Buon compleanno Big Daddy: Don Garlits compie 82 anni

Vedi tutte le 98 fotoElana ScherrwriterGen 14, 2014

Oggi, 14 gennaio, è il compleanno di uno dei migliori piloti di drag racing. “Big Daddy” Don Garlits sta festeggiando il suo 82° anno di vita, forse il più grande di tutti i motoriduttori del pianeta. Abbiamo fatto visita a Garlits il mese scorso al Museum of Drag Racing di Ocala, in Florida, e quando siamo arrivati, era fuori in negozio ad assemblare carburatori per una mostra di prese d’aria a testa piatta. “Non mi piace mettere nel museo cose che non funzionano”, ha detto quando gli abbiamo chiesto perché si sarebbe preso il tempo di regolare i collegamenti multi-carburatore su una presa che andava in una vetrina di vetro. Questo è il tipo di uomo che è Garlits. Le cose funzionano, o non vale la pena parlarne.

Ognuno di loro è pronto ad avvitare un motore e a partire.

Abbiamo passeggiato un po’ per il museo, con Garlits che ci ha indicato alcune delle auto insolite e dei pezzi da collezione che aveva acquistato, da una Gremlin alimentata a idrogeno a una Mercury con la testa di Ardun su una bancarella. “Voglio che la gente possa sentire la differenza tra un’Ardun e una Ardun”, ha detto Gar, mentre accendeva il motore del banco prova con una sola pompa dell’acceleratore. Ha indicato la Gremlin dall’altra parte della stanza, “Quelli erano alcuni dei primi paraurti di sicurezza”, ha detto, gesticolando verso il posteriore della Gremmie, dove è stato fissato un battistrada di gomma al posto della cromatura. Il Gremlin è stato un progetto studentesco della UCLA nel 1972, vincitore del Concorso di progettazione di veicoli urbani, una tantum. È scomparso, poi è apparso su eBay, e ora, giustamente, sembra aver trovato una casa con il resto dei pezzi unici e degli incisori di Don.

“Hai fame?” Chiese Don. Si offrì di guidare e ci dirigemmo a casa sua, proprio sulla strada che porta al museo. Ha spostato le auto per raggiungere la sua Ford del ’42, una nuova Challenger qui, una Ford del ’40 là. Tutto inizia nel momento in cui gira la chiave. Il ’42 non è diverso. Si avvia all’istante, e ancora una volta sono impressionato, o dovrei dire che rimango impressionato? Ogni momento trascorso in sua compagnia mi convince ulteriormente che Don Garlits conosce le auto in un modo che posso solo sognare. Abbiamo girato per strada, Gar lavorava alla colonna a tre velocità e parlava della difficoltà di sostituire i gocciolatoi arrugginiti. “Il primo lato era più difficile. Il secondo lato era facile”. Quando ci siamo fermati in un posto a Waffle House, mi ha mostrato dove sono state fatte le riparazioni dei gocciolatoi. Si vede a malapena la cucitura dove il nuovo metallo incontra il vecchio. Sul “secondo lato” non riuscivo a trovare la giuntura.

La cameriera della Waffle House ha salutato Garlits per nome, e gli ha portato il solito, uova strapazzate, pomodori e toast. Ora sapete cosa ordinare. Anche tu puoi mangiare come un campione. Garlits ha raccontato storie di allestimento del museo, e di spostamento dalla sua sede originaria all’indirizzo di Ocala. “Devo aver fatto diverse centinaia di viaggi avanti e indietro”, ha detto. Crede che il museo sia un’impresa benedetta, e non ho certo intenzione di discutere. Mi sembra il paradiso.

Garlits ha corso dalla fine degli anni ’50 agli anni ’00, (e ancora oggi gestisce l’evento occasionale con un Drag Pak Challenger, che dice sia divertente da guidare). Non sempre ha vinto in quella carriera agonistica di mezzo secolo, ma non perdeva spesso, e nelle rare occasioni in cui qualcun altro prendeva la striscia per primo, Big Daddy tornava a casa e si costruiva una nuova auto da corsa, una che non sarebbe stata così facile da battere. Ha tutte quelle auto, i vincitori e i perdenti nel museo. La maggior parte sono gli originali, alcune sono ricreazioni, ma ognuna di esse è stata costruita, restaurata o resuscitata da Garlits stesso.

Insieme alle sue auto, Garlits ha raccolto altri importanti esempi di corse di velocità da un quarto di miglio e da terra. Camminare nella foresta di ali e sovralimentatori è come una veloce evoluzione della velocità massima. Si può osservare l’allungamento dei passi e il riposizionamento dei motori. Si può anche vedere l’afflusso di denaro e tecnologia mentre le auto si muovono negli anni ’70, a filo con i dollari della pubblicità. Tendenzialmente c’è meno lavoro di legno e seghetto sulle macchine successive.

Garlits ha alcune delle auto del suo concorrente, un dragster Muldowney rosa, una scavatrice Prudhomme a motore Ford, diverse Funny Cars a foglia d’oro, tra cui una delle famose flopper Burnout di Jungle Jim. Ci sono motori in valigetta, e parti rotte in vitrina, che danno un’idea di quanto fosse (ed è) selvaggia e violenta la drag race. Parlando di violenza, Garlits non si sottrae alle parti brutte della sua storia. Soffiate? Esplosioni a piedi? Quelle auto sono lì. Mentre guardavamo un video del terrificante colpo di Swamp Rat 31 nel 1987, ho chiesto a Garlits se è difficile per lui vedere quella roba. “Non più”, mi disse.

Garlits, a proposito di un incontro ravvicinato. “Odio distruggere una bella macchina”.

Di fronte all’edificio delle corse c’è la collezione di auto di serie… guardate, non riusciamo nemmeno a rendere giustizia alle cose incredibili che ci sono in questo posto. Basta andare al museo, e buon compleanno, Big Daddy.

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