Gli Earles di Martinsville

Un omaggio a uno dei veri pionieri della NASCAR&#8217

Vedi tutte e 5 le fotoCourtesy di Martinsville SpeedwayphotographerH. Clay EarleswriterMar 1, 2000

Contenitore per la polvere

La prima gara a Martinsville, tenutasi il 7 settembre 1947, rimane il giorno più imbarazzante della mia vita. Solo 750 dei 5.000 posti proposti sono stati completati, e non c’erano recinti. Tuttavia, l’affluenza pagata fu di 6.013 persone per l’evento di Stock car modificato, e la polizia stimò che altri 3.000 spettatori erano stati osservati gratuitamente.

La gente non sapeva cosa aspettarsi, e nemmeno io. Sapevo che la polvere sarebbe stata un problema, così la superficie dello sporco è stata trattata con 20.000 galloni di olio, cloruro di calcio e acqua. Questo non sembrava essere d’aiuto. Quindici minuti dopo la gara, il posto era avvolto da una nuvola di polvere che sembrava una ricaduta di un’esplosione nucleare. Sono sicuro che è stato visto per chilometri.

Un sacco di fan sono venuti direttamente in pista dalla chiesa, vestiti con il loro abito della domenica, e si sono coperti di polvere rossa. Alcune delle donne con le scarpe col tacco alto sono sprofondate fino alle caviglie nello sporco di riempimento che si trovava intorno alla pista e alle tribune. La maggior parte di loro è andata via scalza, portando le scarpe.

Per un mese dopo la gara è sembrato che ogni volta che facevo il bagno l’acqua diventasse rossa. Ma mi è dispiaciuto molto per i tifosi e mi dispiace ancora per quello che è successo.

Paving the Way

Oggi mi imbatto in persone che mi dicono di aver visto la mia prima gara. E sì, dicono di non essere tornati. Credo che pensino che la pista sia ancora sporca.

Beh, a quanto pare solo la metà di quelli che hanno pagato per vedere la prima gara sono tornati per i prossimi sette anni. Non importa cosa abbiamo fatto, non siamo riusciti a sistemare completamente la polvere. Le presenze erano state in media solo 3.000 e, dopo aver operato in rosso, nel 1954 abbiamo affrontato una crisi finanziaria. Ho rilevato i miei soci originari e ho venduto al fondatore della NASCAR “Big Bill” France un interesse.

Martinsville è un membro fondatore della NASCAR e di quella che oggi è la divisione Winston Cup. Ho chiamato e ho detto a Big Bill che se volevamo rimanere in attività, dovevamo pavimentare la pista per il bene degli spettatori.

Rideva e chiedeva se la pavimentazione non avrebbe rovinato la pista, perché allora la maggior parte di loro era sporca. Gli ho detto che se non l’avessimo fatto, saremmo stati rovinati. Con riluttanza, ha accettato.

È stata una grande scommessa che ha pagato profumatamente. Le presenze sono arrivate fino a 12.000, poi un record.

Real Pro

All’epoca ero un giocatore d’azzardo. Mi vergogno ad ammettere ora di essere stato uno squalo del poker. Potevo battere praticamente chiunque. Ora non giocherei a un gioco per mille dollari.

All’inizio degli anni ’40 gestivo una stazione di servizio vicino a Martinsville. Dall’altra parte della strada c’era una locanda, gestita da un amico greco. Un giorno mi chiamò e mi disse che un tizio aveva sentito parlare della mia partita di poker e voleva giocare con me. Disse che voleva dirmi che le carte dell’uomo erano segnate. Gli dissi che andava bene, che avrei notato il suo marchio non appena avesse messo le sue carte sul tavolo.

Abbiamo organizzato una partita e ho visto il suo mazzo, l’unico mazzo che abbia mai visto segnato fino al sette. In prima mano, ho visto che aveva qualcosa di più piccolo di un sette in buca e un deuce up. Avevo un trey (tre) in buca ed era alto con un jack. Scommetto che si è alzato, e così è andata avanti. Sapevo che aveva un paio di due due, e nessuno avrebbe alzato con una mano così. Ho dato le carte. Lui ha preso una regina, io un trey. Alla fine, ha scommesso 600 dollari, tutti i soldi che aveva. Li ho presi con tre tre trey sopra la sua coppia di due coppie di due. Ha detto in greco che “il figlio di puttana mi ha rotto”. Ho capito perché avevo preso un po’ della lingua dall’amico proprietario della locanda, ma non mi ha fatto arrabbiare. Qualche giorno dopo è tornato con altri 600 dollari e l’ho rotto di nuovo. La morale è che non paga barare. Quelle vincite, e altre, sono andate in speedway.

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500 Magic

Ho avuto un’altra idea che all’epoca mi sembrava ridicola: una gara di 500 giri della Grand National (ora Winston Cup) sulla pista di velocità. Il numero 500 aveva un significato speciale per i tifosi a causa della 500 miglia di Indianapolis e della 500 miglia di Darlington.

Ho pensato che su una pista di mezzo miglio, gli spettatori potevano vedere tutta l’azione, e dopo aver aggiunto un muro di contenimento in cemento per una maggiore sicurezza, la pista poteva ospitare una gara di quella lunghezza. Ho anche pensato che le auto potessero andare lontano.

Chiamai Bill France e gli dissi che mi sarebbe piaciuto guidare una 500-lapper nella primavera del 1956. È una cosa inaudita, dice. Beh, non lo sarà dopo averlo fatto, dico io.

Una folla di 15.000 persone, un altro record, ha bloccato la pista per la prima Martinsville Annual 500. Buck Baker ha vinto in una Dodge. La 42esima Goody’s Headache Powder 500, corsa il 20 aprile di quest’anno, ha segnato l’83esima 500-lapper tenutasi sulla pista. In questa gara, tutti i 71.000 posti riservati – un aumento di 70.250 in 50 anni – sono stati venduti, e ci aspettiamo un successo simile per la 500 di Hanes il 28 settembre. Penso che sia stata una buona idea, dopo tutto.

Le superfici da corsa in cemento non sono più insolite, ma erano rare a metà degli anni ’70.

Avevamo ripavimentato la superficie della pista tre volte in due anni perché la combinazione di gomme morbide e curve strette ha strappato l’asfalto. Nel 1976, con grande orrore della confraternita delle corse, fu posato del cemento su entrambe le estremità del tracciato.

Prima che i piloti scaricassero le loro auto per la gara autunnale, dicevano ai media che avevo rovinato la pista, e che non c’era modo di farla correre. L’unica persona che si era messa d’accordo con me era Leo Mehl, il responsabile delle corse della Goodyear di allora.

Darrell Waltrip ha stabilito un nuovo record di qualificazione che ha messo a tacere i piloti. Quando un doubleheader è stato eseguito il mese successivo, Geoff Bodine ha stabilito un record in pista per Modifieds, e L.D. Ottinger ha distrutto il marchio Late Model Sportsman, insieme ad altre 22 vetture.

Il cemento è ancora lì.

Bill France ed io abbiamo resistito alla trasmissione radiofonica delle prime gare. Temevamo che avrebbe danneggiato l’affluenza. Nel 1952, però, ci siamo arresi a Martinsville. Credo che Darlington ci abbia battuto di circa tre settimane, ma avevamo una rete più grande. Loro avevano cinque stazioni, noi sette.

Il presentatore della gara Hal Hamrick ha realizzato un tavolo e una sedia di fortuna con le casse della Pepsi-Cola e ha fatto la nostra prima trasmissione da uno stand in concessione.

I promotori hanno salutato l’arrivo della televisione con un simile scetticismo – quanto ci sbagliavamo. La radio e la televisione hanno fortemente contribuito alla crescita del nostro sport.

Come sapete, le gare della Winston Cup di Martinsville sono trasmesse in diretta da ESPN e trasmesse da Motor Racing Network (MRN).

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Parlare della crescita senza precedenti di questo sport mi ricorda l’umile inizio dello speedway. Ero stato congedato dalla Marina Militare nel 1945 dopo aver prestato servizio per due anni. L’anno successivo, sono andato con due amici ad alcune piccole gare in una piccola pista a Winston-Salem (North Carolina), ora Bowman Gray Stadium. Facevano corse di stock car proprio fuori strada.

Ho detto ai ragazzi che mi piaceva e che sarebbe stato un bell’hobby e che forse, lungo la strada, un ragazzo avrebbe potuto farci un po’ di soldi. Già allora potevo vedere il potenziale. Così abbiamo deciso di costruire la pista. Ognuno di noi ha messo 10.000 dollari e io ho comprato 35 acri. Il costo è cresciuto fino a 20.000 dollari di apiecio, un grosso rischio in quel momento. Il resto, naturalmente, è storia.

Tra le centinaia di gare che ho promosso, sarebbe difficile scegliere la migliore, ma il miglior risultato sulla pista, forse ovunque, non è una gara: In una gara Modified (la Dogwood 500 Classic dell’81), (il defunto) Richie Evans e Geoff Bodine sono usciti dalla curva 4 affiancati nell’ultimo giro. Si sono riuniti, e la macchina di Richie ha scalato il muro di contenimento così in alto che si poteva leggere il suo numero uno dall’interno. Richie non ha mai mollato. Quando le auto hanno colpito, l’impatto ha fatto cadere la ruota anteriore destra di Evans, e la sua auto è rimbalzata sul traguardo fino alla vittoria, mentre Bodine è scivolato di lato sul traguardo e si è schiantato contro il muro interno del box.

Il tizio del Terzo Posto (John Blewett Jr.) ha evitato il pasticcio e avrebbe vinto se Evans non avesse tenuto il piede sull’acceleratore. Naturalmente, gli animi si scaldarono. Ho preso tutti gli agenti di polizia che ho trovato e li ho portati ai box. Sapevo che ci sarebbe stata una rivolta.

Abbiamo preso entrambi i conducenti -particolarmente- nella tribuna stampa e ne abbiamo messo uno in ogni estremità per le interviste. Alla fine l’hanno superata, ma all’epoca era pazzesco.

La gara più strana che abbiamo fatto è stata la Winston Cup autunnale del 1970, quando i cosiddetti indipendenti, quelli con poco o nessun appoggio, hanno parcheggiato le loro auto. Abbiamo messo 10.000 dollari per le qualifiche, una cifra mai sentita all’epoca. Gli indipendenti pensarono che i piloti sostenuti dalla fabbrica avrebbero vinto tutti i soldi e decisero di protestare abbandonando la gara in anticipo. Alla riunione dei piloti, ho chiesto loro di non farlo, che si sarebbero fatti più male di me, ma sono andati avanti lo stesso.

Dopo 50 giri, solo 13 vetture erano in corsa, e temevo che fossimo diretti verso un disastro. Ma si è rivelata una delle gare più competitive ed emozionanti che avessimo mai fatto. Richard Petty ha vinto. Quando i media mi hanno intervistato, ho detto loro che era una gara migliore con tutte le corse fuori pista, e che avrei potuto iniziare a pensare di limitare il campo a 10 vetture. Da allora non è più successo niente del genere.

A questo proposito, ho sempre creduto di pagare un uomo in modo equo. Facevamo accordi, forse 100 o 150 dollari, con i proprietari di auto, soprattutto con gli indipendenti, per fare le nostre gare. Darei anche a chi aveva una giornata particolarmente brutta un piccolo extra dopo le gare. Ma potrei essere testardo se qualcuno cercasse di approfittare della mia generosità. Una volta, un pilota me ne portò altri quattro o cinque dopo una gara. Facendo da portavoce, mi ha chiesto di dare a tutti loro un po’ di soldi. Gli ho detto di caricare la sua scatola e di non tornare mai più. Se fossero venuti da me individualmente, gli avrei dato qualcosa. A Martinsville siamo sempre stati un leader nelle borse, un tempo pagando più di qualche super-velocità, e sarebbero stati più grandi se avessimo contato i soldi dell’affare. La borsa per la nostra prima gara nel 1947 era di 2.000 dollari; per la Winston Cup di primavera di quest’anno, 1,241 milioni di dollari.

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Vorrei che Big Bill France (morto all’età di 82 anni il 7 giugno 1992 a causa delle complicazioni dell’Alzheimer) fosse ancora in giro per vedere a che punto è arrivato il suo sogno. Quando lo incontrai nel 1947, aveva in mente di formare un’organizzazione che proteggesse i promotori, i fan e i concorrenti. Il risultato fu la NASCAR, il più grande ente sanzionatorio del mondo.

Bill era molto di più del mio socio di Martinsville: era un caro amico. Avevamo un rapporto unico. Eravamo entrambi testardi e testardi. Immagino che non ci siano mai stati due soci che si siano combattuti o che si siano aiutati più di noi. Eravamo volitivi e avevamo le nostre idee. Quando le cose andavano male, però, eravamo lì, fianco a fianco.

Ricordo che una volta (i primi anni ’60), quando ero rappresentante sul campo per la NASCAR, Bill mi chiese di notificare un avviso di sospensione a Curtis Turner, uno dei migliori e più colorati piloti, per aver condotto uno sforzo per formare un’unione tra i piloti. È stata un’esperienza rischiosa e spiacevole. Mi piaceva Turner e gli altri coinvolti, ma quello che stavano facendo non andava bene per le corse. E nessuno odiava i sindacati più della Francia. Ho partecipato alla maggior parte delle gare in quel periodo, e per quanto strano possa sembrare oggi, sono andato completamente vestito. Cioè, ho messo in valigia non uno, ma due fucili. Erano giorni selvaggi; dopo ogni gara, era raro se non c’era una rissa ai box.

Qualche anno dopo, dopo che Turner era stato reintegrato nella NASCAR e si era ritirato, mi sono imbattuto in lui a Roanoke, in Virginia. Poco dopo che la prima gara di Talladega era stata boicottata dai piloti che si erano organizzati nella Professional Drivers Association (PDA). La Francia ha corso la gara e ha rotto il PDA.

Turner si era rotto una gamba e indossava un gesso. Mi disse che se la Francia avesse avuto bisogno di lui, avrebbe tagliato il gesso, sarebbe andato a Talladega e avrebbe guidato per lui. Anche in tempi difficili, Bill ha ispirato quel tipo di lealtà.

Nel corso degli anni, ho avuto alcune persone che mi hanno chiesto di comprare la Martinsville Speedway. Ho pensato che la maggior parte di loro volesse solo sapere quanti soldi avevo a disposizione. Poi, un anno fa, Bruton Smith è venuto da me e mi ha chiesto se qualcuno aveva cercato di comprare la pista. Gli ho detto non di recente, che non era in vendita. Mi ha offerto 25 milioni di dollari. Gli ho detto che era un “rospo”. Lui ha alzato il prezzo a 30 milioni di dollari e io gli ho ripetuto che era a corto di rospi. Questa è stata la fine. Mi sento così: Dopo essere entrato con la Frances, ho cercato di aiutare la NASCAR, e sento che vendere la pista avrebbe danneggiato la NASCAR. Non c’è modo che io faccia qualcosa che possa danneggiare l’organizzazione. E non credo che la NASCAR farà qualcosa per danneggiare me, come portare via un appuntamento della Winston Cup. Quindi non voglio vendere lo speedway a nessun prezzo. È la mia vita, e finché sono vivo e sano di mente, non intendo separarmene senza combattere.

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