Laughin’ Bones in una Ford Coupé del 1934

La rinascita di una Coupé da corsa

Vedi tutte le 12 fotoScotty GossonphotographerThe Mike Dowell collectionphotographerJun 20, 2005

Ci sono due tipi di persone al mondo: i vivi e i morti. Quelle morte sembrano rimanere così più a lungo di quelle vive… quindi, visto che la vita è così breve, non dovremmo cercare di assaporarne ogni momento? Non lo si saprebbe mai a forza di tintinnare nei box a una determinata gara di accelerazione. L’atmosfera è più simile a quella di un pronto soccorso ospedaliero, con la stessa tensione, il dramma e la stessa attività frenetica. È proprio quello che ci vuole per essere competitivi: devi essere al comando di ogni piccola cosa, e poi fare tutto il necessario per dare alla tua auto un piccolo vantaggio. Dopo tutto, la differenza tra la qualifica bassa e il punto d’urto in qualsiasi classe è solo una scheggia di secondo, e quella finestra si sta restringendo continuamente. Vi sembra divertente? Molte persone si divertono con questo tipo di sfide, come Dowell non è una di queste.

Nel 1961-’62 (ampiamente accettato come l’inizio dell’epoca d’oro delle corse d’accelerazione, che si è protratta fino al 1970 circa), il fratello di Mike, Kent Singleton, corse una Ford a cinque finestre del ’34, praticamente identica a quella qui raffigurata, in vari circuiti della California meridionale. Costruita originariamente da Phil Turgeson a Santa Ana nel ’59 con una Flathead, fu venduta al team Rucker-Mackle, che partecipò al Drag News del 25 aprile 1959. Conosciuta allora come la 712 coupé, correva con i colori del club automobilistico dei Hunters sui pannelli dei quarti.

Questo è tutto ciò che tutti sembrano ricordare dei primi giorni della storia delle corse. Quando Kent l’ha acquistata nel ’61, è stata ribattezzata 7-11, ha subito un trapianto di Chevroleton-Carrillo-Nelson (fortificata con un soffiatore subito dopo) e ha fatto passare le scritte Singleton-Carrillo-Nelson sul coperchio del ponte. Mike Dowell non faceva parte dell’equipaggio, ma era un sostenitore della squadra. Ricorda una cosa sopra ogni altra: questi ragazzi si stavano divertendo molto!

Questa era l’era delle corse in coda del piccoletto, run-whatcha-brung, heads-up drag racing. Così la coupé è stata venduta dopo la stagione ’62, ed è rapidamente svanita nell’universo delle hot rod come il fumo dei pneumatici. Come molti dei loro contemporanei, Mike e Kent la riportarono in strada, e si godettero molti anni di hijinks hot rod. Ma far esplodere una coupé chiassosa lungo il 1320 è una corsa come nessun’altra, e ti lascerà con un jones che non può essere rimpiazzato da nient’altro. Quando il movimento della drag race nostalgica si è messo in moto, Mike ha potuto vedere la storia ripetersi: i milionari con ego milionari stavano mettendo da parte i piccoli con grandi sogni fin dall’inizio. Nascosti qua e là all’interno della classifica c’erano alcuni corridori che sembravano felici di essere di nuovo in pista, e Mike ha notato che si stavano sicuramente divertendo di più e spendendo meno soldi. E forse si sentiva in dovere di ricordare agli altri da dove veniva tutto questo, per non farglielo dimenticare: il divertimento con le auto.

Mike non ha mai dimenticato quello che aveva visto a quei tempi quando guardava suo fratello e i suoi amici correre la coupé. La passione che ha portato la troupe attraverso lunghe notti di bastonate è stata celebrata con ogni scoperta di come sganciare un decimo. Nocche rotte e tasche vuote venivano ricompensate con sorrisi e risate dopo una vittoria. Hanno avuto quello per cui sono venuti, hanno imparato molto, si sono divertiti a farlo e sono sembrati fighi. Cosa c’è di più fico di tuo fratello maggiore che trascina il culo lungo la pista in una malvagia coupé a pezzi? Solo una cosa: farlo da soli.

Con il passare del tempo, e con il passare del tempo Mike si è fatto strada in una posizione in cui poteva permettersi di vivere quel sogno, non ha mai dimenticato cosa c’era nel coupé 7-11 che glielo rendeva magico: la passione. Una cosa era sembrare figo, ma il fatto di camminare a piedi era la cosa giusta. Questo richiedeva passione. Per fortuna, aveva una cassetta degli attrezzi piena di roba, che lo avrebbe portato a ricreare la vecchia corsa di suo fratello.

Mike sparse la voce che stava cercando la coupé 7-11, e nel 1994 la rivista Street Rodder stampò una lettera di Jay Lockard di Cortland, Ohio, che aveva aiutato il suo vicino a rimorchiare la sua coupé del ’34 appena acquistata nella California del Sud. Era il 7-11, ma ora aveva un mulino Caddy con sei carboidrati, e il nuovo proprietario aveva intenzione di metterlo in strada. Mike contattò il signor Lockard, ma la pista era già fredda; la macchina era sparita di nuovo… e non c’era più.

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1963 Ford F-100 - Edizione speciale

Quando poteva guardare suo fratello solo da bordo campo, Mike aveva un asso nella manica: Curt Vaught. Curt, all’epoca, era uno strapazzo e guidava per ragazzi come Zane Shubert e Chet Herbert, ed era non solo ben collegato, ma anche abbastanza esperto. Mike e Curt erano migliori amici, e lo sono rimasti negli anni. Quando Mike si rese conto dell’enorme compito di ricreare il 7-11, sapeva chi voleva al suo fianco. Una telefonata veloce a Curt, e la miccia si è accesa! Mike avrebbe fornito gli ingredienti, l’avrebbero cucinato insieme, poi Curt avrebbe guidato al massimo.

Nel 2001, sia Mike che Curt si erano trasferiti nell’Oregon meridionale, ed è lì che la nuova versione del 7-11 è nata dalla polvere della frizione del vecchio. Un corpo solido si trovava in Colorado, e Ed Moss alla TCI ha dato un calcio in un paio di framerails. Poi i ragazzi hanno trasportato tutto a casa a Comstock Fabrication a Medford, dove si sono trasferiti per un po’ di tempo, lanciando scintille proprio accanto a Bill Comstock e all’equipaggio.

Insieme al macinino da martello e dadi, musica e risate sono trapelate da sotto la porta del negozio. Mike aveva riscoperto la passione. E nell’angolo, Curt ha messo insieme una Chevrolet 357ci soffiata, iniettata e alimentata ad alcool, usando parti del vecchio amico Chet Herbert. Nella primavera del ’04, il rinato 7-11 è rinato sotto il sole dell’Oregon. Non verniciata e non placcata, questa sarebbe stata l’estate dei test, seguita da eventuali modifiche ritenute necessarie, poi la lucentezza finale sarebbe stata strofinata.

Quando la pista locale (Southern Oregon Dragway) ha aperto i cancelli per la stagione ’04, i ragazzi sono stati i primi della fila. Curt si è infilato nella sua vecchia tuta e ha strisciato nella macchina del ritorno. Poi il 1961 si è schiantato nel nuovo millennio con un violento scoppio di metanolo che ha colto di sorpresa i moderni corridori con il logo aziendale! Mike, Curt e il 7-11 avrebbero potuto anche essere due uomini delle caverne in sella a un tirannosauro rex fino alla linea di partenza.

Quando Curt spinse il coupé tremolante nella scatola del burnout per i suoi primi piccoli passi, la folla rimase a bocca aperta; e quando accese le gomme con un urlo primordiale che emanava dall’inferno infuocato dell’estate del ’61, non rimase altro da fare che correre al riparo. Mike fece muovere Curt verso la linea con il nervosismo di un nuovo padre. Curt calpestò il pedale del volume, e il capitolo successivo dell’eredità del 7-11 era in corso come un mostro della velocità in overdose di un meteorite, che correva a flipper lungo la pista. Nonostante avesse preso la strada panoramica, il fumo si è finalmente diradato per mostrare un 10,11 a 146 sul tabellone. Non male come prima corsa, considerando che Curt era entrato e uscito più volte, poi si è spento alla quota di 1.000 piedi. Dopo un silenzio stordito, una canzone straniera, ma gradita, srotolava sull’asfalto fumante: risate, quelle buone, sentite, dal profondo del cuore, e tanto. Missione compiuta.

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Legato a una bomba a tempo di rotolamentoIl mio tempo sul sedile del conducente

Dicono che se si rimane in giro abbastanza a lungo dal barbiere, ci si taglia i capelli. Certo, ho avuto un ronzio il giorno in cui Mike mi ha chiesto se volevo puntare il coupé 7-11 lungo la pista. Ci è voluto circa un secondo per dire di sì, e prima che me ne rendessi conto, ero dentro l’auto, comodo con i comandi, comodo come si può entrare in una camera di tortura come questa, comunque.

Il primo ordine del giorno prima del mio viaggio domenicale è stato quello di farmi strada nella tuta antincendio trapuntata a triplo strato (credo si chiami tuta antincendio perché è così dannatamente calda!), completa di accessori di moda come biancheria intima ignifuga (Nomex pruriginosa), calze, guanti e stivali, sormontata dalla calza in Nomex, e seguita dal casco, che mi ha fatto sentire la testa due volte più grande del normale, mentre la sbattevo su tutto ciò che si trovava nel raggio di un metro. Aggiungo il collare, e ora sono finalmente pronto a scivolare in macchina, ma la mia temperatura corporea è raddoppiata, e tutto quello che ho fatto finora ha portato a casa un punto: questa cosa mi ucciderà tanto quanto mi farà sorridere.

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1960 Chevrolet Biscayne - Road-Ready

Essendo un’auto da centro-sterzo con una buffa gabbia in stile automobilistico, ma senza corpo capovolto, bisogna prima aprire la portiera del suicida, poi serpeggiare sul sedile come un contorsionista a doppio snodo. Una volta legato al sedile in alluminio (con un’imbracatura a 5 punti da 3 pollici e 5 punti stretta abbastanza da spremere la maggior parte del vento dai polmoni, permettendo solo il respiro più superficiale), è il momento di legare le braccia – un altro pezzo di bondage che sembrava progettato per ricordarmi che ero legato a una bomba a orologeria vecchia di 70 anni che poteva piegarmi, fussare e mutilarmi. L’insulto finale è stato la cinghia di alluminio che teneva il mio piede all’acceleratore – che schifo!

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Quando l’iniettore è stato innescato e ho fatto girare il motore con il pulsante di avviamento e poi ho acceso il fuoco con l’interruttore magnetico, tutto è cambiato. Improvvisamente vivevo in una realtà separata, sentendomi come se fossi parte di questa macchina. Il vecchio iniettore a 2 porte Hilborn alimentava l’alcol al soffiatore in cicli dettati dalla camma più pelosa che si adattava al blocco, e il minimo saliva costantemente da 1500 a 2500 giri al minuto, poi di nuovo indietro, secondo il tachimetro meccanico Jones. L’unico altro manometro è per la pressione dell’olio, che era ancorato (ben oltre i 100 psi della scala grafica), così ho pensato: “almeno il motore ha ancora un po’ di fusibile”.

Le testate escono proprio sotto le porte, così ho ottenuto l’effetto stereo completo. Era assolutamente assordante anche con i tappi per le orecchie, la cuffia e il casco. La trasmissione e il rearend sono tutti montati in modo solido, così la vibrazione di ogni parte in movimento è andata direttamente al mio coccige (stretto al sedile montato in modo solido), su per la spina dorsale, e dritta fino alla sommità del cranio, dove l’attività sismica si è mescolata con la bella musica della trasmissione e l’odore di gomma bruciata e fumi di alcool per creare il cocktail perfetto! Non ero solo una parte di questa macchina ora, ero il suo schiavo totalmente dipendente, desideroso di fare la mia parte solo per mantenere questa euforia.

I commissari di pista mi hanno spostato sulla linea, e Mike ha schiaffeggiato la mano sul cofano per attirare la mia attenzione, poi mi ha indicato come per dire: “tutti i miei sforzi per costruire questa macchina sono nelle tue mani ora”, rompendo l’incantesimo in cui mi ero persa. Da quando mi sono vestito, sono passato da potenziale vittima a ingranaggio della macchina a custode della stessa. Avvicinandomi alla linea, mi sono reso conto che era già stato un bel viaggio! Nell’altra corsia c’era il mio migliore amico, Jamie Ford, nella sua Ford coupé Ford del ’26 “Tetanus II”. Cercherei di non portarlo fuori con me se il 7-11 si allontanasse da me. Ci siamo arresi per i burnout uno accanto all’altro, e, mentre inchiodavo l’acceleratore, sono stato rimandato indietro in quello stato euforico mentre pattinavo sulla linea di partenza, strizzando gli occhi attraverso la fessura di un parabrezza e il fumo delle mie stesse gomme, con quella musica che mi esplodeva nelle orecchie.

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Forse le esalazioni di metanolo mi stavano raggiungendo ora, visto che ho visto solo la striscia stesa davanti a me, e il cielo – niente Jamie, niente spettatori, niente funzionari di pista, niente di niente. E la musica continuava a suonare. Mi sono avvicinato al freno a mano e l’ho premuto fino a fermarmi, come se l’avessi fatto mille volte – ora stavo dirigendo tutto lo spettacolo, baby! Oh, sì!

Poi ho ricevuto il primo schiaffo della realtà: quando ho allungato la mano tra le gambe per passare al contrario e mi sono reso conto che non sapevo come fare! Dopo alcuni secondi di panico, e alcuni allenamenti da parte degli ufficiali di partenza (così imbarazzanti da lasciare un livido sul mio ego), mi sono ritrovato a fare retromarcia nella mia stessa gomma sfrigolante, e pronto a mettere in scena la macchina. Ora l’avevo appena messa in prima e – ehi! – l’unico modo in cui questa cosa andava in prima era di sbatterla all’indietro, forte contro il mio, uh, inguine… Ma sono sopravvissuto. Quando la lampadina in alto si è accesa, ho notato che Jamie è entrato all’istante – quanto tempo ha aspettato? Per quanto tempo ero rimasto bloccato là fuori, vicino a metà pista, cercando la retromarcia? Tutti gli altri erano andati a casa? Me ne occuperei più tardi, in questo momento le lampadine in basso si stavano accendendo, ed era il momento di tirare su un po’ di drag zen e abbattere quell’albero! Senza il freno a mano nella coupé, ho dovuto lanciare dal minimo – bastava rilasciare il freno a mano mentre calpestavo l’acceleratore, e cercare di finirlo fuori dal buco. Bene… In una ripetizione del mio maestoso burnout oltre il traguardo, ho avuto un’eccellente visione di Jamie che si allontanava da me nel Tetanus II. Le chiazze si sono finalmente stancate di girare da qualche parte dopo il cono di 60 piedi, ed è stato il momento di resistere! Ero già stato scagliato giù da qualche dragstrip prima, ma non ho mai sentito un’accelerazione del genere! Yeow!

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Prendete il volo con la vostra trasmissione TorqueFlite

Le R stavano salendo velocemente, e ho raggiunto il cambio – cosa?! L’avevo gettato fuori dal finestrino dopo il grande disastro della retromarcia? Dov’era il cambio? Ho dovuto distogliere lo sguardo dalla pista per trovare l’inafferrabile impugnatura, sollevandola inavvertitamente, ma ci sono tornato prima che il telaio cominciasse a scaricare molto, e la macchina è rimasta agganciata. Avevo ancora una possibilità. Ora, con la marcia alta, la macchina tirava HARD, e avevo la T nel mirino. Mentre ci avvicinavamo alle trappole, il ’34 cominciava appena a darmi quella nauseante sensazione di “galleggiare”, non male, quanto bastava per attirare la mia attenzione. L’ho spinta, e ho sorpassato Jamie sulla striscia di circa 5/16 di pollice! Ce l’avevo fatta! Avevo guidato l’auto più cool del mondo (la mia opinione personale) oltre il mio migliore amico (nella seconda auto più cool del mondo) – non ci sono parole per descrivere l’esultanza all’interno del 7-11…Whew…Quando l’auto ha cominciato a rallentare, ho sentito per il ‘paracadute e l’ho liberato, che grande senso di sicurezza che è, e ho raggiunto giù per passare in folle. È stato allora che è successo. Le ruote anteriori iniziarono a tremare così violentemente che riuscivo a malapena a tenere il volante. Ho alzato la mano del cambio per aiutare a riportare la cosa alla sottomissione, ma anche con entrambe le mani sul volante, era più forte di me, e alla fine ho dovuto lasciare andare il volante (a velocità!) e mettere entrambe le mani sul freno, mentre schiaffeggiavo il kill switch.

Speravo che l’essere in marcia (compressione) e la frenata dolce mi avrebbe rallentato abbastanza da fermare lo scuotimento, e alla fine ci è riuscito. Non avevo colpito nulla! Ma ora ero fuori strada. Era troppo tardi per prendere l’ultima curva, e mi sono fermato a pochi metri dal campo alla fine della pista. Ho sganciato l’imbracatura e sono sceso dall’auto mentre i soccorritori si avvicinavano chiedendo se stavo bene. Stavo così bene che mi è fluita abbastanza adrenalina da spingere facilmente la macchina verso la zona di arresto e aspettare l’arrivo di Mike con il golf cart. Mi ha rimorchiato fino alla baracca di E.T., dove uno sguardo alla mia sottoveste ha raccontato la vera storia: Mi ero illuminato di rosso, avevo rallentato fino a strisciare a metà pista durante il turno, e non ho mai preso Jamie al traguardo! Avevo perso ogni possibilità di perdere (quasi – Mike ha detto Mike che non ho proprio attraversato la linea centrale durante il turno, ma ci stavo flirtando)!

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La gara più drammatica della mia vita sembrava piuttosto pedonale sullo scivolo ET: 10.24@136. Dopo essere sopravvissuto alla corsa, e a quello che quell’errore di ET ha fatto al mio ego malconcio, dovevo ancora sopravvivere alla reazione di Mike a tutto questo. Ma ci è andato piano con me, e mi ha anche prestato il suo cellulare per chiamare mio fratello (che era sulle Salt Flats di Bonneville) per raccontarglielo. Grazie Mike, ti devo un centesimo! [Nota: Dopo quella corsa, è stato aggiunto un buon ammortizzatore di sterzo vecchio stile, che ha eliminato tutto il dramma dell’alta velocità. Sono stato felice di essere al servizio del 7-11 Guinea Pig, pilota collaudatore, scimmia spaziale, eccetera].

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