I folli record di velocità sono infranti alle Saline di Bonneville

Bonneville Salt FlatsQuando il lago di Bonneville, nello Utah, si è prosciugato circa 14.500 anni fa, ha lasciato per lo più pianure desertiche e salate. Matt Morgan/Visit Utah

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Siete annoiati dagli eventi motoristici locali? Potrebbe essere il momento di pianificare un viaggio nel deserto dello Utah e nelle famose Salt Flats di Bonneville. È lì che si fanno e si infrangono record di velocità folli, e lo sono stati per decenni.

Infatti, durante l’evento World of Speed di Bonneville del 2018, che si è tenuto a settembre, una berlina Volkswagen Jetta modificata del 2019 ha raggiunto una velocità di 210,16 miglia orarie (338,22 chilometri all’ora), battendo il precedente record della sua classe di 208,472 miglia orarie (335,50 chilometri all’ora). Questa, ovviamente, non era una Jetta ordinaria. Presentava alcuni seri aggiornamenti per arrivare alla sua potenza di 600 cavalli, tra cui un motore turbo da 2,0 litri che è stato accuratamente lavorato. La VW ha anche rimosso tutti i componenti interni non essenziali per ridurre il peso della vettura – cosa comune alle auto da corsa – ha modificato le sospensioni e migliorato la trazione con un differenziale a slittamento limitato e un set di ruote e pneumatici più adatti alla superficie salata.

Il che porta alla domanda: Perché tutto questo lavoro per guidare veloce sulle Saline di Bonneville?

Destinazione Racing riconosciuta a livello internazionale

Facciamo prima un passo indietro e diamo un po’ di storia della zona. Gli esseri umani gareggiano sulle Saline di Bonneville da oltre 100 anni, che sembra un lungo periodo nel mondo degli sport motoristici. La storia della zona, però, è molto più lunga e ricca. Il Grande Lago Salato dello Utah copriva un’area molto più grande, un lago che in seguito fu chiamato Lago di Bonneville. Quando il lago di Bonneville si è prosciugato circa 14.500 anni fa, lasciando per lo più il deserto sulla sua scia, le pianure salate sono rimaste. Questa remota sezione dello Utah, che comprende le famose Salt Flats di Bonneville, si estende per circa 4.000 miglia quadrate (10.359 chilometri quadrati) ed è di proprietà e gestione del Bureau of Land Management del governo federale.

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Queste velocità da record sono possibili qui perché l’area è estremamente piatta; è così piatta che si può vedere la curvatura della Terra, e le auto possono correre per chilometri senza ostacoli. Inoltre, il sale trattiene l’umidità che raffredda le gomme delle auto, il che aiuta a prevenire il degrado prematuro della gomma.

Per questi motivi la zona attira grandi eventi annuali – la settimana della velocità di Bonneville in agosto e il World of Speed di settembre attirano la maggior parte dell’attenzione – ma ci sono una serie di eventi più piccoli durante tutto l’anno. Abbiamo parlato con Dennis Sullivan, presidente dell’Utah Salt Flats Racing Association (USFRA), per saperne di più sulla cultura delle corse.

Utah Salt Flats Racing Association

L’USFRA è un’organizzazione di volontariato di 42 anni che ospita l’evento World of Speed a settembre, tiene i registri di tutte le classi che gareggiano negli appartamenti e aiuta a gestire il rapporto tra questa terra unica e le persone che la utilizzano alla ricerca di velocità sempre più elevate. Mentre le case automobilistiche, come la VW, visitano spesso le Salt Flats per tentare corse da record a scopo pubblicitario o per testare veicoli nelle condizioni estreme del deserto, Sullivan crede che siano gli appassionati ad essere responsabili della cultura.

Gli eventi ufficiali accolgono diverse classi di veicoli progettati per ospitare qualsiasi cosa, dalle classiche hot rod ai nuovi veicoli elettrici. “Non ci sono soldi, è un vero sport amatoriale”, dice Sullivan. “Se si stabilisce un record, tutto quello che si ottiene è il proprio nome in un libro e qualche diritto di vantarsi”.

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Parlando di record, osserva Sullivan, l’USFRA si concentra sui veicoli a motore (cioè, come un’auto normale, indipendentemente dalle sue modifiche di prestazioni) e generalmente ignora i veicoli a propulsione a reazione, che secondo lui sono più simili ad “aeroplani che non sono decollati”. Il record per un veicolo a trazione integrale è di 492 miglia all’ora (791,79 chilometri all’ora), e due persone hanno raggiunto velocità superiori a 400 miglia all’ora (643,73 chilometri all’ora). Il Santo Graal, dice Sullivan, è di 500 miglia all’ora (804,67 chilometri all’ora).

Secondo Sullivan, un evento ufficiale dell’USFRA può richiedere:

  • Una squadra di 40 volontari per l’allestimento, più la partenza e il cronometraggio delle gare (alcuni sono pagati con piccoli stipendi)
  • Travi d’acciaio per lisciare le imperfezioni del sale
  • Mille coni di traffico
  • 25 miglia (40 chilometri) di filo di cronometraggio
  • 20.000 dollari al giorno per coprire i costi, con alcuni eventi che durano fino a quattro giorni

Come in ogni sport motoristico, la sicurezza è una preoccupazione, e Sullivan dice che il libro delle regole dell’USFRA ha alcune delle più severe norme di sicurezza di qualsiasi associazione di sport motoristici. Quella VW Jetta da record, per esempio, proteggeva il guidatore con un roll-gabbia, un sedile e un’imbracatura da corsa, un sistema antincendio e un paio di paracadute per aiutare l’auto a rallentare dopo la corsa, tutti tipici dei veicoli modificati per la velocità.

Bonneville Salt FlatsLa gente corre e stabilisce record di velocità nelle Saline di Bonneville da oltre 100 anni. Matt Morgan/Visit Utah

Il sale in sé

Mentre le Saline di Bonneville possono sembrare enormi, il sale in sé è una risorsa limitata. Nel 1985, gli appartamenti sono stati designati dall’Ufficio di Gestione del Territorio come Area di Preoccupazione Ambientale Critica. Secondo Sullivan, le registrazioni mostrano che la profondità del sale era compresa tra gli 11 e i 18 pollici (28 e 45 centimetri), e ora è scesa a soli 5 centimetri in alcune zone.

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Oltre alle gare, le Salt Flats sono anche una meta per riprese commerciali e cinematografiche, per l’estrazione della potassa e per altri hobby come l’escursionismo, il campeggio, il tiro con l’arco e il lancio di modellini di razzi. L’USFRA contrassegna i campi di gara con materiali che non lasciano un impatto permanente sul sale, e contribuiscono a proteggere la zona pulendo i campi da golf e uscendo ogni tanto per ripulire i campi da golf.

Sullivan, che visita le Salt Flats da più di 30 anni, è convinto che la zona abbia bisogno di essere preservata, non per il suo hobby agonistico, ma perché è un punto di riferimento alla pari del Parco Nazionale di Yellowstone e del Grand Canyon.

“Vi stupireste di quanti visitatori stranieri vengono a gareggiare o vengono a vedere, o mentre girano per gli Stati Uniti, uno dei posti in cui vogliono fermarsi sono le Salt Flats di Bonneville”, dice Sullivan. “Sta andando via, ha bisogno di essere salvata, ed è riconosciuta in tutto il mondo”.

Ora questo è interessanteAnche se alcune aree delle Salt Flats sono in grado di sostenere un po’ di vegetazione, la zona di Bonneville Speedway è completamente priva di vita vegetale. Ci sono alcuni specchi d’acqua alla periferia della zona che la rendono abitabile per alcuni animali. Nel corso di un anno, le temperature in questa zona desertica possono variare da meno di 0 gradi Fahrenheit (-17 gradi Celsius) a ben oltre i 100 gradi Fahrenheit (37 gradi Celsius), il che può rendere le condizioni piuttosto scomode per coloro che si radunano in occasione delle famose corse d’estate.

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