General Motors Desert Proving Grounds Anniversario d’Oro

Festeggiamo 50 anni di test top secret

Vedi tutte le 1 fotoSteve MagnantewriterJul 1, 2003

Ho ricevuto i miei ordini di marcia venerdì mattina. Dovevo guidare la 420 miglia da Los Angeles al General Motors Desert Proving Grounds (DPG) a Mesa, Arizona, e infiltrarmi nella celebrazione del suo 50° anniversario domenica 2 marzo. L’unica differenza tra la DPG e la base aerea segreta del governo americano Groom Lake, Nevada, (alias “Area 51”) è che l’esistenza della DPG è ufficialmente riconosciuta. Oltre a ciò, la DPG è sempre stata nascosta in un fitto velo di segretezza e di mimetismo accuratamente lavorato che pochissimi “civili” non-GM sono riusciti a penetrare. Ma per il suo Anniversario d’Oro, la GM ha inviato inviti ai club automobilistici locali, agli ex dipendenti della DPG e ad amici selezionati che recitano “portate le vostre macchine fotografiche”. È stata una breccia impensabile nella cortina di ferro del Generale: un HOT ROD non ha saputo resistere.

Fondata nel 1953 in quello che un tempo era il centro assoluto del nulla, a est di Phoenix, la struttura nel deserto permette di testare i sistemi di veicoli reali in condizioni climatiche che variano tra il gelo e quasi 120 gradi di formazione di bolle d’osso. Queste sono condizioni che non si possono trovare nell’altro grande impianto di prova della GM a Milford, Michigan (il mitico Lago Nero, così chiamato perché l’enorme distesa di blacktop assomiglia a una massa d’acqua dell’aria).

Da quando è stato aperto, il DPG è stato utilizzato da tutte le divisioni GM e dalle filiali estere. Si può nominare qualsiasi veicolo di produzione GM ed è probabile che sia stato accuratamente valutato dietro le alte recinzioni e i cancelli chiusi a chiave dell’esteso complesso DPG. Al DPG non è raro che le auto e i camion di prova corrano 24 ore su 24 per giorni e giorni, fermandosi solo per il tempo necessario a cambiare i conducenti esausti. L’elenco dei componenti del motore e del veicolo fustigati sul posto si legge come un who’s-who della storia della musclecar: la Corvette del ’53, l’iniezione Rochester, il motore W 348 e 409, la Pontiac 421 Super Duty, il motore Mark IV Rat, la Pontiac Ram Air IV, l’assale posteriore a 12 bulloni, ogni versione del G80 Posi-traction, la famiglia dei cambi manuali Muncie, la Buick V-6 turbo, la ZR1 Corvette e, più recentemente, quegli affascinanti Holden Monaros australiani con motore V-8 che presto chiameremo GTO.

Naturalmente per ogni progetto sexy ad alte prestazioni, lo staff di DPG si dedica a decine di programmi di test e sviluppo più banali ma altrettanto urgenti. Dove pensi che i sistemi di condizionamento dell’aria della GM ottengano i loro allenamenti più duri? Altre tecnologie e sistemi che vanno dalle nuove plastiche per interni ed esterni, vernici, placcature e rivestimenti, ABS, rimorchi a rimorchio e pacchetti della polizia, dimostrano il loro coraggio a Mesa fino ad oggi.

Al di là di tali inseguimenti terrestri, ci sono gli esseri umani che hanno vissuto una breve vita sull’asfalto caldo per poi essere cancellati e distrutti dal frantoio. Queste creature selvagge sono simili agli alieni spaziali che si suppone siano nascosti nell’Area 51. Tra le passate visite alla DPG ci sono la Pontiac Ram Air V, la Buick Stage 2, la Chevy V-8 a testa emisferica di grandi e piccole dimensioni e la tanto chiacchierata flotta di Corvette dell’83 che, ci è stato detto, sono ancora sepolte da qualche parte nell’edificio.

La DPG è un’affascinante finestra sul futuro e sul passato, una sorta di macchina del tempo che solo pochi eletti riescono a guidare. Anche se le porte dei garage più sensibili sono rimaste chiuse a chiave e le loro finestre si sono oscurate, la nostra breve visita alla DPG si è rivelata un’esperienza che ha aperto gli occhi. Abbiamo chiesto ai nostri ospiti del GM se potevamo avere solo un assaggio di un’auto del futuro, una C6 Corvette, forse un mulo per lo sviluppo della Corvette. Risposero: “Certo, tornate tra 10 anni”.

Ma il DPG sarà ancora operativo tra 10 anni? La civiltà sta invadendo a un ritmo sempre maggiore (si stanno costruendo nuove case nel raggio di un miglio dalla struttura) e i recenti sviluppi nella modellazione virtuale assistita dal computer potrebbero rendere la DPG una reliquia del passato. Si dice che le porte potrebbero chiudersi definitivamente nel 2005. Forse è per questo che il Generale si è degnato di abbassare la guardia e di offrire questo sguardo in uno dei suoi luoghi più segreti.

Ricordo Mesa Bill Dearien si è ritirato dal lavoro nel laboratorio di prova delle emissioni del DPG una settimana prima dell’inaugurazione dell’anniversario. Ha comprato la sua Nova del ’64 38 anni fa, per coincidenza il suo primo anno di lavoro alla DPG. Voleva davvero una Chevelle 327, ma non poteva permettersi il pagamento extra di 9 dollari al mese… davvero. Anche se la 283 a due barili e quattro marce è stata la prima del suo genere ad essere consegnata a Phoenix, Bill ha aggiunto un’unità Rochester fuelie del ’63 nel 1965 e ha percorso solo 40.000 miglia. Dice: “Ho incontrato [Zora Arkus] Duntov e Smokey Yunick qui fuori un certo numero di volte. Il motore a tre cilindri di Smokey era interessante, ma non aveva una potenza sufficiente. Una volta stavo facendo il corso di simulazione del traffico cittadino in una Pontiac Tempest con la sei cilindri OHC e Zora mi chiese se potevo accostare per qualche minuto. Ho obbligato e ho sentito la Corvette che guidava inciampare un po’ nelle curve. Gli chiesi cosa non andasse, e lui disse che stava cercando di isolare un problema di consegna del carburante. Venne fuori che un Holley a perno centrale era stato considerato come un sostituto dell’unità di iniezione di carburante di Rochester. Duntov era impiegato come ingegnere e non avrebbe dovuto guidare, ma sarebbe andato regolarmente a 200 miglia all’ora. E questo prima che installassero il guardrail.

Phillip Bush era un pilota di prova alla DPG negli anni ’60 e ’70. “Tra i più divertenti c’erano le Oldsmobile Toronado, vetture di prova che avevamo fatto fuori pista (nel mondo reale) sulle montagne vicine, ma solo di notte. Le prime erano delle Buick Rivieras ri-corporeo con circa un metro e mezzo di lamiera in più aggiunta per consentire l’architettura a trazione anteriore. Erano nere da primer e brutte come il peccato. Ma non dovevano essere belle. Su molte avevamo termocoppie collegate alla trasmissione e ai freni, e dovevamo fermarci ogni tanto per fare delle letture. Questo prima delle apparecchiature automatiche di acquisizione dati. Era un lavoro molto interessante. Oggi posso individuare le auto di ingegneria sulla strada aperta da un chilometro e mezzo di distanza. Le vediamo sempre qui nel deserto”.

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