ASA – Salvatore dello Short Track

Uno sguardo approfondito al storico ente sanzionatorio

Vedi tutte e 5 le fotoRob FisherwriterBob MilnerphotographerMar 23, 2007

Molti sostengono che le corse su pista corta oggi non sono nelle migliori condizioni possibili. Noi qui al Circle Track ci siamo stancati della tristezza e dell’oscurità; c’è una realtà di sfide che il nostro settore deve affrontare. Ma l’aiuto non è così lontano, e viene da una fonte che molti pensavano non fosse possibile: l’ASA. Considerando il fatto che l’ASA originale è morta una morte piuttosto brutta e molto pubblica solo due anni fa, chiamarli il salvatore delle corse su pista corta sarà considerato da qualche folle borderline. Ma l’ASA di oggi è molto più di quanto sembri, e ha un futuro brillante, non importa come lo si tagli. Ma per capire veramente dove sta andando l’ASA, bisogna guardare dove è stata l’organizzazione e cosa è successo.

Qualsiasi fan di Mark Martin o Rusty Wallace che valga la pena di indossare magliette ricordo sa che ASA è l’acronimo di American Speed Association. L’ente sanzionatorio con sede nell’Indiana è stato fondato nel 1968 da Rex Robbins e da sua moglie, Becky. Dotata di corpose stock car americane, l’ASA ha iniziato ad attraversare il paese nel 1973 con le sue serie turistiche nazionali. È stata questa serie itinerante in cui Martin, Wallace e un tizio di nome Alan Kulwicki si sono tagliati i denti e si sono fatti un nome.

Infatti, l’elenco degli alumni dei piloti ASA è un virtuale chi è chi di NASCAR Nextel Cup, allora e adesso. Oltre a Martin, Wallace e Kulwicki, Jimmie Johnson, Matt Kenseth, Kenny Wallace, Johnny Benson, Ted Musgrave, Reed Sorenson e David Stremme, tutti sono arrivati ai massimi livelli delle corse NASCAR vincendo l’American Speed Association. Per anni, l’ASA è stata il luogo dove gareggiare se si voleva raggiungere il successo.

Oltre alle serie di tour nazionali, l’ASA ha anche sancito una serie di Late Model e diverse serie di tour regionali. Durante la metà degli anni ’80, l’ASA è diventata una delle prime auto di serie a sanzionare la corsa dei motori a sei cilindri, l’alternativa più economica al popolare V-8.

Nei primi anni ’90, l’ASA ha iniziato a raccogliere i frutti dell’esplosione di popolarità della NASCAR. Sfortunatamente, sarebbe diventata anche la rovina della sanzione. Nel 1991, TNN (The Nashville Network) ha iniziato a trasmettere in televisione le gare ASA. Due anni dopo la vendita di TNNN alla CBS nel 1997, Robbins ha concluso un accordo quinquennale con i dirigenti della CBS per trasmettere in diretta le gare ASA. L’anno era il 1999 e il futuro sembrava roseo per l’ASA.

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Ma come un uragano in costante movimento, il futuro di ASA si è rapidamente offuscato quando il gigante dei media Viacom ha rilevato TNN e ha prontamente disattivato la rete via cavo, trasferendo tutti i segnali alle reti MTV. Mentre MTV aveva inizialmente onorato il contratto, solo un anno dopo (agosto 2001) è stata presa la decisione di spostare le due rimanenti trasmissioni di ASA allo stato di ritardato su nastro. Robbins ha intentato una causa per costringere MTV ad onorare il contratto con la CBS. La causa è stata archiviata dopo che MTV ha accettato di trasmettere una delle gare in diretta. MTV ha dato seguito alla causa, rescindendo il contratto quinquennale della CBS dopo soli due anni.

La sanzione ha faticato per tutta la stagione ’02, e alla fine dell’anno il proprietario dell’auto Steve Dale ha speso i suoi soldi sul tavolo per comprare ASA da un frustrato e, senza dubbio, esasperato Rex Robbins.

Dale si è dato da fare con un piano di espansione aggressivo. Ha aggiunto un Late Model Series, Speed Truck Challenge e un Southern Modified Tour per completare il National Tour reso popolare da Wallace e Kulwicki. Il volto dell’ASA stava cambiando rapidamente, ma non tutto andava bene. Il denaro degli sponsor era lento a svilupparsi e il debito era aumentato. Dal momento che non c’era un solido pacchetto televisivo, Dale è stato costretto a spendere i suoi soldi per comprare il tempo di trasmissione da Speed Channel per far arrivare le corse in metropolitana. Senza il supporto dello sponsor, Dale poteva finanziare la serie per un periodo di tempo limitato.

L’evento è culminato in uno stallo non proprio piacevole al Lowe’s Motor Speedway nell’ottobre 2004 per l’Aaron’s 99, gara che si sarebbe svolta subito dopo le qualifiche della Nextel Cup. Nella riunione dei piloti, Dale ha informato i concorrenti che ASA non aveva i soldi per pagare la borsa. Speedway Motorsports, proprietari della pista, ha sequestrato i veicoli dell’ente sanzionatorio. Alla fine, ASA, i piloti, e Speedway Motorsports hanno raggiunto un accordo e i concorrenti sono stati pagati dopo l’ultima gara della stagione ad Atlanta. Alla fine del 2004, la 35enne American Speed Association ha cessato di esistere.

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Entra Dennis Huth. L’uomo dietro la nascita, la crescita e il successo della Craftsman Truck Series di NASCAR e della Winston Racing Series aveva effettivamente lavorato con ASA prima della sua scomparsa. Ma quando la scritta sul muro è diventata chiara, Huth ha avuto una scelta: rimanere e cercare di salvare la leggendaria serie o uscire finché il guadagno è stato buono. Il nativo della California ha scelto di restare.

“Amo le corse di base, e sapevo che la formula poteva funzionare”, spiega Huth. “Volevo vederla funzionare”.

E così iniziò l’ascesa dell’American Speed Association dalle ceneri. Le partecipazioni della serie sono state tagliate con l’acquisto da parte di Huth del programma ASA Member Track e dei diritti per l’ASA National Tour attraverso la sua società, la Racing Speed Associates. Con l’acquisto, Huth ha anche ottenuto il controllo sui programmi con sette serie che corrono in tutto il paese.

L’altro quarto dell’ASA originale è andato a Ron Varney. Durante il periodo di proprietà di Dale, l’ASA si è fusa con l’US Pro Tour di Varney per iniziare la serie ASA Late Model. Quando l’ASA di Dale andò a sud, Varney prese la Late Model Series e mantenne intatti il nome e il marchio. Attualmente, la ASA Late Model Series è composta da tre serie distinte. La Late Model Challenge Series prevede 12 gare in 11 piste in 9 stati. Inoltre, offrono due serie regionali, una a nord e una a sud, ciascuna con 15 gare.

Tutte e tre le serie competono con la stessa auto. Dall’esterno, queste corpose stock cars americane sembrano proprio come le auto sinonimo di ASA di vecchia data. Ma la somiglianza finisce quando si apre il cofano. Al telaio appositamente costruito è fissato un motore a cassa da 420 CV.

“Credo che siamo l’unica sanzione nel paese che fa funzionare i motori delle casse di GM, Ford e Dodge”, dice Varney.

Con i motori, il telaio e le carrozzerie uguali per tutte e tre le serie, l’unica vera differenza tra loro è rappresentata dalle gomme: bias-ply per il Nord e il Sud, radiali per la Challenge.

Il ragionamento di Varney per il design delle auto è duplice. Un modello ASA Late Model nuovo di zecca, pronto per la gara, vi farà correre circa 25.000 dollari. Questo si traduce in alcune corse abbastanza convenienti. Un team che gestisce la Challenge Series può aspettarsi un budget di circa 100.000 dollari, inclusa l’auto. Questo numero può scendere fino a 35.000 dollari se si corre una delle due serie regionali.

Mentre il conteggio delle auto è stato buono nelle gare ASA, Varney vuole correre su piste più grandi e conosciute come il Milwaukee Mile, che è in programma nel 2006. Oltre a correre sulle piste dei padiglioni, Varney si concentra sui nomi dei padiglioni. I ragazzi che erano punti base della vecchia ASA, come Butch Miller, Mike Eddy e Johnny Benson, hanno tutti corso recentemente con la ASA di Varney.

Ma questa è solo una parte. Varney sta scommettendo il successo della sua serie su una formula provata e vera da un altro lato delle corse di base. I Dirt Modifieds, come quelli della sanzione IMCA, hanno un pacchetto di regole uniformi che permette ai team di correre su una grande varietà di piste in tutto il paese.

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“In pratica, potete portare il nostro ASA Late Model su qualsiasi pista in cui girano Late Models e gareggiare”, dice Varney. “Togliete il motore della cassa e mettete un 9 a 1, e siete pronti a partire”.

Per quanto riguarda il futuro della serie ASA Late Model Series, Varney sta concentrando i suoi sforzi sulle sue tre serie. Ha in programma di dirigersi verso ovest, possibilmente già nel 2008, per colmare il vuoto lasciato nelle gare di Late Model dopo che la NASCAR ha messo in lattina la sua divisione Elite alla fine di quest’anno. Ma vuole adottare un approccio conservatore all’espansione.

“Voglio lasciare che la polvere là fuori si stabilizzi per un anno”, dice Varney. “Sono stato contattato da diversi gruppi per l’espansione sulla West Coast per il 2007, ma questo non è il momento giusto per noi”. Se lo farò, voglio farlo nel modo giusto”. Preferirei fare un passo indietro per un anno e poi andare avanti e fare una grande dichiarazione”.

Tornato a Daytona, il gruppo di Huth è al lavoro. Racing Speed Associates possiede tre quarti della vecchia ASA e sta adottando un approccio metodico per espandere la serie e costruire il marchio ASA. L’obiettivo è quello di offrire un’ampia varietà di opzioni di gara per i corridori e i proprietari delle piste, il tutto all’insegna della ASA.

Può sembrare strano, ma si può trovare una decalcomania ASA su una BMW che gareggia nel sud-ovest, una Sprint Car nel nord-ovest del Pacifico, una Modified nel sud e una Supermodified in California. In realtà, l’ASA di Huth sancisce più di 70 eventi in 17 piste membri in 7 serie. Alcune di queste serie sono state aggiunte durante gli anni di Dale, e alcune sono state aggiunte dal gruppo di Huth. In tutto, c’è la ASA Speed Truck Challenge, ASA ProAuto Sports, ASA Intermountain Pro 4, ASA Northwest Sprint Car Series, ASA Minnesota Challenge Series, ASA Southern Modified Race Tour, e la ASA Western States Supermodified Racing League.

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Oltre ai 17 tracciati membri, queste serie gareggiano in altri 26 tracciati non membri. Si tratta di un sacco di corse che coprono un sacco di auto su un sacco di regioni diverse. Ma questo fa tutto parte del piano di Huth. “Nel corso degli anni mi sono occupato di tanti aspetti delle corse. Penso che nel complesso, più riusciamo a ramificarci ed essere coinvolti in numerose sfaccettature degli sport motoristici, più riusciamo a costruire un’alleanza tra i circuiti, i team e i concorrenti per aiutare tutti”.

E questo è il risultato di Huth-assistance. È un’assistenza che serve a salvare le corse su pista corta. “L’universo degli sport motoristici è troppo piccolo per non essere coinvolto [ovunque]. Quando le persone vengono da te e vogliono aiuto, tu aiuti”.

L’aiuto di cui parla Huth va ben oltre ciò che una tipica sanzione fornisce. Non esiste una formula prestabilita. Saremo aperti a qualsiasi idea”. Esamineremo tutto ciò che è ragionevole per aiutare gli operatori della pista mentre lavorano all’interno dei loro confini”. Huth ha creato una sorta di buffet per il promotore della pista corta: scegliete tutto o scegliete una cosa, o che ne dite di un programma personalizzato solo per la vostra pista?

Un settore in cui ha fatto grandi passi avanti è quello delle assicurazioni. La maggior parte degli ippodromi offre un qualche tipo di assicurazione medica per gli infortuni dei partecipanti, che di solito va dai 25.000 ai 50.000 dollari. Per garantire che i corridori ASA siano coperti, Huth richiede che tutti i circuiti ASA Member Tracks abbiano un minimo di 50.000 dollari. Ma non si ferma qui. Huth ha fatto un passo avanti: “Mi sono assicurato una polizza infortuni per i partecipanti da 450.000 dollari. È una polizza contro le catastrofi”. Se passano attraverso i 50.000 [dalla pista] con un grave incidente, c’è una copertura là fuori che è disponibile per loro”.

“Volevo essere sicuro di avere una copertura che non fosse seconda a nessuno”, continua Huth. Non scherzava. Il programma copre tutti i membri ASA che partecipano a qualsiasi evento approvato da ASA in una qualsiasi delle sette serie in un circuito per i membri. Inoltre, c’è una polizza odontoiatrica e una clausola di morte accidentale e smembramento.

“Come promotore, il programma di assicurazione, il contributo al fondo punti e la tassa di sanzione sono tre cose tremende che l’ASA fornisce che una pista corta media non potrebbe permettersi”, dice Randy Myers di Friendship Speedway in North Carolina. “Non potevo permettermi il pacchetto assicurativo che l’ASA fornisce come pista a sé stante”.

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Tutti predicano corse a prezzi accessibili per il pilota. Il programma Member Track di ASA è una corsa a prezzi accessibili per il proprietario della pista.

Il programma assicurativo è solo un esempio di come ASA sta rendendo le gare migliori per i concorrenti. Ma stanno anche concentrando un enorme sforzo nella costruzione del loro programma Member Tracks e nell’offrire a quei circuiti qualcosa di tangibile.

“Un buon esempio è che mi è stato chiesto ripetutamente [dalle tracce dei membri], ‘come possiamo ottenere un buon affare con questi sistemi di punteggio elettronico? Anche se il prezzo di questi sistemi non è al di fuori della portata della pista media, molti di loro non fanno il passo in più per ottenerne uno. Dato che i sistemi aggiungono un buon valore di intrattenimento per i tifosi e semplificano il punteggio di tutte le gare per la pista, Huth e Company si sono messi al lavoro.

“Ho avuto a che fare con la AMB Scoring Systems per diversi anni con la Craftsman Truck Series. Così li ho chiamati e ho detto: “Ho dei proprietari di piste che sono interessati ai vostri sistemi. ‘” ASA e AMB hanno fatto un accordo, e ora la maggior parte delle 17 tracce dei membri utilizzano il sistema AMB. La filosofia di Huth è semplice: “Se possiamo far risparmiare loro [i proprietari delle piste] soldi e mettere insieme un accordo, perché non farlo?”

Il proprietario della Southern Oregon Speedway, John Skinner, ama avere un ASA Member Track per questo motivo. “Abbiamo una pausa per l’assicurazione, e questo è importante”, dice Skinner. “Inoltre, l’associazione con il nome [ASA] conferisce credibilità alla nostra pista. Questa è la cosa più importante per noi, l’affiliazione ASA”.

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Uno dei segni distintivi dell’ASA originale era il suo National Tour. Quel tour è il luogo in cui alcuni dei più grandi nomi delle corse NASCAR hanno lasciato il loro primo segno sulla scena agonistica nazionale. Ora che Huth possiede i diritti del National Tour, i fan dell’ASA attendono con ansia il suo ritorno.

“Mi chiedono sempre quando riporteremo il National Tour”, dice Huth. “C’è stato molto lavoro e molta attenzione a questo [il National Tour]. Non sto dicendo quando, ma abbiamo avuto un sacco di brave persone che hanno lavorato duramente su quel progetto”.

Prima che Huth incida quella data sulla pietra, non ci saranno dubbi che il National Tour sia pronto a partire e che il suo tempismo sia perfetto. “È un lavoro in corso ogni giorno”, spiega Huth. “Ogni pezzo che può essere messo in movimento sarà posizionato correttamente per alleviare ogni possibilità di fallimento”.

Anche se Huth e RSA possiedono i diritti per il National Tour, la ASA Late Model Challenge Series di Varney ha un’impronta nazionale. La serie di 12 gare visita 11 piste in 9 stati, da New York al Texas. E Varney ha occhi solo per una serie nazionale.

“Stiamo cercando di colmare il vuoto lasciato dal National Tour”, spiega Varney. “Stiamo offrendo alle squadre professionistiche una vera e propria serie nazionale”.

Mentre la Late Model Series di Varney è attualmente in gara, Huth è concentrata in un’altra area. “Non voglio iniziare qualcosa che ha la prospettiva di fallire. Ci assicureremo che sia fatto bene e ci assicureremo che sia davvero di portata nazionale”.

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Si può fare confusione con due gruppi che utilizzano il nome ASA e loghi quasi identici, ma in realtà sono molto diversi. La ASA Late Model Series è una serie di corse per un particolare tipo di auto, che gareggia su un particolare tipo di pista. Il programma ASA Member Track è una formula per piste e concorrenti in varie forme di corse.

Myers, che è stato in giro a correre per tutta la vita, ha detto che in passato spettava ai circuiti cavarsela da soli. Ma con i programmi che Huth e RSA stanno portando alle corse di base, questo sta cambiando. “Sarà davvero bravo per questo sport”, dice Myers.

Il business degli sport motoristici è cambiato radicalmente nell’ultimo decennio. Più concorrenza per il dollaro dei tifosi, maggiori costi assicurativi e problemi di conteggio delle auto sono tutte cose che il pilota di oggi deve affrontare. Ma per il lungimirante proprietario della pista e concorrente, è arrivato il salvatore delle corse su pista corta.

L’espansione metodica è una sorta di grido di battaglia per Huth e RSA, e hanno in programma due grandi eventi per i prossimi mesi.

L’ASA Southern Modified Race Tour visiterà l’Atlanta Motor Speedway per la prima volta durante il weekend NASCAR alla fine di ottobre. Subito dopo le qualifiche di Coppa del mese di ottobre, l’inaugurale Papa John’s Pizza Shootout prenderà la bandiera verde per 75 giri di azione, mettendo 25 Modifieds davanti a 35.000 persone.

Inoltre, è stata recentemente annunciata l’espansione della ASA Speed Truck Challenge ad una seconda divisione nel 2007. La Speed Truck Challenge offrirà una divisione West e una Midwest, con il classico e corposo pickup americano. Ci sarà anche un campionato nazionale a conclusione della stagione ’07. Il campo includerà i primi 10 punti in punti di entrambe le divisioni, i piloti Rookie of the Year di entrambe le divisioni, una scelta di squadre selezionate dai due sponsor della divisione e una scelta tra i due direttori di divisione. In un colpo di scena unico, i tifosi avranno anche voce in capitolo su come è ambientato il campo del campionato nazionale dei 28 camion. Andando online, i tifosi avranno l’opportunità di votare il loro pilota preferito e di compilare la formazione di partenza con un paio di scelte di tifosi jolly.

In questa storia sono state presentate un paio di fotografie di Bob Milner. Noi del Circle Track siamo stati rattristati nell’apprendere che Bob è morto giovedì 31 agosto. Aveva 63 anni. Il fotografo di lunga data della ASA viveva in Angola, Indiana, con sua moglie Claudette. Porgiamo le nostre più sentite condoglianze alla famiglia Milner e a tutti coloro che sono stati colpiti dalla sua perdita.

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