L’Uomo Bandiera – Maggio 2014

Risky Business

Vedi tutte le 1 fotoDrew HardinwriterTex SmithphotographerApr 15, 2014

Ogni volta che vado in un museo aeronautico, sono costantemente sorpreso da quanto siano piccoli e fragili gli aeroplani pionieri. Anche qualcosa che all’epoca era possente e imponente, come il Fokker Triplane di Von Richtofen, sembra un aquilone se paragonato agli uccelli da guerra che hanno combattuto nella seconda guerra mondiale.

Ho avuto la stessa sensazione guardando alcune delle auto della mostra Century of Speed al Grand National Roadster Show. È difficile immaginare di tornare indietro agli anni prima e dopo la guerra, correndo a più di 100 miglia orarie in quei primi laghi. Niente cinture, niente gabbia, niente Nomex, solo quattro gomme magre, una sottile conchiglia di metallo, e forse una giacca di pelle e un casco di stoffa erano tutto ciò che separava i piloti dai laghi secchi e duri e dal sale.

La precisa ricostruzione di Jim Lattin della streamliner di Stu Hilborn è una cosa delicata, così stretta che i piloti hanno dovuto contorcersi lateralmente per scivolare all’interno. Hilborn ha fatto salire il sottile proiettile nero a oltre 130 miglia orarie sui laghi. Nelle mani di Howard Wilson, è stato il primo a superare le 150 miglia orarie. Perché Hilborn non era al volante per la pietra miliare? Durante una prova effettuata nell’agosto del 1947, l’auto si inclinò lateralmente sulla superficie del lago, una ruota posteriore crollò e l’auto rotolò. Hilborn cercò di trovare riparo all’interno del “liner”, ma ogni volta che l’auto cadeva, colpiva la schiena a terra. Hilborn è sopravvissuto, ha passato mesi in un corpo ingessato e ha promesso alla madre preoccupata che non avrebbe più corso. Quasi un anno dopo, nel luglio del 1948, lo streamliner ricostruito andò a 150,50 miglia all’ora e si fece la storia.

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Hilborn è uno dei tanti pionieri della cavalcata che abbiamo perso di recente, e che ricordiamo in “Out the Back Door”. Un altro è Andy Granatelli, che, come Hilborn, ha avuto la fortuna di sopravvivere a un primo crollo della carriera. Quello di Granatelli è successo a Indianapolis, lo stesso anno in cui l’auto di Hilborn si è rotta 150 metri. Non contento di sponsorizzare una macchina, Granatelli ha cercato di qualificarsi per la gara come pilota. Cade durante gli allenamenti, rompendosi entrambe le spalle e rompendogli un bel po’ di denti.

Hilborn e Granatelli hanno avuto la fortuna di sopravvivere ai loro incidenti e di contribuire così tanto alla competizione automobilistica. Molti altri non sono stati così fortunati. Prendiamo ad esempio il pilota di drag racer ritratto in questa pagina. “Sneaky” Pete Robinson sembrava spuntare dal nulla quando la sua Chevy-powered Dragmaster fece girare la testa ai NHRA Nationals del 1961. Era così veloce, infatti, che gli ufficiali di pista all’inizio non annunciavano i suoi tempi di metà-8 secondi. Ma mentre si faceva strada tra le eliminazioni, era chiaro che “il piccoletto del Sud”, come lo chiamava Tex Smith nel suo rapporto di gara HOT ROD, era il vero affare. Ha battuto Eddie Hill, Jack Chrisman e Tom McEwen per vincere l’AA/D (e ha fissato il tempo minimo dell’incontro a 8.86), poi ha battuto Bob Carroll per il Top Eliminator, dopo essere rimasto sveglio quasi tutta la domenica sera per riparare la sua Chevy ferita.

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Robinson era un innovatore, ossessionato dal prendere peso dalle sue auto da corsa. Come racconta Dave Wallace, uno dei modi in cui Pete si è guadagnato il suo (omaggio) soprannome è stato durante una pesata all’incirca in questo periodo. “La sua fionda di Chevy soffiata è passata sulla bilancia a meno di 1.000 libbre – più di 200 libbre sotto peso. Tutto ciò che è visibile è stato controllato, lasciando perplessi gli ispettori tecnici. Dopo aver fallito con la tecnica, Pete è tornato alla sua fossa, per poi tornare alla bilancia entro un’ora. Questa volta, la macchina ha fatto il peso minimo, lasciando perplessi i funzionari. Non sapevano che Pete aveva montato e installato un motore fittizio e un soffiatore vuoto solo per l’occasione, fisicamente identico a quello reale, ma privo di pesanti componenti interni. Solo molto più tardi si sparse la voce del suo scherzo”.

Eppure è stata la sua natura innovativa a costargli la vita. Alla NHRA Winternationals del 1971, gli effetti sperimentali a terra sulla sua auto “hanno funzionato troppo bene, risucchiando il telaio fino ai binari e, alla fine, in un guard rail”, dice Dave. Robinson se n’è andato a soli 37 anni, troppo presto per condividere tutte le idee all’avanguardia che avrebbe portato in questo sport.

Roba cupa. Ma è importante, credo, considerare quando ci si trova in una stanza piena di auto da corsa pionieristiche, che sia al GNRS, al Wally Parks NHRA Museum, o al proprio luogo di ritrovo preferito di velocità e bellezza storica. Contemplate le auto e la loro ingegneria, sia primitive che notevolmente avanzate per il loro tempo. Ma ricordate anche le persone che hanno dato vita a quelle macchine e quelle che hanno perso la vita, o quasi, nella ricerca di velocità e velocità.

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