Come utilizzare i biocarburanti

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Biocarburanti — la parola sembra magica. Fa venire in mente gli uccelli che cantano, il cielo azzurro e la felicità globale. In qualche modo, possiamo trasformare le piante e altro materiale organico in qualcosa per alimentare le nostre auto e salvare il pianeta allo stesso tempo.

Ma non è affatto magia. In questo articolo parleremo di cosa sono i biocarburanti, cosa non sono e come vengono sfruttati dalla biomassa (cioè materiale organico proveniente da piante e animali). Parleremo anche delle promesse e dei compromessi dei principali tipi di biocarburanti.

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Prima di tutto, cosa sono i biocarburanti? Secondo il Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti (DOE), sono combustibili solidi, gas o liquidi rinnovabili, sviluppati a partire da piante e materiale organico che possono essere trasformati in combustibile prodotto per alimentare le nostre auto e i SUV, riscaldare i nostri spazi abitativi o far funzionare i macchinari. Rinnovabili in questo senso significa che otteniamo le risorse per produrre il combustibile da qualcosa che possiamo rifornire facilmente in un periodo di tempo ragionevolmente breve – come le piante. Mentre anche il petrolio e il gas naturale provengono dalle piante, queste non sono rinnovabili perché ci vorrebbero milioni di anni per rinnovare la nostra fornitura di questi combustibili fossili.

Per decenni, i proprietari di case hanno avuto la possibilità di utilizzare combustibili solidi come la legna o i pellet di mais – anche se ultimamente, è diventato un modo più popolare per aiutare a compensare le oscillazioni selvagge dei prezzi del petrolio. Per i trasporti, i biocombustibili di gran lunga più comuni oggi in uso sono l’etanolo (una forma di alcool prodotta da amido o zucchero) e il biodiesel (un carburante a base di olio, grassi o grassi).

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Il monitoraggio della produzione di biocombustibili non è ancora una scienza esatta a causa dei numerosi metodi utilizzati per produrli, ma i dati relativi alla produzione e al consumo complessivo di biodiesel ed etanolo sono affidabili. Dopo un leggero calo a metà degli anni ’90, la produzione di etanolo negli Stati Uniti è ai massimi storici. La produzione di biodiesel negli Stati Uniti è salita da 2 milioni di galloni nel 2002 a 700 milioni di galloni nel 2008, secondo il National Biodiesel Board, un’associazione commerciale industriale americana.

Certo, i combustibili alternativi possono essere molto utili, ma come convertono effettivamente la biomassa in qualcosa di utilizzabile?

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