Chi ha iniziato le guerre di Camgrinder? – Parte 1

Rivivere l’età d’oro della Drag Racing Publishing

Vedi tutte le 17 fotoDave WallacewriterPetersen Publishing ArchivesphotographerDec 29, 2014

Tutto è iniziato in modo abbastanza innocente con il secondo numero di Hot Rod (febbraio ’48). Per l’edizione di debutto, un mese prima, la Weber Tool Co. era l’unico produttore di alberi a camme che pagava (probabilmente in anticipo) qualsiasi magro importo richiesto dai fondatori Robert E. Petersen e Robert Lindsay per la pubblicità. Una volta che il Volume 1, il numero 01 era in circolazione, i concorrenti videro il minuscolo annuncio di 1/15 pagine della Weber e salirono a bordo. I loro titoli erano semplici e non conflittuali: “I vincitori usano camme Iskenderian”; “Il più veloce V-8 alle prove di velocità SCTA per la stagione 1947 ha usato una camma Weber”; “Bob’s Speed Equipment”; “CRA Track Cars 5 e 66 usano camme Howard”.

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Dieci anni dopo, due di queste stesse società sono state pubblicamente insulti di trading, sfide e accuse di tempi fasulli nelle pagine di HRM e soprattutto l’indipendente Drag News. Nel 1958, quello che era iniziato in SoCal come un bisettimanale regionale di otto pagine, si era evoluto in un settimanale redditizio e potente, distribuito in tutto il Nord America. Inoltre, questa idea del 1955 del direttore Dean Brown e dell’ad-guy Dick McMullen è stata una pubblicazione nazionale non soggetta alle linee guida editoriali e pubblicitarie, alcune delle quali sono state imposte dalla censura alla Petersen Publishing Co. Ltd. (PPC) da parte del redattore di lunga data di HRM e direttore editoriale Wally Parks. Drag News ha goduto di ulteriori vantaggi in termini di frequenza e immediatezza, colpendo le edicole con una copertura di gara relativamente imparziale e relativi annunci di “eroi” entro tre giorni dalle finali di domenica. Gli stessi eventi non sarebbero apparsi su Hot Rod o Car Craft fino a due mesi dopo, se non addirittura due mesi dopo, e non senza il filtro protettivo di un direttore editoriale che lavora in nero come presidente dell’NHRA nel palazzo di Petersen. Dimenticate la copertura delle gare di nitro fino al 1963, quando Parks iniziò a sciogliere il divieto di rifornimento del NHRA, durato sette anni, e lasciò Petersen per gestire a tempo pieno il suo corpo sanzionatorio.

C’era un po’ di ostilità, ma direi che l’intento era di natura competitiva. Eravamo ferocemente competitivi.

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Quindi, che diavolo è successo per trasformare i rispettosi concorrenti dell’albero a camme nei mudslinger responsabili delle famigerate Camgrinder Wars che hanno divertito e fatto infuriare i lettori di Hot Rod e Drag News dalla fine degli anni ’50 fino alla metà degli anni ’60? Tutti i segni indicano Ed Iskenderian, anche se Howard Johansen e Jack Engle hanno entrambi giocato un ruolo critico nelle prime fasi del conflitto. Esattamente quando è stato sparato il primo colpo è meno chiaro. In High Performance: The Culture and Technology of Drag Racing, 1950-1990, l’autore Robert C. Post cita i primi annunci di Cams 1956 di Howard che proclamavano la roadster modificata con motore Chrysler di Red Henslee come “La roadster ad accelerazione più veloce del mondo”. Iskenderian Cams ha superato il suo più grande rivale nella HRM del Mar ’56, consacrando la Fiat a benzina di Jazzy Nelson sponsorizzata da Isky come “The World’s Fastest-Accelerating Car”, basata su uno schizzo di 9,10 secondi annunciato in 9,10 secondi, migliore del miglior dragster a benzina soffiata (9,12), e senza il backup entro il 2 per cento allora previsto per scopi promozionali e di registrazione. “Isky ha preso questo e l’ha usato”, ha scritto Post. “Jazzy Nelson ha fatto veramente girare 9.10 con il suo piccolo mouse a testa piatta? Quasi certamente no, ma Iskenderian non aveva inventato nulla con un panno intero. Per qualcuno con la lungimiranza e l’intelligenza acuta di Isky le prospettive commerciali devono essere state piuttosto abbaglianti”. In effetti, questa non sarebbe stata l’ultima volta che ha trasformato un tempo discutibile in oro promozionale, come dimostrano alcuni degli annunci su queste pagine.

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L’uomo stesso ritiene che altre due scaramucce successive abbiano portato a una guerra a tutto campo. In entrambe le battaglie, Johansen era di nuovo il generale del campo opposto. La prima di queste campagne pubblicitarie iniziò quando Isky rivendicò il merito per l’inedita e indiscutibile velocità massima di 16,97 miglia all’ora di Emery Cook nel febbraio 1957 al Lions Drag Strip, preannunciando una svolta nel design delle camme “5-Cycle”. La risposta di Howard ridicolizzò la tecnologia a 5-cicli di Iskenderian con annunci che illustravano quattro ciclisti che rappresentavano i quattro cicli di combustione, seguiti da una quinta bicicletta guidata da un clown dei cartoni animati.

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Questi piccoli annunci di smerigliatrici a camme non conflittuali nel secondo numero di HRM non davano alcuna indicazione delle battaglie a venire. Febbraio ’48 Hot Rod

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Nel settembre del ’58, secondo Iskenderian, Johansen fece scoppiare le cosiddette Guerre di Gasser con l’annuncio di un eroe che annunciava la defezione di Doug Cook dai prodotti Iskenderian. “Dopo di che, abbiamo iniziato a giocare su ogni piccolo successo che abbiamo avuto”, ha spiegato Isky al suo autore in una serie di interviste del 1994 con i generali sopravvissuti delle Guerre di Camgrinder. “Immagino che questo abbia messo una spina nel fianco ad alcuni degli altri, e abbiamo iniziato a combattere avanti e indietro. “

È stato Jack Engle ad aggiungere un terzo fronte importante alle guerre di Camgrinder, creando pubblicità fedeli allo spirito umoristico stabilito dai suoi due grandi nemici. Engle Cams ha sempre avuto un sacco di eroi nazionali di cui vantarsi, soprattutto tra le stelle nascenti dei gasser, che hanno influenzato gli acquisti di attrezzature per la velocità da parte di piccoli ragazzi per strada e per lo strip. A differenza di Isky e Johansen, le cui presentazioni tipicamente includevano grafica professionale e loghi aziendali, i semplici layout di Engle erano spesso consegnati solo in caratteri di stampa, presumibilmente scritti da qualsiasi singolo cliente stellare li firmasse. Tuttavia, il loro stile di scrittura sospettosamente coerente e satirico e i riferimenti invariabili a Engle, l’azienda di camme, indicavano tutti la mano nascosta di Engle, il camgrinder.

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Nella nostra intervista del 1994, Engle disse: “C’era una certa ostilità, ma direi che l’intento era di natura competitiva. Eravamo ferocemente competitivi. Se i nostri ragazzi avessero vinto, saremmo usciti e avremmo detto che la nostra camma era ovviamente migliore; la settimana dopo, i loro ragazzi avrebbero vinto, e sarebbe stata la stessa cosa di nuovo. E tutti aspettavano che uscisse Drag News per vedere di cosa avremmo parlato [nelle prossime pubblicità]. Anche se non abbiamo mai discusso gli annunci tra di noi, né abbiamo mai accettato nulla – non c’era collusione – ci siamo tutti resi conto: “Ehi, questa piccola cosa ci sta dando un sacco di esposizione! Così abbiamo continuato a farlo. Per quanto mi riguardava, era più o meno un gioco”.

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Non tutti hanno capito la battuta. Noi lettori più anziani di HRM e Drag News possiamo essere perdonati per aver creduto che questi ragazzi facessero sul serio. Anche Ed Iskenderian è stato ingannato. Nel 1994, ha rivelato che il più vicino a Howard Johnansen è stato al funerale di quest’ultimo, sei anni prima. “Ho sempre pensato che fosse arrabbiato con noi”, ha spiegato Iskenderian. “Altrimenti, mi sarebbe piaciuto andare a trovarlo, perché era un tipo piuttosto acuto”. Dopo la sua morte, sono andato alla funzione al suo ranch e tutti i ragazzi mi hanno detto: “Oh, no, Isky; Howard si divertiva a leggere i tuoi annunci””.

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Nessuna delle circa una dozzina di cammagrinders pubblicitari del 1956-64 avrebbe potuto immaginare che avremmo avuto ancora un’esplosione di parole scritte in fretta e furia dai loro ghost writer per la stampa su carta a basso costo su periodici mensili o settimanali che presumibilmente sarebbero diventati usa e getta non appena fosse arrivato il prossimo numero. Presentati per il vostro piacere, mezzo secolo dopo, sono tanti primi esempi di questa forma estinta quanti ne potremmo spremere nelle pagine assegnate (ci sarà una parte 2 nel numero di gennaio), in qualche modo leggibile (si consiglia la lente d’ingrandimento). Molti, molti altri di loro sono apparsi nelle oltre 100 M.A.R. sbiadite e centinaia di Drag News sbriciolate durante la fase di ricerca di questo articolo.

Questo processo è stato tanto sobrio quanto divertente. L’età d’oro del drag racing è stata anche l’apice delle pubblicazioni di drag racing. Il passato è stato davvero “A/Gas”. La prova appare su ogni pagina di ogni numero. Non vedremo una pubblicità così provocatoria in questo mondo moderno, digitalizzato, litigioso, politicamente corretto, ma possiamo seguire le guerre di Camgrinder proprio come fecero i lettori del 1956-64, grazie ancora una volta al miracolo dell’editoria stampata.

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