CSX2000

Vedi tutti e 4 i 4 fotoswpengineWordsJul 24, 2012

Tutti conoscono la storia del primo Cobra, o almeno credono di conoscerla. È stata raccontata per 50 anni, ma ad ogni racconto, i piccoli dettagli cambiano o si rafforzano le idee sbagliate. Dopo 50 anni, vediamo cosa è successo veramente.

Inizieremo con il libro di Carroll Shelby, The Cobra Story, stampato all’inizio del 1965. In realtà non è stato scritto da Shelby, è stato un libro “come detto a”. L’autore vero e proprio è stato John Bentley, un noto scrittore automobilistico degli anni ’50 che non era nemmeno accreditato sulla copertina. Shelby e Bentley hanno ripercorso la vita di Shelby fino alla Cobra in modo molto approfondito. In realtà, non sono arrivati alla parte del Cobra fino all’ultimo quarto del libro. Sono abbastanza accurati nel descrivere il matrimonio di Shelby con l’auto sportiva AC Ace con il nuovo motore Ford a blocco piccolo. Ma il matrimonio non è avvenuto in un solo giorno, come molti raccontano.

Dai primi anni ’50, Shelby vedeva le auto sportive e le corse come un piacevole hobby per tutti gli altri, ma come un trampolino di lancio per se stesso. Il suo obiettivo era quello di costruire una macchina sportiva tutta sua. Le corse fornivano a Shelby la corsia preferenziale per acquisire l’esperienza necessaria per farlo. Era ansioso di correre in Europa per avere l’opportunità di viaggiare e di vedere da vicino i piccoli negozi, soprattutto in Inghilterra, che costruivano auto sportive con il proprio nome. Pochissimi progettavano e producevano i loro motori perché la spesa era enorme, anche per le aziende con le tasche profonde. Era molto più facile usare un motore esistente. Shelby si rese subito conto che era più facile costruire un telaio e una carrozzeria che un motore. Ma si rese anche conto che sarebbe stato ancora più facile se avesse avuto il telaio e la carrozzeria giusti, ai quali avrebbe potuto accoppiare un motore adatto. Si trattava solo di trovarne uno di ciascuno.

La versione comunemente accettata della storia è che Shelby ha scoperto che la AC Cars aveva perso il suo fornitore di motori all’incirca nello stesso momento in cui ha saputo che la Ford stava sviluppando un nuovo e leggero motore V8. Immaginate Shelby come un mago, che rompe due uova crude nel suo cilindro, lo batte con la sua bacchetta magica e solleva una colomba bianca che vola via tra gli applausi del pubblico. Il Cobra è nato.

Non è andata proprio così. Nell’estate del 1961, Shelby cominciò a prendere sul serio la costruzione di un’auto. Aveva guidato un certo numero di auto sportive “speciali”, essenzialmente a caldo, con motori di grandi dimensioni che funzionavano nella classe Modified. Queste auto erano tipicamente alimentate da Chevy, Cadillac e Buick V-8. Ma quelle di successo erano anche leggere. I motori potevano essere distanti solo pochi gradi l’uno dall’altro, ma la chiave, ha visto Shelby, era un’auto che era leggera, ma abbastanza forte da non scuotersi durante una gara.

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Aveva parlato brevemente con Donald Healey e John Wyer della sua idea di auto sportive, ma aveva pochi dettagli da fornire. Ha anche fatto un bel discorso all’ingegnere capo della GM, Ed Cole, sull’accoppiamento del motore di una Corvette con un’auto sportiva di corpo Scaglietti. Cole ha fatto passare alcuni motori dalla porta di servizio a Shelby in Italia, ma Zora Arkus-Duntov ne ha avuto notizia. Ha dimostrato l’aspetto territoriale dell’operare all’interno di una grande azienda. Cole ricevette il messaggio e chiamò Shelby: “Sbarazzati di quelle auto”. Non mi hai mai parlato”. Gli alti dirigenti della GM non videro la necessità di finanziare un concorrente per la propria Corvette.

L’Asso dell’AC ha attirato l’attenzione di Shelby. Aveva corso contro Lew Spencer, che ora importava Morgans e Sunbeams. Spencer era stato un rivenditore di AC e aveva anche gareggiato con successo contro l’Ace Bristol. Shelby lo chiamò e gli chiese quanto sarebbe costato un AC Ace, meno motore e trasmissione. Si incontrarono per un drink e Shelby gli scelse il cervello. Ha lasciato la riunione pensando che l’AC sarebbe stato il miglior punto di partenza per la sua auto sportiva.

Il 4 luglio 1961, Shelby era alla Pikes Peak Auto Hill Climb in rappresentanza di Goodyear come distributore occidentale. Incontrò Dave Evans, un ingegnere Ford responsabile del programma di motori per auto di serie della Ford. Shelby stava prendendo contatti ovunque andasse.

In agosto, Shelby ha fatto il grande passo e ha scritto una lettera a Charles Hurlock, fratello del proprietario dell’AC, William Hurlock. Shelby ha detto che stava lavorando ad un progetto di auto sportive in cui l’AC Ace potrebbe rientrare. Stava valutando diversi motori. Nel più generale dei termini, Shelby chiese se la AC potesse essere interessata ad un matrimonio del suo telaio con un V-8 americano. La AC ha risposto che era aperta all’idea.

Tuttavia, contrariamente a quanto si crede comunemente, quando AC Cars ha perso il suo fornitore di motori Bristol (appena prima di ricevere la lettera di Shelby), i dirigenti non erano seduti a fissare il soffitto e a contemplare la scomparsa della società centenaria. Stavano considerando altre fonti di motori, come il sei cilindri Jaguar e la Daimler 2.5L V-8. Un’altra azienda, chiamata Ruddspeed, che oggi si chiamerebbe sintonizzatore, stava lavorando su un AC Ace alimentato dal Ford 352ci V-8.

Colpi di fulmine

Questo è stato quando è stato colpito da un fulmine. Shelby ha sentito una voce su un nuovo V-8 leggero, 221ci, in fase di sviluppo alla Ford e ha immediatamente scritto a Dave Evans. Gli disse che aveva sentito parlare del motore e gli chiese se poteva essere adatto alle competizioni e, in caso affermativo, se poteva averne uno o due da valutare per il suo progetto di auto sportiva. Evans lo chiamò non appena ricevette la lettera. Era entusiasta e promise di mandare a Shelby un paio di motori nuovi. Shelby non perse tempo a scrivere alla AC, fornendo le dimensioni specifiche del nuovo motore e dicendo che presto ne avrebbe spedito uno all’azienda. Il progetto era partito, ma ha assunto le caratteristiche di uno di quei giocattoli Slinky. I piani e i dettagli si sparpagliavano e poi venivano rapidamente compressi. La AC Cars iniziò a redigere i progetti per le modifiche che sarebbero state necessarie al telaio della Ace. Internamente chiamarono l’auto AC 3.6L perché Shelby non aveva, a quel punto, un nome per la sua nuova auto.

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Il nome “Cobra” gli è venuto in sogno. Questa parte della storia di Cobra è stata coerente fin dal primo giorno. Nel suo libro, The Cobra Story, ha detto di aver sempre tenuto un blocco per appunti e una penna sul comodino. Quando pensava a qualcosa nel sonno lo scriveva; altrimenti, quando si svegliava, lo dimenticava. Quando l’auto era in transito dall’Inghilterra a Los Angeles in aereo, la mattina si svegliava e sul taccuino c’era scritto “Cobra”. Appena l’ha vista, ha capito che era quella.

In base a quando l’auto è stata spedita, Shelby ha inventato il nome il 2 febbraio 1962. Il giorno dopo ritirò l’auto all’aeroporto internazionale di Los Angeles e la riportò al negozio di Dean Moon a Santa Fe Springs, dove stava affittando un posto. Aveva già ricevuto tre motori dalla Ford (ora annoiati a 260 ci) e aveva assunto un motorista per massaggiarne uno per ottenere più cavalli. A quel tempo non c’era nulla che impedisse di avere un’attrezzatura pronta per questo motore, quindi tutto era sperimentale.

Quando Shelby e uno dei ragazzi di Moon tornarono dall’aeroporto con l’auto senza motore in alluminio grezzo, si era sparsa la voce che la nuova auto di Shelby stava arrivando e una squadra era pronta a intervenire. Shelby, che spesso diceva che le capacità meccaniche non erano il suo forte, fece un passo indietro e guardò gli altri lavorare sulla macchina. Era l’equivalente automobilistico di Tom Sawyer che dipingeva la staccionata. Il motore e la trasmissione erano installati, l’impianto elettrico era collegato, le linee del carburante erano piombate, e alcuni ragazzi passavano attraverso una dozzina di scatole di lana d’acciaio che lucidavano la carrozzeria in alluminio. Tutto questo è vero.

Corvette da caccia

Appena l’auto era in moto, Shelby e Moon sono partiti, strappandosi intorno a Santa Fe Springs (che non era per niente come adesso; nel 1962, al di fuori della strada principale, c’erano per lo più campi e pozzi di petrolio vuoti). Cercavano delle Corvette da far correre. Che ne avessero trovata una o no si è perso nella storia, ma si potrebbe pensare che, se l’avessero fatto, non l’avrebbero tenuta segreta. Una cosa da tenere a mente, però, è che quest’unica auto racchiudeva tutto nel mondo di Shelby. Se l’avesse distrutta a quel punto, probabilmente non ci sarebbe mai stata una Cobra o qualsiasi altra cosa a seguirla.

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Shelby non vedeva l’ora di far conoscere la macchina alla stampa. Una delle ragioni era, ovviamente, l’ego. Era un’auto emozionante, e chi vorrebbe tenerlo segreto? Un’altra ragione era che stava entrando in affari per vendere auto. Dato che aveva appena iniziato, Shelby non poteva permettersi di comprare pubblicità. Aveva qualcuno che scriveva a mano “Shelby” sul naso e sul bagagliaio. La AC aveva spedito l’auto con gli emblemi circolari della AC.

Shelby ha chiamato un gruppo di giornalisti del settore automobilistico in giro per Los Angeles e li ha invitati a Riverside Raceway per un’anteprima della nuova vettura. Ha dato loro dei giri intorno alla pista, e sono rimasti adeguatamente impressionati. Nel giro di un paio di mesi l’auto è apparsa su diverse riviste.

La prossima tappa della sua lista è stata il Salone Internazionale dell’Automobile di New York, a pochi mesi di distanza. Portò l’auto al pittore specializzato Dean Jeffries. Suggerì di dipingerla con una tonalità di giallo che evidenziasse al meglio i contorni dell’auto sotto l’illuminazione fluorescente. Shelby accettò. Il colore caratteristico di Dean Moon era il giallo brillante, e nel corso della sua vita ha creato dozzine di auto di tutti i tipi, da quelle da drag queen e da dry-lake a quelle da esposizione e da trasporto. Erano tutte dipinte di giallo lunare, e Moon passò i successivi 40 anni a dire a chiunque volesse ascoltare che la prima Cobra era stata dipinta di giallo lunare. Non lo era.

Ciò che è seguito è, come si dice, la storia.

CSX2000 Oggi

Mentre normalmente è parcheggiata allo Shelby American Museum di Las Vegas, CSX2000 ha fatto parte dell’esposizione Ford al SEMA Show 2011 per celebrare il 110° anno di corse dell’azienda. È in condizioni originali, non restaurate, la sua età è più visibile nei rivestimenti in pelle strappata dei minuscoli sedili a secchiello. Si tratta di una notevole capsula del tempo, ancora dotata del suo motore originale 260ci, del cambio a quattro marce e delle ruote a filo.

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