L’etanolo è davvero più ecologico del gas?

An Enterprise car rental employee gases up a Chevrolet with E85 flex-fuel in Washington, D.C. More eco-conscious consumers are demanding cars with higher gas mileage from auto rental companies. See more pictures of AFVs. Un dipendente dell’impresa di autonoleggio gas una Chevrolet con E85 flex-fuel a Washington, D.C. I consumatori più eco-consapevoli sono più esigenti con auto con un maggior chilometraggio di gas dalle società di noleggio auto. Guarda altre immagini di AFV . Immagini di Chip Somodevilla/ Getty

Nel settore dell’energia, la necessità di un cambiamento non è più discutibile. Al di là del pericolo di una completa dipendenza dal petrolio estero, quando sia la politica globale che i prezzi del gas sono più volatili che mai, l’impatto ambientale della combustione di milioni di galloni di combustibili fossili più velocemente di quanto si possa dire dei “gas serra” sta cominciando ad affondare nella coscienza generale. Qual è la risposta? Alcuni dicono che è l’idrogeno, che è una brillante alternativa, ma in definitiva solleva alcune complesse domande sulla sicurezza. Altri indicano risorse naturali come la luce del sole e il vento. Alcune parti dell’industria delle energie rinnovabili sono piuttosto appassionate anche di etanolo – come si può discutere con la saggezza di alimentare le nostre auto con il generoso mais?

A quanto pare, si può discutere, e molte persone lo sono. Prima di tutto, un veloce primer su cos’è l’etanolo e come è fatto.

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L’etanolo è alcol di grano . Negli Stati Uniti, di solito viene prodotto con mais . In Brasile, è più comunemente prodotto con canna da zucchero. Anche il frumento, l’orzo e le patate sono fonti di etanolo.

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Ci sono un paio di modi per produrre etanolo di qualità carburante, e uno dei più comuni è il metodo del mulino a secco , che fa qualcosa del genere:

  • Il mais (o altri cereali) passa attraverso una farina di macinazione. Ne esce sotto forma di polvere.
  • Una miscela fatta di questa polvere di grano, acqua e un enzima entra in una pentola ad alto calore, dove viene liquefatta. L’enzima aiuta a scomporre il composto di grano in un aiutante nel processo di liquefazione.
  • Il purè liquefatto viene raffreddato, e un altro enzima viene aggiunto al mix. Questo enzima converte l’amido in zuccheri che possono essere fermentati per creare alcol.
  • Il lievito viene aggiunto alla miscela di zucchero per iniziare il processo di fermentazione. Gli zuccheri si scompongono in etanolo (una forma di alcol) e anidride carbonica.
  • La miscela fermentata viene distillata. L’etanolo si separa dai solidi.
  • Un processo di disidratazione rimuove l’acqua dall’etanolo separato.
  • Una piccola quantità di benzina viene aggiunta all’etanolo per renderlo imbevibile. Tutto l’etanolo utilizzato come carburante deve essere reso non potabile.

I sottoprodotti di questo processo, tra cui il grano del distillatore e l’anidride carbonica, sono utili nell’industria agricola e nell’allevamento e possono essere venduti dall’impianto di produzione di etanolo per vari scopi. Ma secondo molti esperti del settore agricolo, fare dell’etanolo un attore principale nell’industria dei carburanti presenta gravi inconvenienti.

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In questo articolo, esamineremo ciò che rende l’etanolo una fonte potenzialmente buona di energia pulita – e scopriremo perché alcune persone pensano che questo potenziale sia limitato.

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