ARCA Racing – Imparare a girare a sinistra

Sempre più corridori su strada si rivolgono ad Arca per una carriera nel mondo delle corse. Perché?

Vedi tutte le 7 fotoKevin ThornephotographerDon HamiltonwriterMay 10, 2007

C’è una nuova ondata di piloti che quest’anno si sta diffondendo nella serie ARCA RE/MAX, e non provengono dalle solite fonti. Sembra che ARCA abbia catturato l’attenzione del mondo delle auto sportive, in particolare della Grand American Road Racing Association.

Nelle scorse stagioni, ARCA è stata ampiamente utilizzata dai team della NASCAR Nextel Cup come terreno di prova per i loro giovani piloti che stavano seguendo i programmi di sviluppo dei vari team. L’anno scorso, Chip Ganassi ha utilizzato la serie per dare alla star della Formula Uno, Juan Pablo Montoya, il suo primo assaggio di corse di auto di serie sulla via della sua corsa a tempo pieno nella Nextel Cup Series di quest’anno.

Sempre l’anno scorso, Michael McDowell, Tony Ave e Skip Cummins hanno fatto il passaggio dalla Grand-Am Rolex Series a fine stagione. In una strana coincidenza, tutti e tre i piloti hanno deciso di seguire le corse ARCA a fine luglio al Barber Motorsports Park di Birmingham per la Daytona Prototype Series.

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Ave e Cummins hanno scioccato il paddock la mattina della gara quando, dopo le qualifiche del 13°, hanno ritirato la loro vettura dalla gara e hanno subito messo in vendita la Pontiac Riley. Avevano deciso durante la notte di andare a gareggiare all’ARCA, e la squadra è tornata al negozio Ave’s Maiden, North Carolina, per iniziare a costruire la Chevrolet Monte Carlos per Talladega.

Mentre Skip Cummins è praticamente un rookie crudo quando si tratta di corse automobilistiche di stock car, ha un sacco di esperienza sui corsi di strada, guidando una grande varietà di auto. Nella sua unica gara ARCA a Talladega, Cummins è partito al 32° posto e ha portato a casa la Cyberspeed No. 97 al 18° posto, un giro più in basso. Tony Ave, invece, ha esperienza in quasi tutti i tipi di auto da corsa che si possono nominare. È stato campione del mondo di motoslitta nel 1993. Ha corso bene nelle gare con Trans Am, Formula Atlantic, Toyota Atlantic e USAC Midgets. In cinque gare ARCA dal 2002, Tony ha due Top 5 ed è apparso diretto verso un altro arrivo al top a Talladega prima che un naufragio in ritardo gli rovinasse le possibilità.

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Ave dice che il motivo per passare dai più esotici Daytona Prototypes alla serie ARCA RE/MAX è piuttosto semplice. “Sentivamo che avremmo potuto ottenere più bang per i nostri dollari in ARCA”, ha detto. “ARCA ha più gare e la maggior parte di esse sono in televisione, quindi abbiamo sentito che lì c’era una maggiore esposizione per noi. E se ci pensate bene, anche le corse su strada stanno rapidamente diventando uno sport da giovani. Certo, nelle gare di resistenza l’esperienza conta, ma nelle gare di velocità i ragazzi prendono il sopravvento. In ARCA si può estendere la propria carriera. Guardate James Hylton”. Hylton ha corso l’intero programma ARCA la scorsa stagione.

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“Non abbiamo intenzione di andare dopo il campionato”, ha continuato Ave. Skip guiderà nelle gare come il suo programma lo permette, e io sceglierò le gare che farò”. Ma non siate sorpresi quando metteremo uno o due giovani piloti in alcune gare”.

Mentre Ave e Cummins stanno facendo il salto per motivi economici, c’è un’intera schiera di assi delle auto sportive che guardano alla sanzione basata sull’Ohio per motivi di sviluppo della carriera.

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Michael McDowell ha lasciato il Barber Motorsports Park nel luglio 2006, in cima al mondo. Non solo ha vinto la Grand Am Cup di sabato, ma ha anche conquistato il sesto posto nella sua Daytona Prototype di domenica. Più tardi quella settimana è entrato nel negozio di Eddie Sharp a Denver, North Carolina, sperando di concludere un accordo per disputare alcune gare ARCA di fine stagione. Hanno trovato un accordo e Michael ha pagato Eddie Sharp con due Top 5 e un altro Top 10 in sole cinque gare.

Ma la sua performance in ARCA non dovrebbe essere una sorpresa. Il 22enne McDowell non è estraneo alla cerchia dei vincitori. È due volte campione nazionale di karting, avendo ottenuto 84 vittorie di gara in kart. È stato il campione della Star Mazda 2004 e nel 2005 è diventato il più giovane a salire sul podio nella storia del Grand-Am. Sempre in quell’anno, McDowell ha vinto la sua prima Rolex Series Daytona Prototype a Città del Messico, e poi l’ha seguita con un 11° posto nella gara Champ Car del giorno successivo. Alla fine dell’anno scorso McDowell e Sharp hanno stipulato un accordo che prevede che il team gestisca l’intero programma ARCA, e hanno in programma di inseguire il parco giochi privato di Frank Kimmel, il campionato.

Eddie Sharp è noto per la sua capacità di individuare i giovani talenti, e la sua firma di McDowell è solo un altro esempio. “Michael ha tanto talento quanto chiunque abbia mai varcato queste porte”, ha detto Sharp. “Guardate cosa ha fatto in così poco tempo”. Tengo d’occhio molte forme di corse, comprese le corse di auto sportive. Ricordate, ho corso per molto tempo nella SCCA in Florida. Quando un pilota ha un background nelle corse di auto sportive, ha diversi vantaggi. Ha meno cose da disimparare nel guidare l’auto, perché per lui è una novità. Comprende gli apici delle curve e l’importanza di colpire quei vertici in modo corretto, ed è generalmente più facile da equipaggiare.

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Alte prestazioni

“Quello che Michael ha fatto per noi alla fine della scorsa stagione è stato semplicemente straordinario”, ha proseguito Sharp. Indicando una Dodge bianca n. 2 su un ascensore contro il muro, Sharp ha detto: “Quella è la macchina che ha guidato a Salem. L’unico segno sulla macchina è l’impronta del pneumatico sulla portiera del guidatore. Se puoi correre nella Top 10 di Salem e questo è l’unico danno che hai, allora sei il vero affare”. Quella macchina sarà convertita in un’auto sporca per le gare di Springfield e DuQuoin. Penso che abbiamo una reale possibilità di vincere il campionato con Michael”.

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McDowell è aperto e onesto sul perché corre in ARCA. “Voglio entrare nella NASCAR e nella Nextel Cup Series”, ha detto. “Nelle corse americane, la NASCAR è dove si trova, e penso che ogni pilota voglia esserci a un certo punto della sua carriera. ARCA è il veicolo perfetto per me per iniziare in quella direzione. Correremo su molti degli stessi circuiti della NASCAR, e in molti fine settimana correremo con loro. È una grande opportunità per farsi notare da alcuni dei migliori proprietari del team”.

Anche Andy Lally sta cercando di fare il salto nell’ARCA. Anche se non ha ancora una corsa a tempo pieno per la stagione, ha fatto diversi test con la squadra di Andy Belmont a Charlotte e Daytona e si prevede che sarà in un posto a sedere qualche tempo prima della fine della stagione. Lally porta un rsum impressionante sul tavolo mentre insegue il cambio di carriera. Lally ha più piazzamenti sul podio di qualsiasi altro pilota nella storia della Grand-Am Rolex Series, ed è il primo e unico tre volte campione della Rolex Series. Infatti, negli ultimi sette anni, Andy ha vinto tre volte il campionato professionistico e si è classificato secondo agli altri quattro.

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Per Lally, salire su un’auto di serie è solo la continuazione del sogno. “Sono cresciuto in Georgia. La NASCAR ha sempre fatto parte del nostro regime familiare. Ho iniziato a correre sui go-kart, e questo mi ha portato a fare un paio di giri in SCCA. Sembra che tutte le corse che mi sono state offerte siano state sul lato delle auto sportive, non su quelle di serie. La gente dimentica che ho corso nella Goody’s Dash Series. La prima volta che ho corso a Daytona su un’auto Dash, ero a tavoletta entrando nella prima curva e mi sono spaventato a morte. L’ho superata e ora mi sembra stupido. In questo momento è importante per me salire su un’auto di serie. Ho 32 anni e sono al massimo della forma. È ora di fare il passo successivo. Mi piacerebbe correre in qualche gara ARCA e in qualche gara di Busch Series, magari sui percorsi stradali. Stiamo cercando di farlo”.

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Andy Belmont, le cui auto sono state testate da Lally, non ha avuto altro che elogi per il pilota. “Un pilota che esce dall’arena delle auto sportive ha molte cose da fare per lui”, ha detto Belmont. “Di solito ha una sensazione migliore dell’auto fin da subito ed è un passo avanti rispetto all’equilibrio dell’auto”. Inoltre, di solito mostra grande pazienza con l’auto e in pista. Andy Lally ha tutte queste cose. Sono rimasto impressionato da lui. Ha centrato i suoi obiettivi fin dall’inizio, e il suo feedback è stato incredibile”.

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Naturalmente, ci può essere una barriera linguistica quando si passa dalle auto sportive alle auto di scorta. “Alcuni dei nostri meccanici hanno avuto difficoltà a capire Andy quando ha detto loro che la macchina aveva un po’ di sottosterzo”, ha scherzato Belmont. “Voleva dire che la macchina spingeva, ma sono solo i diversi linguaggi delle corse. Lui è il vero protagonista, e chiunque lo prenda in mano sarà sulla strada del successo”.

L’otto volte campione ARCA RE/MAX Frank Kimmel riassume al meglio la situazione quando dice: “Sono contento che questi ragazzi vengano a correre con noi. Mi sembra che corrano in televisione e sono molto bravi. Credo fermamente che più bravi sono i piloti che entrano in ARCA, meglio è per noi. Questo ci fa guidare tutti più duramente e diventare più professionali”.

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