La California Hot Rod Reunion con Don Prudhomme

Hangin’ with the Snake – Roddin’ @ Random

Vedi tutte le 1 fotoHot Rod ArchivesphotographerElana ScherrwriterMar 4, 2013

Incontrare piloti famosi è una figata. Arrivare a intervistarli è ancora più figo. Passare una giornata con loro in un autodromo storico? Beh, è assolutamente sotto zero. Recentemente abbiamo avuto la possibilità di trascorrere una giornata con il pilota Top Fuel, pluri-campione NHRA e proprietario del team Don “The Snake” Prudhomme all’NHRA California Hot Rod Reunion tenutosi all’Auto Club Famoso Raceway di Bakersfield, California. Prudhomme stava promuovendo l’imminente filmato di Snake and Mongoose (vedi SnakeandMongooseMovie.com) e ci ha gentilmente lasciato partecipare mentre parlava con l’ex capo equipaggio Roland Leong, meditando sul futuro delle regate nostalgiche e ricordandoci le gioie e i pericoli dei primi giorni. Leggete la storia, poi visitate la pagina del video su HOTROD.com per saperne di più sulla nostra giornata con lo Snake.

Sulla pista di Bakersfield

Prudhomme ha ottenuto la sua prima importante vittoria Top Fuel nel 1962 sul quarto di miglio di Bakersfield, e quando gli è stato chiesto se sentiva una parentela speciale con la pista, ha risposto: “Bakersfield è una pista importante per molti di noi; una volta si chiamava Smokers Fuel and Gas Championship. All’inizio degli anni ’60, alla fine degli anni ’50, questa pista era una delle poche che utilizzava il nitrometano, quindi le auto venivano da tutto il paese per correre qui, e una volta che i ragazzi scoprirono il nitro, non vollero correre nient’altro. Abbiamo fatto correre qui la nostra auto dell’Esercito e le Hot Wheels. Vincere qui ci ha messo sulla mappa. Bakersfield è stato il primo grande posto a farle correre. Qui è dove tutto è cominciato”.

On Money

“Quello che succede è – e io sono uno di quelli che ha mandato a puttane l’intero affare, sai, sono uno di quelli che è andato a prendere i soldi degli sponsor e ha iniziato a costruire motori e compressore migliori e poi il prossimo tizio farà questo e quello e presto ti costerà più di un milione di dollari per far funzionare l’auto – oggi forse più di 4 milioni di dollari, ma questa è una competizione professionale. È un po’ la bellezza di questo sport, perché si può pensare meglio e costruire una parte migliore e le regole sono così vaghe che i corridori possono aggirare tutte le regole. Sai, dicono: “Si può avere un flusso di carburante alla pompa solo per tanti litri al minuto” e questi ragazzi salgono su un banco di flusso e dicono: “Sì, ma se mettiamo un tubo del carburante più grande qui e facciamo questo e quello” Hanno un banco di flusso da 100.000 dollari. Hanno delle dinamo di soffiatori per ottenere il miglior soffiatore possibile. Un blower dyno costa 250.000 dollari. Io ne avevo uno. Lo so.”

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Sul divertimento della Nostalgia Racing

La serie di gare dell’NHRA Heritage sta davvero decollando. Non è ancora come negli anni ’60, quando 100 auto a benzina affollavano i box, ma c’erano diverse decine di piloti in stile vintage. Abbiamo suggerito che la popolarità dell’evento fosse dovuta al fatto che la gara era più divertente, ma Prudhomme non era d’accordo. “Sapete che le corse, anche a livello nostalgico, si guardano alcuni dei ragazzi alla linea di partenza, e sono molto, molto delusi [quando non vincono]. E’ molto, molto lavoro, e quando la macchina non funziona bene, si va a casa con quella. Potrebbero dire che non è un grosso problema, ma è un grosso problema e funziona su di te e funziona su di te. Nostalgia o in serie A, hai degli sponsor. NHRA Top Fuel, hai bollette da milioni di dollari da pagare. E’ molto di più che scendere in quel quarto di miglio”.

Sul futuro della Nostalgia Racing

“Vieni qui fuori e vedi un paio di rimorchi per trattori tirare ai box, tutti professionisti e sai, adoro Dale Worsham e Jim Head e Chad Head e tutti quei ragazzi, ma hanno il meglio che si possa comprare, hanno i ragazzi di talento, e manderanno tutto a puttane? Probabilmente. Sì, probabilmente lo faranno, ma credo che questo sia parte del gioco. Questo è quello che succede. Non so come rimediare. Succede in F1, nella NASCAR. L’unico modo per aggiustarlo è avere una regola di breakout; Se vai troppo veloce, non ci stai, ma è una cosa un po’ da polli**t, una cosa di cattivo gusto”.

Sulle vecchie rivalità

La California Hot Rod Reunion presenta Nostalgia Funny Cars in molti schemi di vernice familiari degli anni ’60 e ’70. Una precedente versione Ford di Blue Max Funny Car di Raymond Beadle ha battuto Prudhomme a Indy nel ’75 (sopra), e Snake è lento a perdonare. L’abbiamo preso in giro ai box come una versione successiva dell’auto – una Plymouth Arrow (all’estrema sinistra) – arrotolata da, chiedendo: “Ti fa ancora stringere i denti? “Certo! Ogni volta che ti facevano il culo, ti arrabbiavi. Raymond ed io, ora siamo amici. A quei tempi, correndo il Blue Max e cose del genere; diciamo che hai avuto una brutta corsa e un disaccordo su una pista. Quando vai a correre un ragazzo, cercano di fotterti in tutti i modi possibili e tu combatti contro chi andrà per primo. Di’ che sei lento a partire, diranno che l’hai fatto apposta per bruciarli. Non puoi farlo adesso. Allora era come il Vecchio West”.

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Sulla NHRA

“Penso che più di ogni altra cosa mi abbia sorpreso il fatto che le gare di accelerazione siano durate così a lungo. All’inizio era come se, chi diavolo può permettersi di continuare a fare questo? Ma poi l’NHRA si è formata e ha iniziato a mettere su soldi. In tutta la storia della NHRA sono sempre stati i numeri uno. Anche l’IHRA e l’AHRA erano eccellenti, però, perché ti prenotavano per correre. Ai vecchi tempi, è così che ci si guadagnava da vivere, facendo il fienile in giro per il paese. NHRA, non ti pagavano per correre, così facevamo una o due gare NHRA e poi andavamo a fare gare di match per il resto del tempo. Potresti guadagnare forse 500, 600 dollari correndo in qualche piccola dragstrip, ad esempio, ad Alton, Illinois, e partire da lì per andare nel Maryland, o dovunque diavolo tu sia stato, in tutto il paese. C’era un tempo in cui organizzavamo 70 appuntamenti all’anno. Venerdì, sabato, domenica, ogni giorno in una pista diversa. L’NHRA, attraverso l’HOT ROD e la copertura mediatica, alla fine è diventato l’unico gioco, ma hanno imparato molto dall’AHRA”.

In pensione

“Avevo 54 anni quando mi sono ritirato dalla guida e siamo arrivati secondi in campionato. Non so perché e come ho continuato e molti ragazzi non l’hanno fatto. Posso solo dirvi che avevo un desiderio ardente di farlo, e ho dato tutto quello che avevo. Non era una questione di soldi. Si trattava di macchine e di vincere le gare. Se fai qualcosa di buono nel tuo hobby, se lo fai abbastanza a lungo, puoi guadagnarti da vivere facendolo. Possedere squadre da corsa e imparare a conoscere l’attività, è stato un bel viaggio. Ora ci sono abituato. I primi due anni quando sono andato in pensione, è stata dura. Non ero in giro a correre. Non lo guardavo. Dovevo allontanarmi. Era un periodo così intenso. Non sapevo nient’altro. Non riuscivo a vedere nient’altro che quel quarto di miglio. Ora riesco a vedere molto di più. Riesco a vedere quasi un chilometro e mezzo. Le cose sono cambiate, ma ci è voluto un po’ di tempo”.

Su 1.000 piedi da corsa

“Ora vanno più veloci nei 1.000 piedi che nel quarto di miglio. Era un cerotto. È incredibile vedere nuovi tempi e nuovi record. Alla gente piace ancora. Che si tratti di due cavalli o di due auto, entrambi vogliono vincere”.

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sull’essere una “persona”

“Sono stato un idiota? Oh sì, avrei potuto esserlo. A volte mi sento male quando ci penso. Penso di essere stato solo molto, molto, molto, molto intenso. Non era niente di personale. Non volevo prendermi un minuto di pausa da quello che stavo facendo perché il lavoro era così importante per me. Non è che non mi piacesse la gente”.

All’avvio di Old Push

Fino alla metà degli anni ’70, le auto Top Fuel dovevano essere avviate a spinta. Una parata di veicoli a spinta e dragster partiva dall’estremità superiore della pista, diretta verso la linea di partenza, spesso ad alta velocità. Una volta sparati, facevano la curva, o venivano spinti a mano indietro e messi in scena perché le auto non avevano la retromarcia. “Queste corsie di marcia [a Bakersfield] sono esattamente le stesse degli anni ’60. L’unica differenza è che noi eravamo dall’altra parte. Spingevamo giù da questa parte, li accendevamo e facevamo la curva. I rovesciatori, che rendevano la vita molto più facile. Prima bisognava spingerli indietro dopo il burnout. Sceglievi il tuo equipaggio in base a quanto erano grandi. Correvano intorno alla macchina, mettendo la candeggina sotto le gomme, i pantaloni che cadevano, il culo grosso che cadeva. Faceva incazzare Wally [Parks], ci faceva fare brutta figura”.

Sul soprannome “Serpente”

Chiedere di questo ha sollevato un coro di risate dall’entourage di Prudhomme. “Le racconterai la storia dello spogliatoio?” ha preso in giro uno dei suoi amici. A suo onore, Prudhomme arrossì. Abbiamo accennato al fatto che si riferiva alle sue reazioni rapide e al suo freddo istinto omicida in pista. “Lo ha fatto, lo ha fatto”, ha detto Prudhomme, con una certa gratitudine.

Guarda il video!

La nostra giornata con Prudhomme si riflette in un video di 8 minuti che include un’azione di corsa a Bakersfield e un po’ di tempo con Adam Sorokin di Nostalgia Top Fuel. Guardatelo su HOTROD.com/2013/aprile.

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