Qual è il problema della MTBE nella benzina?

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Se avete mai pompato benzina che dichiarava di “ossigenarsi” – cosa che è comune nella maggior parte delle aree urbane in inverno – allora avete usato benzina contenente MTBE. MTBE è l’acronimo di metil-ter-butil-etere , una molecola abbastanza semplice che viene creata dal metanolo. Clicca qui per vedere la struttura chimica di MTBE.

La MTBE viene aggiunta alla benzina per due motivi:

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  • Aumenta il numero di ottani (vedi questa domanda del giorno per una discussione sull’ottano).
  • Si tratta di un ossigenato, il che significa che aggiunge ossigeno alla reazione quando brucia (vedi questa domanda del giorno per una discussione sugli ossidanti). Idealmente, un ossigenato riduce la quantità di idrocarburi incombusti e di monossido di carbonio nei gas di scarico.

Il MTBE ha iniziato ad essere aggiunto alla benzina in grande misura dopo l’entrata in vigore del Clean Air Act del 1990. La benzina può contenere dal 10% al 15% di MTBE.

Il problema principale dell’MTBE è che si pensa che sia cancerogeno, e si mescola facilmente con l’acqua. Se la benzina contenente MTBE fuoriesce da un serbatoio sotterraneo di una stazione di servizio, può entrare nelle acque sotterranee e contaminare i pozzi. Naturalmente, l’MTBE non è l’unica cosa che entra nelle acque sotterranee quando un serbatoio perde – così come la benzina e una serie di altri additivi per la benzina, ma negli ultimi anni, l’MTBE è stata individuata.

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Secondo questa pagina all’EPA :

Sì.
Anche se non esiste una regolamentazione stabilita per l’acqua potabile, l’USEPA ha emesso un avviso di acqua potabile da 20 a 40 microgrammi per litro (µg/L) sulla base di soglie di gusto e odore. Questa concentrazione di consulenza ha lo scopo di fornire un ampio margine di sicurezza per gli effetti non cancerogeni ed è nell’intervallo di margini tipicamente previsto per i potenziali effetti cancerogeni.

La cosa più probabile per sostituire l’MTBE nella benzina è l’etanolo – alcol normale. È un po’ più costoso dell’MTBE, ma non è una minaccia di cancro.

Questi link vi aiuteranno a saperne di più:

  • EPA: MTBE e serbatoi di stoccaggio sotterraneo
  • Occorrenza dell’additivo per la benzina MTBE in acque sotterranee poco profonde…
  • American Petroleum Institute: Centro Risorse MTBE
  • Consigli per la manipolazione della benzina
  • Come funziona la benzina
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  • Cosa significa ottano?
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