Gli autobus senza conducente saranno una realtà?

Immaginate un autobus urbano che rotola per strada senza nessuno al volante. O che salta su un Greyhound durante i vostri viaggi senza conducente. Sembra uno scenario futuristico, ma una realtà senza conducente non è troppo lontana da dove siamo ora.

Il tema dei veicoli autonomi è diventato rapidamente una notizia scottante-Uber ha annunciato piani per sostituire i conducenti umani con quelli robotizzati, le principali case automobilistiche hanno iniziato a costruire veicoli a guida autonoma come il Mercedes-Benz Future Truck 2025 e il SUV Volvo XC90 2016. Tesla ha già aggiornato la funzione di autopilota delle auto esistenti dei suoi clienti. E, naturalmente, Google ha costruito il proprio prototipo di autopilota.

Ora ci stiamo abituando all’idea che le auto senza conducente diventino una realtà, ma cosa significa per gli autobus? Con così tanti passeggeri e diverse esigenze di fermata, gli autobus sono un’impresa molto più complicata rispetto alle auto senza conducente, ma sono già in fase di test in tutto il mondo.

Lo stato attuale degli autobus a guida automatica

Asia ha già un vantaggio sulla produzione di trasporti pubblici autonomi: la Cina ha lanciato il primo autobus al mondo con guida autonoma nell’agosto 2015. L’autobus è guidato da telecamere, radar laser e un controller master, insieme a un autista umano al volante pronto a prendere il comando in caso di problemi. È riuscito a gestire manovre complicate come il cambio di corsia e le risposte al semaforo senza l’assistenza umana.

Verifica qui (e tieni d’occhio il guidatore con le mani dietro la testa, rilassati):

Europa non è molto indietro. La società di consulenza italiana Mobility Thinklab, ha testato per la prima volta nel 2013 i minibus senza conducente. La dimostrazione si è svolta in una città sul mare, un ambiente pedonale che comprendeva ciclisti. Tuttavia, l’ostacolo più grande ha finito per essere rappresentato dai pini circostanti! Essi hanno interferito con il sistema di guida GPS e hanno richiesto ai supervisori di prendere il controllo.

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Nel novembre 2015, nei Paesi Bassi, un autobus navetta con guida autonoma ha trasportato con successo i passeggeri su una strada pubblica senza assistenza umana. Il WEpod ha trasportato sei passeggeri a 16 miglia all’ora a oltre 650 piedi per la sua prima corsa di prova. Anche AutoPostale, un’azienda di autobus svizzera, ha annunciato che nel 2016, nell’ambito di un test della durata di due anni, intende provare gli autobus con guida autonoma in Svizzera per verificare il funzionamento di questi veicoli nel traffico reale.

Non ci sono stati ancora autobus con guida autonoma sulle strade pubbliche negli Stati Uniti, ma con gli americani che hanno fatto più di 10 miliardi di viaggi in autobus solo nel 2014, questo potrebbe sicuramente cambiare presto.

I vantaggi

Secondo la U.S. National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA), oltre 32.000 persone sono morte in incidenti automobilistici nel 2014: l’errore del guidatore ha causato il 94% degli incidenti.

Le questioni relative al guidatore includono distrazioni o mancanza di attenzione, guida troppo veloce, manovre illegali e scarso controllo direzionale. Con così tante possibilità di errore, insieme a condizioni ambientali incontrollabili, i conducenti sono più a rischio di incidenti stradali pericolosi rispetto ai veicoli autonomi.

Questo non include anche i rischi di guida in stato di ebbrezza, che ha portato a quasi 10.000 morti negli Stati Uniti nel 2014. I veicoli autoguidati possono aiutare a diminuire il numero di potenziali vittime, ma come ha scoperto Chris Urmson di Google (che guida il programma di autoguida dell’azienda): finché ci sono altri esseri umani alla guida, c’è il rischio di incidenti. Non si può impedire a qualcun altro di sbattere contro l’auto che si guida da solo, dopotutto.

I veicoli senza conducente possono anche ridurre la congestione del traffico perché possono viaggiare in modo più efficiente. Gli autobus senza conducente seguono percorsi fissi, che sono più semplici da gestire rispetto ai vari percorsi complicati che un taxi o un’auto solitamente percorrono.

Considerando la crescita della popolazione urbana negli Stati Uniti, gli autobus senza conducente possono trasportare molte più persone rispetto alle auto o ai taxi. Questo ha un impatto enorme sull’ambiente. Nel 2013 i trasporti hanno rappresentato il 27% delle emissioni di gas a effetto serra negli Stati Uniti, che è stato il secondo maggiore contributore di emissioni di gas a effetto serra negli Stati Uniti. Più autobus significano meno veicoli sulla strada in generale e, di conseguenza, maggiori benefici per il nostro pianeta.

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Il Contro

Tuttavia, questa tecnologia non si è sviluppata al punto che i veicoli autonomi possano guidare in condizioni atmosferiche gravi come la neve o la pioggia. Inoltre, non sono in grado di leggere i segnali a mano, quindi mentre i veicoli autonomi riconoscono le altre auto e le persone sulla strada, non riconoscono ancora le azioni dei vigili urbani che dirigono il traffico o dei ciclisti che cambiano corsia.

Detto questo, alcuni grandi giganti della tecnologia come Google hanno già iniziato ad affrontare questi ostacoli costruendo una combinazione di sensori e algoritmi per identificare il comportamento dei ciclisti. Date un’occhiata a questo video dell’auto di Google che si guida da sola in una strada con ciclisti, pedoni e coni di costruzione su tutti i lati:

La tecnologia di autoguida sta diventando sempre più sofisticata, il che è una buona notizia per chi si affida alle auto o agli autobus come principale fonte di trasporto. Ma per chi si guadagna da vivere guidando, i veicoli senza conducente sono una seria minaccia; un milione di conducenti, tra cui oltre 150.000 autisti di autobus in transito e quasi 500.000 autisti di scuolabus, potrebbero perdere il lavoro solo negli Stati Uniti. E questo va oltre i conducenti: poiché è meno probabile che i veicoli con guida autonoma finiscano in incidenti, ci sarà meno bisogno di personale addetto alle riparazioni automobilistiche.

Ci sono anche grandi considerazioni sulla sicurezza della rete che riguardano l’automazione della guida, per cui le case automobilistiche saranno ritenute responsabili di bug software sfruttabili, che possono essere vulnerabili all’hacking, cosa che i critici hanno costantemente segnalato.

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La più grande sfida della tecnologia di autoguida, tuttavia, è la sua intrinseca novità. Negli Stati Uniti, alcuni stati hanno già creato (ma non ancora approvato) delle leggi per consentire l’uso di veicoli alla guida automatica su strada, come la California e il Connecticut, ma solo per i test. Ma poiché le aziende automobilistiche stanno ancora lavorando sui complessi nodi tecnici, non sono state emanate leggi nazionali per affrontare questo nuovo sviluppo tecnologico nel trasporto su strada.

Il futuro

Il più grande ostacolo che impedisce ai veicoli autonomi di diventare una realtà è il dilemma che ruota intorno alle normative federali e alla tecnologia di guida autonoma. Non è possibile stabilire protocolli di sicurezza senza valutare l’effettiva sicurezza delle autovetture autonome sulla strada, ma questi veicoli non sono ammessi sulle strade pubbliche fino a quando non sono stati creati i regolamenti appropriati per loro. Poiché Wired è segnalato come è un catch-22.

A causa della posizione storicamente reattiva della NHTSA nei confronti delle nuove tecnologie, i consumatori potranno acquistare veicoli a guida autonoma prima dell’approvazione di qualsiasi regolamento federale. Ciò significa che aziende come Google e Tesla saranno quelle che influenzeranno il modo in cui i veicoli senza conducente (compresi gli autobus) saranno gestiti in circostanze quotidiane. Anche le infrastrutture pubbliche saranno modellate da queste aziende tecnologiche.

Gli autobus senza conducente non sono stati testati quasi allo stesso livello delle auto. Ma questo non significa che non siano inevitabili. Dopotutto, abbiamo già forme simili di trasporto pubblico autonomo come i treni della metropolitana e i sistemi monorotaia – è solo che per gli autobus non ci sono binari. Ciononostante, con una tale potenza tecnologica dietro il movimento, gli autobus a guida autonoma potrebbero essere solo il prossimo passo nell’evoluzione della tecnologia dei trasporti.

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