Il progetto Bearcage

Oggetti smarriti – Prima che il ghepardo arrivasse nella gabbia dell’orso

Vedi tutte le 11 fotoDave WallacewriterLester NehamkinphotographerJun 9, 2013

Chi avrebbe mai detto che stampando una piccola foto d’archivio di un cervo di legno a forma di non roadster avremmo potuto identificare (“A Year in the Life of Eric Rickman: 1960,” luglio 2011), seguita da una breve storia del ghepardo (“More of the Same,” maggio 2013), avremmo fatto saltare in aria la storia di un’auto sportiva nata morta che ha preceduto direttamente il progetto Cheetah? Quella polverosa pista ci ha portato in Florida e in Oregon e Don Edmunds, 85 anni, che ha guidato la progettazione di entrambe le auto: la prima mentre lavorava per Bill Stroppe nel 1958-1960, e la seconda in collaborazione con Bill Thomas nel 19621963.

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In un periodo in cui le Maserati “Birdcage” erano di gran moda, l’equipaggio di Stroppe ha etichettato questo progetto come Bearcage (facendo riferimento all’imponente presenza fisica di Bill). Le somiglianze con il successivo ghepardo ci sono state segnalate dallo storico Geoff Hacker, la cui collezione di articoli sportivi è stata presentata nella nostra ultima edizione (“Plastic Fantastic”, maggio ’13). Geoff ci ha scosso con la rivelazione che la Bearcage non solo sopravvive, ma è al sicuro nelle mani di un amico determinato a portare a termine un lavoro che ha frustrato una serie di talentuosi proprietari nell’ultimo mezzo secolo.

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Don Edmunds era già un eroe della scena ad alte prestazioni della California del Sud prima di essere assunto presso la storica skunk Stroppe and Associates, responsabile di gran parte del successo della FoMoCo nelle corse. Arrivò con un curriculum che includeva il riconoscimento come Pilota Esordiente dell’Anno alla 500 miglia di Indianapolis del ’57 (anche se la sensazione del matricola era quella di guidare professionalmente dal 1947). Don era stato anche il costruttore capo nei negozi di auto da corsa di Bill Devin, Doug Caruthers e Eddie Kuzma. Fu da Stroppe che divenne per sempre legato alla Bearcage. “Stavo solo scherzando con questo per Bill nel mio tempo libero. Credo che abbia abbandonato la macchina o perché pensava che sarebbe stato un camion troppo pesante, o perché sarei stato più prezioso per lui in altri progetti a pagamento. Mi ha assunto per gestire il negozio di fabbro”, ricorda Don.

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Questa esperienza sarebbe stata utile a Don quando Bill Thomas gli chiese di progettare e costruire in fretta e furia un prototipo in alluminio che divenne il primo ghepardo alla fine del 1962. È interessante notare che Don stesso respinge le similitudini “a parte alcune forme e il modo in cui le forme e le curve escono dalla mia mente”. Sono stato influenzato da auto straniere i cui parafanghi anteriori erano più larghi della zona passeggeri. Ero su un calcio “a vita persa” [un termine preso in prestito per l’effetto che i corsetti avevano sulle figure femminili]. Quando abbiamo iniziato il progetto Cheetah, avevo capito che la Bearcage sarebbe stata un carro armato. Aveva delle sfaccettature da Indy-roadster che non avrebbero dovuto esserci. La tecnologia era avanzata fino alla sospensione indipendente”.

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Dopo che Stroppe ha ripulito la casa da progetti non redditizi in un’epurazione per la riduzione dei costi (“Bill era sempre in difficoltà finanziarie”, ricorda Don), la Bearcage in esilio è andata misteriosamente sottoterra per un certo periodo, è stata “venduta per una canzone”, secondo l’autore di American Road Race Specials Allan Girdler, ed è riemersa a metà degli anni ’60 negli scavi di Santa Fe Springs di Dean Moon. “Qualcuno aveva fatto un sacco di lavori di carrozzeria prima che si presentasse da Moon, forse Don Borth o Bob Sorrell”, indovina Don. “È un mistero che vorrei vedere risolto”. Non ho avuto il tempo di finirlo così bene da Stroppe”. (Ironico colpo di scena: Moon Equipment Co. è stato il luogo in cui il team di Dean ha assemblato il primo Cobra per Carroll Shelby nel 1962).

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Nel frattempo, Don si era avventurato da solo, progettando e costruendo più di 500(!) moscerini, sprint e auto Indy nel suo stabilimento di Autoresearch prima di ritirarsi sulla costa dell’Oregon nel 1982. Il rapporto di Stroppe con la Ford fiorì con il coinvolgimento di NASCAR, Indy car, Pikes Peak e SCORE/NORRA (fuoristrada). È morto nel 1995. Dopo che un incendio in un negozio ha messo prematuramente fine alla produzione di Cheetah (e ha consumato il dollaro di legno che Don Edmunds piange ancora oggi), Thomas ha proseguito con successo con USAC, NASCAR, Pikes Peak e drag racing, tra le altre cose, prima di morire nel 2009. Solo la Bearcage vive felice e contenta. e

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