Mach 1 Mustang – 40 anni dopo

Il Mustang storico di Mickey Thompson ritorna al sale con un fratello più giovane (più veloce).

Vedi tutte le 13 fotoRob KinnanwriterRandy LorentzenphotographerFeb 16, 2009

Nel luglio 1968, Mickey Thompson e la sua troupe si avventurarono nelle Saline di Bonneville per stabilire dei record. Solo che questa volta non si portarono dietro le stelle filanti a più motori, ma tre Mach 1 Mustang. Come leggerete nel fantastico racconto di Bill McGuire sull’uomo subito dopo questo film, Mickey era l’incarnazione di una persona orientata al raggiungimento di un obiettivo, e uno di questi obiettivi era quello di stabilire una serie di record di resistenza nazionali e internazionali in un’auto di produzione. Ford gli ha dato la sua benedizione, insieme a tre auto e motori, e Mickey ha allestito un percorso ovale di 10 miglia sulle Salt Flats per il suo tentativo.

Sempre il promotore, Mickey ha convinto l’editore di HOT ROD Ray Brock e lo scrittore di Sports Illustrated Bob Ottum a collaborare, e poi ovviamente a scrivere tutto questo sulle loro riviste. Rickman lo girò per la copertina del numero di ottobre ’68 di HOT ROD, e Brock scrisse una storia di tre pagine intitolata “At Least I Got My Name on the Door”.

Le auto sono state originariamente costruite da Holman Moody per la serie Baby Grand American di NASCAR’s Baby (che ha disputato gare limitate e presentava ponycar). Mickey le convertì per farle correre sul Salt e diede a ciascuna una diversa configurazione del motore in base ai record che stava inseguendo. L’auto dell’eroe era quella gialla, alimentata da una Tunnel Port 302 delle auto da corsa Ford della serie Trans-Am. Questa è quella che sarebbe stata guidata per la classe C (da 183 a 305 ci). L’auto rossa era alimentata da una Tunnel Port 427 del programma NASCAR e finì per essere usata per i test di prova per familiarizzare con la superficie del Sale. Anche la vettura blu aveva un Tunnel Port 427, ma era configurata per funzionare in linea retta. Stranamente, nella storia di Brock non c’era alcuna menzione dell’auto blu, anche se era mostrata sulla copertina.

Brock e Ottum hanno guidato la macchina gialla per un po’, ma le scarpe principali erano Mickey e Danny “On the Gas” Ongais. Mickey aveva originariamente pianificato di stabilire il record di resistenza di 24 ore, ma una combinazione di cattive condizioni di Salt (che hanno causato molti testacoda ad alta velocità) e alcune rotture di parti abbastanza piccole li ha fatti chiamare fuori al 500 miglia, a quel punto avevano già battuto tutti i record di classe C nei libri della FIA (tranne quelli di 24 ore). La vettura gialla ha raggiunto una media di 159,556 miglia all’ora per 500 miglia. La rossa avrebbe dovuto inseguire la classe B, ma la Salt non le avrebbe mai permesso di correre abbastanza veloce, così hanno accantonato l’idea.

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Un ritorno a Bonneville qualche mese dopo ha trovato condizioni di sale molto migliori che hanno permesso di far girare la vettura gialla per tutte le 24 ore, dove ha raggiunto una media di 157,663 miglia orarie, mentre la vettura blu (ora iniettata e soffiata) ha conquistato 27 record di classe B (da 305 a 488 ci) sul rettilineo, il più veloce dei quali è stato di 188,812 miglia orarie nel chilometro volante. Il libro dei record USAC mostra i record dell’auto blu in arrivo il 15 e 16 settembre 1968. Quando furono battuti quella settimana, avevano ottenuto un totale incredibile di 295 record di velocità e resistenza.

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Dopo Bonneville, le tre auto sono tornate a Dearborn, Michigan. Quella gialla è scomparsa, probabilmente vittima di un semplice pestaggio a morte sul Salt, ma il suo piccolo blocco a tutta birra è rimasto in California con Mickey. L’auto rossa è un mistero, ma sembra che a un certo punto Bobby Allison l’abbia guidata e distrutta. L’auto blu alla fine è tornata a Mickey per un lavoro di sviluppo per la Ford, di cui parleremo più avanti, ed è rimasta nella famiglia Thompson per tutti questi anni, di proprietà del figlio di Mickey, Danny. È stata conservata nel negozio di Danny più o meno nelle stesse condizioni in cui è uscita dalla Salt nel 1968, senza il motore. Un giorno, mentre faceva ricerche su un libro sulla vita di Mickey, Brian Pain ha visto l’auto e sapeva di cosa si trattava. Anche Danny lo sapeva, ovviamente, e disse che stava pensando di venderla per mandare suo figlio in un buon college. Brian ha chiamato il suo amico Brent Hajek (che si pronuncia high-ek), petroliere dell’Oklahoma, coltivatore di mais, collezionista d’auto, e buon vecchio ragazzo certificato.

Hajek ha una collezione di auto da corsa storiche, vincitrici di campionati, che vi farà assolutamente svenire. Appena Brian ha chiamato, Brent ha capito che doveva avere la macchina e ha fatto un accordo con Danny. Danny non era sicuro di quale motore fosse originariamente presente nell’auto, così ha incluso nell’accordo la Tunnel Port 302 della vettura gialla da record. L’auto fu poi inviata allo specialista del Mustang Randy Roberts della Muscle Car Restoration di Owasso, Oklahoma, per il restauro – che equivaleva a poco meno che infilarci un motore – e durante il processo spuntarono alcune interessanti chicche.

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“Non c’erano codici data su nessuno dei pannelli della carrozzeria, i supporti del motore non si adattavano alla 302, e c’era un mucchio di altre cose che erano semplicemente misteriose”, dice Brent. Con un grande spettacolo di Mustang in città, Randy ha raccolto “tutti i Boss ‘9 e i guru della Mustang che erano lì”, secondo Brent, e li ha portati nel suo negozio per aiutarlo a decodificare un po’ della storia dell’auto. Si è convenuto che la Boss 429-style hoodscoop (senza alcun numero di parte) è stato un prototipo iniziale. La squadra aveva anche un documento datato 4 settembre 1968, che annullava una Mustang NASCAR 429 costruita da Mickey Thompson (non si parlava ancora di Boss 429). Brent chiamò il famoso costruttore di auto da corsa Pat Foster, che all’epoca lavorava al progetto della velocità su terra per Mickey, e si ricordò che Ford aveva inviato “qualche motore con strani coperchi di valvole” da mettere in macchina e testare prima che Ford annullasse il progetto e lo portasse all’interno. Quindi, probabilmente state guardando la prima Boss 429 Mustang Boss mai assemblata, e forse anche la prima Mach 1 del ’69 mai costruita. Un bel po’ di storia su questo piccolo mulo, eh?

Nel 2006 Brent e Danny hanno riportato l’auto a Bonneville per assistere alle riprese di un promo del film Gearhead su Mickey e si sono divertiti un sacco a mostrare l’auto. Qualche mese dopo, Brent era a un’asta di Barrett-Jackson, e la prima Ford Mustang FR500C Boy Racer ha attraversato l’isolato e ha ottenuto un sacco di soldi, cementandola come un oggetto da collezione. Brent dovette averne una, e attraverso le conversazioni con la Ford Racing, germogliò l’idea di farne una versione moderna della vecchia auto da corsa di Mickey del ’69.

La FR500C è un’auto da corsa su strada, così Brent ha inviato il suo nuovo giocattolo alla Holzman Race Cars di Wichita, Kansas, per convertire la gabbia in specifiche SCTA e preparare tutto per le gare di velocità su terra. Dopo di che, è andato alla Snapp Fabrication di Hennessey, Oklahoma, per il lavoro aerodinamico. Snapp l’ha portata nella galleria del vento della Ford nel Michigan e, con l’aiuto di Mike Cook della SCTA, ha fatto l’aerodinamica per Bonneville. Mentre questo accadeva, Paul Svinicki alla Paul High Performance di Jackson, Michigan, stava costruendo il motore, un mulino Ford GT DOHC da 5,4L DOHC da 1.000 CV alimentato a E85, con un grande soffiatore Ford Racing/Whipple. Il trans è un Tremec stock a sei marce che è arrivato nella FR500C (con una frizione Spec), e il posteriore è un Moser full-floating 9 pollici.

Lo scorso agosto, entrambe le auto hanno fatto il viaggio di ritorno al Salt, con Danny pronto a guidare la nuova. L’auto del ’69 era lì per ispirarsi e per far passare la prima, cerimoniale, per celebrare l’apertura del 60° anniversario della Settimana della velocità. Dopo di che, l’attenzione si è rivolta alla nuova vettura con l’obiettivo di essere il più veloce veicolo di produzione alimentato a E85. Il record per la classe in cui si trovavano, C/BFALT (C per la cilindrata, B per il motore, B per il soffiato, F per il carburante diverso dalla benzina, e ALT per l’Altered) è stato di 246,4 miglia orarie.

“Non pensavamo che sarebbe andata così veloce. Correndo in una classe di carburante, con altre auto alla nitro, stavamo portando un tiratore a una lotta con il bazooka”, dice Brent. “Ma volevamo essere i più veloci sulla E85”. Brent è un coltivatore di mais, dopo tutto.

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Poiché si trattava di una macchina nuova, la SCTA ha richiesto a Danny di correre 175 al primo passaggio. Ha corso 174,9, ma non abbastanza vicino. Il passo successivo fu più veloce e lo qualificò per correre sul lungo percorso di 8 miglia (5 miglia fino alla velocità e 3 miglia da chiudere). Il primo passaggio a tutta velocità è stato un 245,9, appena mezzo miglio all’ora in meno. Non li ha qualificati per un colpo al record, ma la corsa successiva di 251,7 miglia all’ora lo ha fatto. Per il record (backup) la mattina dopo, Paul ha messo le viti e tutti hanno incrociato le dita per un grande numero, ma qualcosa nel motore si è lasciato andare ed è stato fatto. Hanno battuto il record ma non l’hanno stabilito.

Più significativo del record, però, è ciò che lo sforzo ha rappresentato: Quest’anno è il 60° anniversario delle Salt Flats Land di Bonneville, il 40° anniversario del tentativo originale di Mickey, e il 20° anniversario della tragica morte di Mickey e Trudy Thompson. Si tratta di un bel paio di auto che rappresentano un bel gruppo di persone, e la storia non è ancora finita. Brent non vuole far uscire il gatto dal sacco, ma pensiamo che ci siano in serbo altre buffonate ad alta velocità… e non necessariamente sul Salt.

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