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L’erba è nel bel mezzo del cambiamento

Vedi tutte e 2 le fotoJim McFarlandwriterJul 1, 2009

La rubrica di questo mese si discosterà temporaneamente dal suo formato originale e si trasformerà non solo in una conversazione in prima persona, ma anche in una conversazione in prima persona che include prospettive notevoli da parte di qualcuno che è chiaramente all’avanguardia dei cambiamenti che si evolvono (e che dovrebbero evolvere) nella comunità globale degli sport motoristici. E almeno si dimentica che i lettori di questa rivista rientrano in questa categoria.

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Ho incontrato Herb Fishel per la prima volta nel 1967. Era stato scelto da Zora Duntov per concentrare le sue giovani capacità ingegneristiche sulla progettazione dei componenti del motore Mark IV (big-block). In un’ascesa abbastanza rapida, si è spostato in altri ruoli “Product Performance” che lo hanno visto assumere capacità che comprendevano il coordinamento degli sforzi di sviluppo del prodotto GM (e delle corse) di rivali come Smokey Yunick e Junior Johnson, contemporaneamente. Questa prodezza poteva essere paragonata a quella di creare compagni di letto di nemici con il naso duro, e lo ha fatto con successo. Quando il programma Buick V-6 era in erba, è stato fecondato da Herb, che a quel tempo era a capo delle alte prestazioni e degli sforzi della Buick Division nel campo degli sport motoristici. Poi è tornato alla Chevrolet Division per guidare la sua simile carica di motorsport, per poi dirigere gli sforzi motoristici di tutte le divisioni GM. Il suo record di vittorie individuali e di team legati al GM in quasi tutti i livelli degli sport motoristici negli anni successivi non sarà probabilmente mai eguagliato. Elencare i suoi successi e i suoi riconoscimenti consumerebbe questo spazio.

Ora ritiratosi dalla GM, continua nell’ombra delle montagne in movimento nel suo antico rotolo di visionario, solo che questa volta è uscito da quella che si potrebbe definire la tradizionale “scatola” e si rivolge al mondo globale degli sport motoristici e al suo inevitabile futuro. Ognuno di noi può trarre beneficio dalle sue osservazioni e previsioni, se solo prestiamo attenzione. A tal fine, recentemente siamo riusciti a catturare un po’ del suo tempo e dei suoi pensieri a beneficio di chi legge questa rubrica. Fate molta attenzione.

Come vedete il panorama su cui si svolgono oggi gli sport motoristici? “Penso che la questione principale oggi sia che non si possono ignorare le realtà energetiche, ambientali ed economiche e l’intera idea di sostenibilità. Di queste, la sostenibilità equivale davvero alla responsabilità sociale. Siamo entrati in un’era di sfide multidimensionali non dissimili dall’industria automobilistica vissuta in passato, prima con la sicurezza e poi con la carenza di carburante all’inizio degli anni ’70. In questo momento, qualsiasi cosa di cui parliamo ha implicazioni globali. E, francamente, questo include gli sport motoristici”.

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Più specificamente, come si può mettere in relazione questo con le corse, possibilmente ai livelli più alti, dato che questo di solito crea un effetto di trickle-down con le altre classi? “Le corse hanno attraversato un periodo di incredibile crescita e popolarità, a quasi tutti i livelli. E’ difficile pensare a una serie che non abbia avuto successo negli ultimi decenni. L’aspetto dell’intrattenimento delle corse è nato proprio con la televisione, all’inizio degli anni ’70. Inoltre, quel livello di intrattenimento è stato alimentato da una crescita significativa delle sponsorizzazioni. Naturalmente, quando il tabacco non poteva più essere pubblicizzato in televisione ed è diventato popolare sulle auto da corsa, non c’è dubbio che la crescita esponenziale dei grandi eventi delle serie da corsa è stata il risultato dei soldi del tabacco. Quest’era dello spettacolo ha continuato ad includere i tempi moderni. Durante questo periodo di evoluzione, sembra che tutte le componenti dei livelli più alti delle corse siano diventate quasi troppo raffinate e marchiate. Gli esempi potrebbero includere la manipolazione delle gare per fornire una competizione ravvicinata, auto da corsa che colpiscono la griglia di partenza come pezzi di porcellana e piloti che sono stati etichettati come superstar”.

Quindi, dato questo stato di cose, come vede l’attuale congiuntura economica come la conosciamo oggi? “Beh, quello che è successo è che stiamo vedendo realtà economiche che influenzano quasi tutto ciò che ci circonda, in particolare a livello di sponsor di gara. Penso che siamo a un punto ancora da determinare non solo quello che le corse sono ora, ma che diventeranno in futuro. Per esempio, penso che vedremo la stagione 2009 della NASCAR iniziare con un campo più piccolo, anche se i grandi eventi avranno probabilmente l’apparenza di essere OK, almeno all’inizio! Penso che dopo un’impennata di inizio stagione, cominceremo a vedere una graduale e decrescente riduzione dei concorrenti a questo livello di corse. E poi, naturalmente, un minor numero di concorrenti porta alla disoccupazione. Alla fine questo avrà un impatto sulla catena di fornitura e su altri segmenti correlati.

Tenete anche presente che durante quello che io chiamo il periodo “esplosivo” della crescita delle corse fino a questo punto, una gran parte è stata finanziata da sponsorizzazioni. Anche se non conosco la cifra esatta, stimo che circa il 70-80% delle corse, ai massimi livelli professionali, sia stato finanziato da sponsorizzazioni. È solo un pagamento diretto dove altri pagano altri per perseguire la loro passione. Le corse non sopravvivono con le borse. Ora, all’improvviso, ogni grande società del mondo è sotto il microscopio di tutte le spese che non sono direttamente legate ai profitti”.

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Lei ritiene che tutto questo rappresenti uno stato di cambiamento piuttosto drammatico? “Precisamente. Per molti anni, soprattutto in GM, il mio obiettivo era quello di contribuire a rendere le corse rilevanti per l’industria automobilistica. A tal fine, ho sempre lavorato e spinto il più possibile per ottenere specifiche e regolamenti che rendessero davvero le grandi cose delle corse e dell’industria ad alte prestazioni utili e di supporto per una cosa molto più grande chiamata industria automobilistica, compresi i fornitori. Ora, siamo arrivati a un bivio dove possiamo cambiare o non cambiare e ‘andare a sud’ dove, praticamente da un giorno all’altro, quello che sappiamo potrebbe diventare una corsa d’epoca. Nello spirito del divertimento, le corse come le conosciamo sono diventate una serie “spec”. Abbiamo pneumatici specifici, motori specifici, carburante specifico, telaio specifico; tutto in nome della promozione di corse vicine ed emozionanti. Quest’anno le cose potrebbero cambiare a causa della mia convinzione su come la comunità degli sponsor si adatterà ai tempi economici”.

Alla luce del paesaggio che ha descritto, e poiché so che ha lavorato letteralmente sotto il radar su alcune opzioni praticabili che incarnano considerazioni ambientali, cosa pensa che ci aspetta? “L’idea delle corse ad alta efficienza energetica, o ‘corse verdi’, come si potrebbe definire, è qualcosa su cui ho iniziato a concentrarmi quando mi sono ritirato da GM nel 2003. È venuto fuori che molte altre persone stavano già pensando in modo simile, compresi i principi degli sport motoristici in Inghilterra e in alcuni luoghi di questo paese. Persone come Bob Larsen (Argonne National Labs), John Glenn e Tom Ball (Federal EPA), Wayne Juchno (SAE), e altre sacche di pensiero e di interesse cominciavano a concentrarsi su possibili alternative ai punti di vista e alle pratiche attuali. Inoltre, poiché gli OEM hanno accelerato la loro ricerca sui carburanti alternativi e sui sistemi di propulsione, mi è sembrato che la più fenomenale finestra di opportunità per le corse diventasse di nuovo rilevante, almeno nella misura in cui lo era stata durante la mia vita. Quindi è stato attraverso i contatti e le discussioni con queste persone, alcuni fornitori Tier 1 e 2 e altri della comunità accademica che siamo stati in grado di rimanere sotto il radar e sviluppare il Green Racing Protocol che è stato ora approvato dall’EPA, SAE, DOE, e altre fazioni a sostegno del concetto. Questo protocollo è stato adattato dall’American Le Mans Series e, di fatto, potrebbe essere utilizzato da qualsiasi serie di corse o organizzazione ad alte prestazioni. Esso fornisce un quadro di riferimento per renderle ecologicamente responsabili e conformi, efficienti dal punto di vista energetico e operative nel vero senso della parola: un modello di business sostenibile”.

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Considerati i notevoli progressi compiuti finora, dove vede la sua attenzione durante quest’anno? “Beh, in poche parole, questo è stato il viaggio. Il mio obiettivo in questo momento è quello di iniziare a guardare ad altri aspetti del protocollo; potenziali aggiunte che includeranno una determinazione scientifica del volume di gas serra prodotto da una tipica auto da corsa in un determinato evento. In seguito, ci inventeremo un numero e la “corsa verde” diventerà in realtà una gara nella gara. Poi il passo successivo è quello di iniziare a misurare le emissioni o altri criteri inquinanti. Quest’anno continueremo a muoverci in questa direzione e ci aspettiamo di avere un posto anche per le auto da corsa ibride che gareggeranno testa a testa utilizzando biocombustibili, etanolo o anche diesel a basso tenore di zolfo. Immagino che da un punto di vista visionario, non è fuori questione vedere una griglia di partenza alla Indy 500 essere 33 veicoli che rappresentano più motori con più fonti di energia come vere e proprie piattaforme di ricerca e sviluppo con piattaforme all’avanguardia e sensibili all’ambiente per l’industria. Questo è quello che ho fatto, sto facendo e intendo continuare a fare fino a quando non diventerà realtà”.

Vorrei aggiungere un paio di considerazioni supplementari per la vostra considerazione di questo mese. Anche se credo che sia irragionevole supporre che un cambiamento del tipo che Herb ha delineato arriverà rapidamente, probabilmente sarà guidato dall’economia e diventerà realtà molto più velocemente di quanto non lo sia. Nell’interesse della responsabilità editoriale, Circle Track continuerà a fornire ai suoi lettori gli aggiornamenti e la leadership per assicurarsi che siate consapevoli dei cambiamenti e delle opportunità nella comunità degli sport motoristici. La storia ha chiaramente dimostrato che praticamente in tutte le situazioni in cui si verificano cambiamenti (voluti o non voluti), le opportunità risiedono per il meglio. Collettivamente, dobbiamo scavare abbastanza a fondo per renderle evidenti. Ci sono poche o nessuna prova per ipotizzare che gli attuali cambiamenti nel panorama delle corse siano al di fuori di questo schema. Non esitate a far conoscere allo staff della CT i vostri sentimenti sulla questione. Al traguardo, ci siamo dentro tutti insieme.

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