Cosa guidano gli Scienziati del Razzo? Il salone annuale dell’auto del Jet Propulsion Laboratory

Vedi tutte le 69 fotoElana ScherrwriterDec 22, 2012

Diciamo che avete appena passato la giornata a completare l’ennesima missione di successo del rover su Marte. Cosa costruisci nel tuo garage dopo (e indossi la tuta bianca di polvere mentre la costruisci?) Per scoprirlo ci siamo diretti a Pasadena, California, dove abbiamo seguito diverse auto con adesivi della NASA sui paraurti posteriori attraverso le strade tortuose delle colline di La Canada, attraverso i posti di blocco e oltre il cartello “Benvenuti nel nostro universo” nel cuore della stazione di campo della NASA, il Jet Propulsion Laboratory (JPL).

Negli anni ’30, alcuni dei primissimi esperimenti missilistici hanno avuto luogo nella vicina Arroyo Seco e dagli anni ’40 il JPL è un’agenzia governativa, quindi i checkpoint. Tra i 5000 ingegneri, coordinatori, ricercatori, appaltatori ed equipaggi di supporto presenti nella struttura di quasi 2000 acri ci sono moltissimi appassionati di automobilismo e piloti di rover, e il JPL Car Club, sotto l’attuale organizzazione del responsabile della logistica Mike Nieto, organizza dal 1952 un salone dell’auto per le vacanze (non tutti sotto la guida di Mike, non è poi così vecchio). Gli attuali soci hanno auto più simili a quelle sullo sfondo della foto di quel primo spettacolo che a quelle in primo piano, ma nel club ci sono ancora diverse macchine antecedenti agli anni Cinquanta.

Una delle cose più belle di un piccolo salone dell’auto è che si può davvero guardare da vicino tutte le auto che vi si trovano e vedere come riflettono le persone che le possiedono. Anche se non tutti al JPL sono ingegneri, c’era ancora un certo tipo di approccio scientifico a molte delle auto dello show. Certamente c’erano molte Corvette, è un’auto da astronauti dopotutto, ma più di questo erano le piccole cose. Sembrava che ci fosse una quantità più che media di schede tecniche dettagliate attaccate ai finestrini delle auto. Non solo le specifiche, ma anche il chilometraggio sulle parti interne del motore e le schede tecniche.

Non era tutto un vanto, c’erano altri segni che la scienza e l’ordine dominavano il giorno, cose come, oh, diciamo, il manuale completo del negozio per una Galaxie del ’62 esposto con orgoglio.

“Questo non è niente”, si potrebbe dire. “Naturalmente dovresti avere il manuale d’uso e manutenzione della tua auto”.

Vero, vero, ma poi abbiamo parlato con John Campanella della Lincoln del ’49 che aveva faticosamente restaurato e migliorato in otto anni e mezzo, o, come ci ha detto, “2500 ore”. Ora, nel corso di quelle 2500 ore, John ha messo in macchina un blocco di 350 piccole dimensioni e un piantone dello sterzo moderno, ma ha mantenuto il look d’epoca il più possibile, usando il volante della Lincoln, la scatola dello sterzo – che ha adattato per lavorare con il nuovo piantone – e facendo funzionare l’aria e il calore e tutti i pulsanti simili a quelli di un organo da chiesa sul cruscotto di lusso della Lincoln. Si è persino sdraiato sulla ricca vernice bordeaux della Lincoln nel suo garage. Quando gli è stato chiesto come sapesse dipingere, si è messo a ridere e ha detto: “Sono il pittore di laboratorio qui da 20 anni. Ho dipinto il Mars Rover”. Quale? “Tutti!”. Ah.

In fondo alla fila abbiamo parlato con il Tecnologo della Divisione, Carl Ruoff. Carl ci stava spiegando i vari modi in cui si può salire su un quattro cilindri Ford del 177 CI a quattro cilindri a fianco del suo originalissimo Model-T del 1925. L’aspetto originale fino a quando non si è prestata maggiore attenzione e si è sentito parlare della testa a “Z” in alluminio a compressione più alta, portata perché “ho guardato i bordi taglienti, e ho pensato, l’aria probabilmente preferirebbe scorrere su qualcosa di più liscio…” e le aste riequilibrate, fatte non solo a peso ma sospendendole per controllare il “momento d’inerzia”. Ciò significa, in sostanza, assicurarsi che si fermino tutte e si muovano dall’altra parte sotto la stessa forza. Se ne volete di più, chiedete a Carl. Ci ha offerto tutte le formule applicabili, ma il nostro cervello è esploso e non siamo riusciti a scriverle. “Potrò anche lavorare al JPL, ma sono sempre stato un po’ un po’ un tipo da hot-rodder”, ha detto Carl, proprio prima di parlarci di come si faceva il burnout in un modello A negli anni ’60 e di come una conversione di valvole in testa possa davvero aggiungere pepe ai primi mulini del vecchio Henry. “La gente ha fatto di tutto per rendere questi motori più veloci”, ha detto. “C’è qualcosa nel farli funzionare. Si potrebbe fondere l’intero motore e rifonderlo come un motore moderno…”.

Carl non è però contrario ai motori moderni. “Ho sempre voluto avere una Ferrari”, ha detto. “Perché sarebbe bello smontare il motore”. Ci piace il tuo modo di pensare, Carl. Inoltre, ti chiameremo la prossima volta che avremo bisogno di riparare qualcosa.

Nel complesso, i ragazzi delle auto JPL sono gli stessi di tutti i ragazzi delle auto, hanno solo degli adesivi per paraurti più freddi.

Va bene, va bene, sei più intelligente di noi! Lo ammettiamo! Parliamo solo di macchine.

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