificazioni. Ci sentivamo come se stessimo per fare una corsa abbastanza buona da metterci in campo, anche se abbiamo avuto un problema nella gara della 125.

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E’ difficile descrivere le emozioni che ho provato mentre andavo verso la macchina per fare il mio tentativo di qualificazione. Continuavo a ripetermi che era solo un’altra gara e di fare quello che avevo sempre fatto quando sono salito in macchina. Joe e Greg mi hanno dato i loro migliori consigli e mi hanno offerto il loro sostegno prima che io mi allacciassi la cintura di sicurezza per tentare di fare non solo la mia prima gara di Winston Cup, ma la più grande gara che abbia mai corso nella mia carriera.

Mi è sembrato che il giro fosse abbastanza buono, ma non ho creduto al tempo che il mio ragazzo dell’equipaggio mi ha dato alla radio mentre guidavo nel mio giro di raffreddamento. Quando mi sono diretto alla curva 4, la folla era in piedi che esultava e salutava, e ho iniziato a chiedermi se il tempo che mi avevano detto fosse corretto. Lo era. Con meno di un terzo delle vetture rimaste per fare i loro tentativi di qualificazione, eravamo sul palo per la Daytona 500.

Siamo rimasti sul palo fino a quando Jeff Gordon non è uscito per fare la sua corsa. Ha girato un giro di bolle e ci ha sbattuto all’esterno della prima fila. Ancora non è un brutto punto di partenza, soprattutto per un novellino.

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All’improvviso, la vita è cambiata in grande stile. Mentre i media erano stati attenti e buoni con noi prima di quella corsa, l’interesse per la nostra squadra e per noi si è moltiplicato per 20 o più volte. L’atteggiamento verso la nostra squadra è cambiato leggermente nel garage. All’improvviso, siamo passati dall’essere solo uno dei grandi campioni delle reclute alla ribalta e oggetto della curiosità di tutti. In 46,249 secondi si è passati da un po’ travolgente a quasi ingestibile.

Ero determinato a non lasciare che il successo a breve termine delle nostre qualifiche interferisse con il prossimo passo del nostro piano, a correre bene nella 125, a imparare il draft e a capire come la macchina avrebbe gestito il traffico.

Mike Skinner, Ernie Irvan, Jeff Burton e, naturalmente, Bobby Labonte hanno offerto consigli e incoraggiamenti su come gestire le pressioni esterne contemporaneamente al lavoro.

Abbiamo corso abbastanza bene nella 125, e ho ricevuto una lezione da alcuni veterani su come funziona il draft e cosa succede quando non si ha un partner-parte dell’iniziazione alla Winston Cup da parte dei veterani. È quasi come una lezione di orientamento per principianti – lezioni che non si possono imparare in un libro.

Dire che non ero nervoso il giorno della gara non sarebbe stato sincero. Ho solo messo la mia mentalità in modalità “è solo un’altra gara” e mi sono concentrato sul compito più recente delle 500 miglia di corsa a mano a Daytona.

Una volta detto: “Signori, accendete i motori”, era ora di andare al lavoro, e tutto il resto è passato in secondo piano. Anche in questo caso, ho ricevuto lezioni di stesura dai veterani, ma ho mantenuto la calma e ho cercato di non commettere errori che ci sarebbero costati l’incidente. Poi sono arrivati i problemi al motore per me e Bobby, e le speranze di un finale solido per me e di una vittoria per Bobby sono svanite con il vento.

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Sono stato, sorprendentemente, non così deluso come si potrebbe pensare, perché sono successe tante altre cose positive durante le mie prime Winston Cup Speedweeks; mi sono sentito veramente come se avessimo raggiunto tutti i nostri obiettivi.

È anche sorprendente la rapidità con cui ci si lascia tutto alle spalle e si passa alla modalità gara successiva. Daytona è finita, e si parte per Rockingham, North Carolina. Ma ora sono almeno un veterano di una cosa – sono un veterano della Daytona 500 e degli Speedweeks – che è un risultato piuttosto importante di cui il nostro team deve essere orgoglioso. Ce l’abbiamo fatta.

Nota dei redattori: Questa è la prima colonna di una serie di esordienti della Winston Cup Series del ’99. Circle Track ha chiesto a ciascuno di esprimere i propri sentimenti e le proprie opinioni sull’essere un rookie nei ranghi della Winston Cup racing. Iniziamo questa serie di reportage con Tony Stewart. Altri candidati Rookie of the Year seguiranno nei prossimi numeri.

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