Henry Ford contro i fratelli Dodge: Una faida tutta americana

Ford Dodge, feud “I primi loghi di due centrali elettriche americane, rivali fin dall’inizio – la Dodge Brothers Motor Company e la Ford Motor Company di Henry Ford. Wikimedia Commons/HowStuffWorks

Quando si tratta di grandi faide americane, ci sono Hamilton e Burr, Hatfield e McCoy, e, naturalmente, Cardi e Nicki.

Certo, alcune delle controversie più famose della storia sono state risolte in tutti i modi – con pistole, omicidi e, sì, anche battaglie rap. Ma il modo veramente americano di gestire le grandi liti è quello di consegnarle agli avvocati e di trascinarle in tribunale.

La zuffa legale che ha avuto luogo tra Henry Ford e i fratelli John e Horace Dodge ha contribuito a plasmare l’industria automobilistica così come la conosciamo. La faida ha anche posto le basi per il modo in cui i giudici, ancora oggi, guardano ai rapporti delle aziende con i loro azionisti, dipendenti e concorrenti.

“Il motivo principale per cui viene citato questo caso è che si suppone che Ford voglia fare la cosa giusta per i suoi lavoratori”, dice Marc Hodak, professore aggiunto alla Business School dell’Università di New York. “L’idea che in realtà stesse cercando di spremere i fratelli Dodge è qualcosa che spesso si perde”.

Ford Dodge, feud “Henry Ford circa 1919.Wikimedia Commons/Biblioteca del Congresso

Non c’è Henry Ford senza John e Horace Dodge. E non c’è nessuna Dodge contro Ford Motor Co. se una collaborazione un tempo formidabile non si fosse trasformata in una lotta intestina per un vantaggio sul fiorente mercato automobilistico americano.

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Succhi competitivi

Ford e Dodge sono alcuni dei nomi più iconici della storia dell’automobilismo americano. Si scopre che i ragazzi dietro ad entrambi i marchi hanno iniziato dalla stessa parte.

I fratelli Dodge – una coppia indisciplinata nota a Detroit per i loro capelli rossi, la bravura nel bere e l’affinità nel mettere la gente al tappeto nelle risse nei bar – hanno iniziato a lavorare nel settore automobilistico nel 1900, costruendo trasmissioni Oldsmobile.

Solo pochi anni dopo, sono stati il fornitore principale e i macchinisti esterni per il modello A della Ford Motor, la prima automobile dell’azienda. Hanno anche investito gran parte dei 28.000 dollari che gli investitori hanno dato a Henry Ford per iniziare. Quell’investimento ha presto dato i suoi frutti: La Ford Motor ha ottenuto un profitto di 37.000 dollari a meno di tre mesi dalla vendita del primo modello A, ha detto l’azienda.

Ma le Dodge avevano piani più grandi. Nel 1914 utilizzarono lo striscione della Dodge Brothers Motor Company per lanciare la loro auto, il modello 30-35. Il veicolo era destinato a competere direttamente con la Ford Modello T.

Henry Ford non ha preso bene il nuovo concorso. Ha fatto un paio di mosse decisive per cercare di togliere il vento alle vele di Dodge. Ford smise di pagare i dividendi ai fratelli Dodge e ad altri investitori. Poi, ha tagliato quasi due terzi del prezzo delle sue auto.

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I fratelli Dodge erano il “bersaglio primario”, dice Hodak, “ma Ford non voleva azionisti. Considerava gli azionisti dei parassiti”.

La battaglia di corte offre un risultato misto

La battaglia legale che ne è seguita – la Dodges ha prontamente citato in giudizio Ford – alla fine è arrivata fino alla Corte Suprema degli Stati Uniti. Il caso è spesso descritto come una vittoria per i Dodges, ma Hodak e alcuni esperti legali dicono che questa è solo metà della storia.

Il tribunale ha confermato l’ordine di ordinare alla Ford di pagare un dividendo ai fratelli Dodge e agli altri azionisti. Così facendo, ha respinto la richiesta di Ford di reinvestire il denaro per sostenere la produzione dell’azienda e aumentare i salari dei lavoratori.

La decisione viene spesso citata per la teoria legale della “supremazia dell’azionista”, ovvero che le aziende dovrebbero massimizzare i profitti a beneficio degli azionisti.

“Una società commerciale è organizzata e portata avanti principalmente per il profitto degli azionisti”, ha scritto il giudice Russell Ostrander per la corte. “I poteri degli amministratori devono essere impiegati a tal fine”.

Ma il tribunale ha anche riconosciuto un’altra importante teoria giuridica, comunemente chiamata “business judgment rule”. Questo principio presuppone che gli amministratori aziendali in genere agiscano nel migliore interesse dell’azienda e abbiano un ampio margine di manovra per farlo, purché le loro mosse siano ragionevoli. La corte l’ha citata nel respingere il tentativo della Dodges di impedire alla Ford di espandere la sua fabbrica.

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“I giudici non sono esperti di affari”, ha scritto Ostrander. “Si riconosce che spesso si devono fare progetti per un lungo futuro, per la concorrenza prevista, per un’impresa continuativa e immediatamente redditizia. L’esperienza della Ford Motor Company è la prova di una gestione capace dei suoi affari”.

Ford potrebbe aver avuto quella parte della decisione in mente quando ha fatto la sua prossima mossa contro le Dodge. Dopo la sentenza del tribunale, Ford annunciò che avrebbe venduto la società a suo figlio. Ha anche messo in giro la voce che avrebbe potuto avviare una nuova attività automobilistica, facendo scendere il valore delle azioni della Ford Motor Co. Ltd.

Questo è stato sufficiente a spaventare le Dodge e gli altri investitori, che hanno rivenduto le loro azioni alla famiglia Ford.

Ora questo è ColdThe azione legale John e Horace Dodge depositata nel 1916 ha sostenuto che Henry Ford aveva valutato le sue auto troppo basso prezzo, imbrogliando così gli azionisti di reddito potenziale. È stata presentata il giorno dopo il matrimonio del figlio di Henry, Edsel Ford, con Eleanor Clay. I fratelli Dodge erano stati ospiti al ricevimento.

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