Alla ricerca del gioiello scomparso

Ricky Rudd ha fatto molto nelle sue 26 stagioni come pilota della Nascar Winston Cup. Quello che vuole, tuttavia, è un titolo, e il tempo sta per scadere

Vedi tutte le 8 fotoHarold HinsonphotographerBob MyerswriterSam SharpephotographerAug 1, 2002

Ricky Rudd ha iniziato la sua 26esima stagione come concorrente regolare della NASCAR Winston Cup, ancora alla ricerca di un campionato, l’inafferrabile gioiello che avrebbe coronato una carriera di guida eccezionale.

I numeri delle scuderie, costruiti sulla coerenza, sono degni di essere incorniciati. Diciassette volte dal 1981, anno in cui ha fatto il suo primo giro agonistico con la Di-Gard Racing, Rudd si è piazzato tra i primi 10 nella classifica a punti, di cui un secondo nel 1991 con la Hendrick Motorsports. Per 16 anni consecutivi, terminando nel 1998, Rudd ha vinto almeno una gara.

Nelle ultime due stagioni in Robert Yates No. 28 Texaco Havoline Ford, si è piazzato rispettivamente al quinto e al quarto posto nell’inseguimento per il campionato. Contendente al titolo per gran parte della seconda metà del 2001, Rudd si è classificato secondo al campione Jeff Gordon fino alle ultime due gare.

Rudd ha ottenuto una rara striscia di due anni di assenza di vittorie con due vittorie la scorsa stagione, ha registrato 14 top five e 22 top 10, due in meno di Gordon, e ha incassato 4,878 milioni di dollari che hanno portato i suoi guadagni di carriera a 24,5 milioni di dollari. È stata la migliore stagione che abbia mai avuto, dice Rudd. A parte le ultime quattro gare, siamo stati in grado di vincere ogni volta che abbiamo corso. Non ero mai stato con una squadra prima d’ora che potesse farlo. Praticamente tutti i piloti sognano di correre forti ovunque.

La cosa più deludente è stato non arrivare secondi a punti, che ho pensato che la nostra squadra meritasse, dopo aver avuto una vettura al secondo posto la maggior parte della stagione con la possibilità di sfidare per il titolo. Non chiamo la nostra prestazione buona o cattiva fortuna. La nostra sfortuna è che Gordon è stato molto meglio l’anno scorso rispetto al 2000.

Inseguire il sogno

Rudd ha 45 anni. C’è del sale in mezzo al pepe nei suoi capelli ricci. I suoi lineamenti rimangono giovanili, ma non è più il ragazzo del coro con la faccia da cereale-ad, resa popolare dai media dopo aver gareggiato per la prima volta nella Winston Cup nel 1975. Va bene così. Disdegnava quell’immagine, semplicemente la tollerava.

Rudd si rende conto che pochi campioni di Winston Cup sono incoronati dopo i 40 anni. Il compagno di squadra della Yates Racing Dale Jarrett aveva 43 anni nel 1999, Richard Petty 42 nel 1979, il compianto Dale Earnhardt 43 nel 1994 e il compianto Lee Petty 45 nel 1959. Il terzo e il quinto classificato a punti dell’anno scorso, tuttavia, hanno superato i 40 anni.

Fisicamente e mentalmente credo di avere ancora cinque anni buoni, dice Rudd. Ho subito un’operazione alla schiena a dicembre e dovrei essere più in forma dell’anno scorso. Mentalmente, non sono mai stato più acuto. Ho uno o due pugnalate in più ad un campionato, ma data la routine del programma, la vita familiare e i sacrifici, non mi vedo in pista tra tre anni. Sono nella migliore posizione in cui sia mai stato per vincere un campionato, ma non ho intenzione di andare in giro e di rimanerci troppo a lungo.

Rudd è stato sottoposto a una dissectomia microendoscopica per riparare un disco rigonfio nella parte inferiore della schiena. Il disturbo lo aveva disturbato per sette mesi, dato che si era svegliato prima della gara di giugno a Dover e riusciva a malapena ad alzarsi dal letto. Anche se si è ripreso completamente, non ha potuto guidare un’auto da corsa fino a fine gennaio o inizio febbraio, mancando i primi test pre-campionato a Daytona.

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Mi sono sentito benissimo subito dopo l’operazione, ma i medici mi hanno avvertito che se non mi fossi preso cura di me stesso, il problema avrebbe potuto ripresentarsi, dice Rudd. Di solito sono abbastanza testardo nel seguire gli ordini dei medici, ma faccio quello che mi dicono alla lettera.

Per i primi 12 giorni, Rudd non è stato ammesso in posizione seduta. Mi sentivo come il cane di famiglia, dice. Mi distesi nel nostro (Lincoln) Navigator e Linda (sua moglie) mi portò dove dovevo andare. Quando lei aprì il portello, saltai fuori.

“Eravamo una Top-Five Team”

Rudd era riluttante a prevedere durante il fuori stagione come la sua squadra si comporterà in questa stagione. Era molto più facile prevedere alla fine della stagione 2000 come avremmo fatto l’anno scorso, dice. Siamo andati forte da metà alla fine e siamo saliti al quinto posto per punti. Ci siamo lasciati sfuggire alcune vittorie e avremmo potuto vincerne quattro o cinque. Mi sentivo come se un top-three o un titolo fosse realistico.

Quest’anno non lo so. È un punto interrogativo. Penso che siamo stati nella top five, ma non andrò oltre. Sono preoccupato perché non abbiamo finito su una nota alta. Baso la nuova stagione su come abbiamo finito l’anno precedente. Se potessimo cancellare le ultime tre gare, mi sentirei davvero bene per quest’anno, magari riprendendo da dove avevamo lasciato e contendendoci il campionato. Abbiamo perso drasticamente il setup a Homestead, Atlanta e New Hampshire. Fino alla seconda gara di Rockingham (la 32a su 36) solo il nostro team e Gordons non avevano utilizzato una partenza provvisoria. Ne abbiamo usate due nelle ultime quattro gare. Abbiamo avuto modo di individuare l’accaduto e di affrontarlo.

Nelle ultime otto gare, Rudd ha subito due dei suoi quattro DNF a causa di un guasto al motore e di un incidente, due arrivi negli anni ’30 e tre negli anni ’20 insieme a un top five e due top 10, ed è scivolato dal secondo al quarto in punti, 349 in arretrato. Crede che una delusione mentale, quando le speranze di vincere il titolo sono state infrante e la stanchezza per la più lunga fatica dell’era moderna delle Winston Cups hanno contribuito al declino di fine stagione.

Ero secondo a 100 giri dalla seconda gara a Martinsville quando il motore è scoppiato, dice Rudd. Questo è stato il chiodo nella bara per quanto riguarda il titolo. Siamo entrati in gara con 237 punti di ritardo e ne siamo usciti meno 334. Non so se questo non ha sgonfiato tutti. Siamo finiti nel grande naufragio di Talladega dopo Martinsville e abbiamo perso altri 60 punti. Da quel punto, stavamo lentamente morendo dissanguati. I ragazzi erano esausti per le corse e per il programma di test in mezzo. E’ stato come lasciare i titolari in campo troppo a lungo.

La tardiva caduta di prestazioni non ci è costata il campionato. Ci è costato il secondo posto. Problemi meccanici e di gomme, quattro con conseguenti DNF e almeno altri quattro con finiture scadenti, ci sono costati il titolo.

Il team Rudds ha superato la prima battuta d’arresto, una rottura del cambio a Rockingham e un guasto al motore in Texas con un rally dal 18° al 2° posto nell’inseguimento per il titolo, 45 punti dietro a Gordon. Ha segnato 13 finali consecutivi di 14° o meglio, evidenziati da una vittoria a Pocono, due secondi e 10 top 10. Tre gare dopo, dopo i problemi alla cinghia di trasmissione e al motore a Indianapolis e Michigan, rispettivamente, era sceso a 298 punti.

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Onestamente, dopo il guasto al motore in Texas, non pensavo nemmeno di essere un contendente al campionato, dice Rudd. Ma non appena ci siamo ripresi, la marea si è ribaltata con altri due guasti al motore. Non mi lamento, perché la potenza della Yates è una delle ragioni per cui siamo stati così competitivi e il nostro alto tasso di guasti è raro, eppure è stato scoraggiante per me e per l’officina. Non si può pensare seriamente di vincere un campionato con il numero di problemi al motore che abbiamo avuto.

Miglioramento

Il capo equipaggio del terzo anno Michael McSwain, un corpulento 34enne che risponde a Fatback, dice di non vedere grandi problemi con il team, che in due anni ha registrato un fatturato molto basso. Non riesco a mettere il dito su niente in particolare su cui concentrarmi, dice. Beh, cerca di fare meglio quello che abbiamo fatto l’anno scorso.

Avrete problemi inaspettati, motori, relitti, gomme, che non potete fare nulla. Si può battere la testa per questo, ma bisogna affrontarli. La squadra che può superare i problemi i migliori vincerà. A nostro favore è che quando, non se, abbiamo problemi simili, sappiamo bene come gestirli. Credo che questo ci renderà una squadra migliore per il campionato. Come capo squadra, sto maturando. Sto affrontando nuovi problemi che non ho mai affrontato. L’anno scorso è stata un’esperienza di apprendimento per me.

Quello che la gente non vede è che in un campionato le emozioni di inseguimento sono estremamente elevate e la concentrazione è dura, continua McSwain. Le difficoltà che abbiamo avuto a fine stagione hanno messo a dura prova il nostro cuore e la nostra anima, la nostra pazienza e le nostre emozioni, ma non credo che come squadra abbiamo fallito. Per quanto riguarda la stanchezza, a fine stagione tutti in garage erano esausti.

McSwain, che si è unito a Rudd nel 1999, e si è trasferito su richiesta di Rudd con lui alla Robert Yates Racing, è ottimista sul fatto che la squadra farà una corsa più forte al titolo rispetto all’anno scorso. Ricky è più sano che mai, dice McSwain. I (tre) membri dell’equipaggio dei box infortunati nell’incidente stradale ai box (a Homestead) si sono ripresi completamente.

Rudd pensa che McSwain sia un gioiello nel rough. Quello che mi piace di Fatback e il motivo per cui ho spinto perché venisse con me, anche se non era molto conosciuto, è il talento grezzo e il desiderio, dice Rudd. Ugualmente importante, ha l’atteggiamento giusto. È già uno dei migliori capi squadra, e ha il potenziale per essere grande se il successo non lo rovina o se raggiunge il punto in cui crede di sapere tutto. È una persona socievole. Tutti lo amano. È un allegro ragazzo di campagna che è muto come una volpe. Usa l’immagine del bifolco di campagna a suo vantaggio.

L’ammirazione è reciproca. Ricky era uno dei piloti più sottovalutati nel garage, ma non più, dice McSwain. Credo proprio che gli sia rimasto un campionato. Come persona, è super gentile. Ci tiene alla sua squadra, alla sua famiglia e a me. Ha un buon rapporto con tutti noi.

McSwain sceglie Rudd, Gordon e Jarrett come concorrenti principali per il 2002

ma Rudd non è così sicuro. Non faccio previsioni al di là di noi come un top-five, dice Rudd. Succedono così tante cose che non capisco. L’anno scorso avrei scelto Jeff Burton come favorito in pre-campionato. Chi avrebbe creduto ai primi tre quarti della sua stagione, o che ci sarebbero stati cinque vincitori della prima gara e Mark Martin non avrebbe vinto una gara?

Ho letto che Dale (Earnhardt) Jr. è uno dei maggiori contendenti, ma non so se lo sia. Non escludo la vittoria di un giovane, basato su un equipaggiamento di prima classe, con squadre leader e cervelli esperti che pensano molto. Vedo i ragazzi della Dodge più forti quest’anno. Jeremy Mayfield con Ray Evernham è una potenziale combo di campionato a cui non si pensa.

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Problemi di sicurezza

Ancora una preoccupazione per la sicurezza, il più grande problema della NASCAR lo scorso anno, Rudd approva gli sforzi della NASCAR per rendere più sicuri i piloti, le auto e i box. Egli applaude al fatto che le squadre ai box devono indossare caschi e tute da lavoro. Il relitto, in cui i nostri ragazzi dei box si sono fatti male, si è sviluppato da una normale situazione di pit-road, dice. Nessuno ha fatto niente di stupido. Ma se la NASCAR vuole davvero risolvere il problema dei box, c’è il GPS e altre tecnologie che bloccheranno la posizione delle auto quando usciranno dal box. Questo sistema continuerebbe a premiare il lavoro ai box, ma eliminerebbe la corsa selvaggia per uscire dalla strada dei box. In realtà, i box non sarebbero sicuri se ogni membro dell’equipaggio indossasse un’armatura. Un’altra cosa con cui non mi sento a mio agio è la sicurezza individuale della pista. Mi piacerebbe vedere la NASCAR dirigere un po’ di energia verso il miglioramento delle situazioni di soccorso in alcune delle piste.

La fine della scorsa stagione non è stato il momento di chiedere a Rudd se le corse sono così divertenti come una volta. È stato l’anno più estenuante che io ricordi, dice. Sarebbe bello se il nostro carico di lavoro venisse notevolmente ridotto. Non fraintendetemi. Stiamo facendo più soldi di quanto ci saremmo mai aspettati. La maggior parte delle nostre vite è migliore. L’ingrediente mancante è che non c’è tempo personale. Questo è il grande sacrificio, la parte che mi piace cambiare, ma non so come.

Beh, lo fa, ma ci sono uno o due, forse più, campionati da inseguire se è un contendente prima che si slacci le cinture. Nel frattempo, dedica tanto tempo a Linda e al figlio Landon, Landon, 7 anni, quanto la fatica lo permette. I Rudds, originari di Chesapeake, Va., che risiedono vicino a Charlotte, sono sposati da 22 anni. Si sono conosciuti alle elementari, la prima volta quando lui era al decimo anno di scuola. Lei ha cavalcato al suo fianco per tutta la strada, attraverso le prime difficoltà della carriera, quando lui è arrivato vicino a smettere di correre almeno due volte.

La coppia ha aspettato 15 anni per Landon, un miracolo della medicina moderna, dice Rudd. Cerco di accompagnare Landon a scuola quando sono a casa. Sono 30 minuti di conversazione. Gli piace correre e ha appena iniziato a guardarlo in TV. Va a scuola con i bambini di quattro o cinque altri piloti, quindi le corse non sono un problema per lui. Non so se è orientato in quella direzione. Gli piacciono molto l’hockey a rotelle e i videogiochi e sembra ben assortito per la sua età. A volte va in pista con Linda e a volte resta con la nonna. Per lui sono solo un papà, non un nome nelle corse. Preferisco che sia così.

Nelle corse, con o senza trofeo di campionato, e nella vita, Rudd si considera molto fortunato e benedetto.

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