Ricordando Eric Rickman

Eric Rickman è stato lì, ha fatto questo – e ha scattato le foto per dimostrarlo!

Vedi tutte e 25 le fotoThe Hot Rod ArchivesphotographerDave WallacewriterIl 1° luglio 2008

Non molti di noi possono pretendere di stare abbastanza vicini alle rombanti roadster del dopoguerra per essere ricoperti di argilla. Sono così pochi i partecipanti alla prima Settimana della velocità di Bonneville che la SCTA riesce a far entrare facilmente tutti questi ’49 in una piccola foto di gruppo. Cinquantotto anni dopo l’apertura dell’Oakland Roadster Show, è raro incontrare qualcuno che ha partecipato alla prima. Meno numerosi sono ancora quelli che l’anno successivo hanno viaggiato fino in Messico per lanciare la serie La Carrera Panamericana. Quasi nessuno è stato testimone, nella sua interezza inzuppata di pioggia, dei NHRA Nationals del ’55 che hanno aperto in Kansas ma hanno chiuso in Arizona diverse settimane dopo. Solo quattro creature del pianeta rivendicano l’appartenenza al rivoluzionario Drag Safari, girando il Paese come missionari, diffondendo il Vangelo secondo Wally Parks: una competizione sicura di un quarto di miglio in classi standardizzate, sancita dalla National Hot Rod Association.

Non dovreste credere a chi dice di aver fatto tutte queste cose, a meno che non riconosciate l’uomo qui presente. Quando Eric Rickman vi dice di essere stato pagato per essere stato testimone di più storie di hot rod di chiunque altro in vita, potete credergli sulla parola. Non che “Rick” sia destinato a scoppiare a vantarsi; piuttosto, questo eroe si accontenta di lasciare che le sue fotografie e i suoi premi parlino del suo contributo agli sport motoristici dal 1947. Nemmeno i suoi vicini sembrano consapevoli del significato storico del vecchio che guida il veicolo più vecchio dell’isolato (un tardo El Camino che sventola una frizzante bandiera americana).

Ah, quella collezione di trofei: una statua indiana identica a quella dei vincitori di classe nelle corse su strada messicane del 1951-’55; una fibbia da cintura personalizzata della Northern California Roadster Racing Association, del 1948-’49 circa; targhe, coppe e piatti che riconoscono le induzioni in più sale di fama di quante se ne siano mai viste. Può nominare qualcun altro che ha ricevuto le più alte onorificenze dalle organizzazioni che sanzionano i veicoli fuoristrada, le barche d’altura, i saloni dell’auto, le corse sui laghi secchi, le hot rod, le motociclette e la dogana? Non possiamo.

Le più significative sono le migliaia di fotografie pubblicate accreditate a E. Rick Mann nel corso di una carriera di sei decenni. Sia per la quantità che per la qualità, non ci sono altri record visivi dell’infanzia di hot roding, drag racing, e dei media hot rod a confronto. Spesso i suoi negativi di medio formato sono l’unica documentazione di qualche evento storico, veicolo o persona. A volte, un’immagine sopravvissuta è l’unica che si è preoccupato di esporre – la roba della leggenda intorno al laboratorio fotografico della Petersen Publishing Co.

“Ho imparato a farlo da Russ Reid, fotografo dello staff dell’Oakland Tribune”, ha ricordato Rick di recente. “Russ mi lasciava andare in giro per la città con lui di notte, con quattro radio a onde corte che andavano tutte insieme”. Vuole un corso di fotografia? Ah! Non c’era niente di tutto questo tipo di cose “Fermo, fermo, ho bisogno di uno scatto”; doveva essere a fuoco, con la giusta esposizione, e proprio ora in un unico scatto. È così che mi hanno soprannominato a Petersen: Rick in un solo colpo”.

Dati due giorni per riscaldarsi davanti a un interrogatore, Rick ha versato tali racconti con l’abilità di un maestro cantastorie – e il ricordo di un uomo che ha la metà dei suoi anni (90 anni a novembre). Quelle che seguono sono tante parole sue quante ne abbiamo potute spremere in così poche pagine, accompagnate dalle classiche fotografie di Eric Rickman, un eroe di successo e caro amico dei dipendenti della HOT ROD dal 1950.

UOMO DELLA MONTAGNA (1963, BONNEVILLE) “Ho trascorso così tanto tempo a Wendover che sono diventato cittadino onorario. Oltre a tutte le Settimane della velocità dalla prima [1949], ho coperto le corse private di Breedlove e Arfons e Mickey Thompson. Dopo che uno di loro rompeva qualcosa e aspettava il pezzo di ricambio, era più economico lasciarmi lì per qualche giorno piuttosto che farmi tornare indietro quando erano pronti a correre di nuovo. Caricavo la mia moto da cross sul mio camion e salivo su quelle colline nel tempo libero. Ancora oggi si possono trovare conchiglie lassù, perché niente le ha disturbate da quando questo posto era sott’acqua.

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MADE IN JAPAN (fine anni ’40) “La mia arma segreta era questa macchina fotografica a mitragliatrice, catturata dai giapponesi. Il proprietario di Dana Photo, un ufficiale dell’esercito in pensione a cui piaceva essere chiamato Colonnello Benjamin, l’ha trovata nella sua scatola originale, completa di tutto. I giapponesi usavano queste macchine fotografiche ad alta velocità per addestrare i piloti. Era montata nella parte posteriore di un aereo, puntata su un aereo in traino. Ha scattato circa 140 foto in 40 secondi! Tra ogni fotogramma c’era un cronometro. Sincronizzavano i cronometri in modo da poter vedere quale pilota abbatteva per primo l’altro. Riproducevano il filmato su un proiettore per segnare i piloti. Si infilava la pellicola in 35 mm proprio come la pellicola cinematografica, in una cassetta, e poi si caricava una grossa molla. Tenendo premuto il grilletto, si passava attraverso un centinaio di fotogrammi così velocemente che non si poteva fare un respiro profondo. Questa è la macchina fotografica che ho usato per catturare quella che potrebbe essere stata la prima sequenza di crash mai pubblicata. La rivista Life ha stampato 10 fotogrammi di un tamponamento a cinque auto. Sfortunatamente, funzionava senza un byline, e non sono mai stato pagato. Avevo dato i negativi a un amico fotografo dell’Oakland Tribune per aiutare a promuovere un prossimo evento per il roadster club. Qualcuno al giornale l’ha messo sul cavo dell’Associated Press e Life l’ha ritirato. Bob McCoy ha poi realizzato un dipinto che credo sia stato ispirato da quella sequenza pubblicata. Ci sono 12 negativi in tutto, ma non riesco a trovarne nessuno”.

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LA SETTIMANA DELLA PRIMA VELOCITÀ (1949) “Avevo sempre guardato l’HOT ROD, quindi sapevo che i corridori dei laghi asciutti andavano a Bonneville. Un giorno ne parlai con un giovane cliente della Dana Photo. Era interessato alle auto, ed era anche un pilota. Disse che avrebbe potuto richiedere un aeroplano per quel fine settimana. Alle tre del mattino, lasciamo Oakland. Era più buio dell’interno di un gatto, e non aveva la navigazione. Abbiamo scoperto dei piccoli fari rossi che andavano verso est, così abbiamo deciso di volare da un faro all’altro. Questo andava bene, finché non è sorto il sole e hanno spento i fari! Eravamo nel bel mezzo del Nevada, e questo è tutto quello che sapevamo. Così, vediamo un’autostrada e scendiamo molto bassi e lenti, leggendo i segnali stradali per vedere dove diavolo siamo. A questo punto, il gas si sta esaurendo, quindi atterriamo nel bel mezzo della Highway 80 e accostiamo a una stazione di servizio. Versiamo 5 galloni di benzina per auto, decolliamo all’alba, voliamo verso Wendover e atterriamo sul Salt. La SCTA mi ha reso un ufficiale del ’49 perché ho coperto il primo. Stavo andando a fare un giro e guarda cos’è successo”.

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LAVORAZIONE DELLE ANGOLE (Primi anni ’50) “Questo è troppo vicino! Non potevo dirvi dov’era perché ho coperto così tante gare. Sono venuto a conoscenza delle corse roadster a Oakland Speedway quando sono andato a lavorare per la Hubbard Automotive, subito dopo essere uscito dalla Marina Militare. Ho messo al vapore vecchi motori e li ho smontati per ricostruirli. Volevo un po’ di soldi in più, così ho iniziato a lavorare alla pellicola per Dana Photo, che aveva una macchina fotografica Speed Graphic di prima classe. Il proprietario è stato così gentile da lasciarmela usare alle corse, e i piloti avrebbero comprato le mie stampe. Siamo nel 1947, quindi sono entrato al piano terra. Ho scattato su una mezza dozzina di piste: auto di serie, jalopies, nani, qualsiasi cosa avesse ruote e gareggiasse. Correvano anche al coperto, all’Oakland Armory, sul pavimento di cemento. Ho colpito tutti questi binari ogni fine settimana. Ero single. Si potrebbe dire che inseguivo tutto ciò che era veloce, comprese le donne”.

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HOT ROD’S FIRST PHOTO LAB (1950) “Quando mi sono trasferito a Los Angeles per lavorare per Robert E. Petersen, mi ha dato un ripostiglio per scope che ho dovuto trasformare nel primo laboratorio fotografico dell’azienda. Gestii anche una piccola macchina da stampa per Pete, stampando moduli di abbonamento e materiale promozionale. Mi è sempre piaciuto il lavoro in camera oscura, ma alla fine il lavoro in laboratorio è andato a Bob D’Olivo. Pete ha detto: “Ti vogliamo all’esterno”. Che cosa dirai?”

SUICIDAL SHOP TRUCK (inizio anni ’50) “Questo era il pickup di Petersen. Era veloce, ma aveva i freni meccanici. Mi sono quasi ammazzato! Fortunatamente qualcuno l’ha rubato e mi ha salvato la vita. Sono stato felice di liberarmi di quel bambino”.

“Ecco lo stesso autocarro a pannelli (sfondo) a Wendover [1954]. Dopo l’incidente di traino, Barris lo ha martellato, riempito di Bondo e spruzzato. È stato ridipinto due o tre volte nel corso degli anni. Era il nostro camion generale per il traino e il trasporto di cose. Si può dire che è stato molto tempo fa, perché non ci sono graffiti di club sulle rocce dietro il motel”.

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Il sepolto 1957 Plymouth Belvedere Tulsarama 2007

TOUGH TRUCK (metà anni ’50) “Bud Coons ed io eravamo diretti a nord da Los Angeles verso l’Oakland Roadster Show. Risalire la vecchia strada del Grapevine andava bene, ma tornando giù, il rimorchio è andato di traverso ed è uscito di strada. La sua ruota posteriore destra ha scavato e ha fatto rotolare il camion. Il rimorchio si è allentato ed è scivolato fino ad esso. Cavolo, non diventa mai rumoroso quando quella lamiera inizia a scivolare nella ghiaia! Sto guidando, quindi atterro in cima. Coonsey ha una ragazza con noi. Vola verso lo specchietto retrovisore e si taglia l’orecchio. Sanguina come un maiale incastrato, e Coonsey è bloccato sotto di lei, con il sangue che gli cola addosso. E’ stato un casino e mezzo. Un cerchione era piegato, così ho fatto l’autostop fino a una stazione di servizio, ho preso un carro attrezzi e ho messo la ruota di scorta. L’abbiamo agganciata al rimorchio e abbiamo continuato ad andare avanti. Quel poliziotto motociclista si è fermato, è sceso dalla sua moto, si è avvicinato, si è messo a ridere, è tornato sulla sua moto ed è andato via! Nessun altro si è fermato”.

OH, CRAPS! (Primi anni ’50, MESSICO) “Pensi che la mia macchina fotografica non fosse nitida? Guarda, puoi leggere i dadi! Stiamo girando i dadi sul pavimento dell’aereo della stampa fornito dalla versione messicana di AAA. Riprendevo l’inizio della gara, poi volavo fino a uno dei pit-stop, poi volavo fino a dove la gara finiva quel giorno. Naturalmente, c’erano feste ad ogni arrivo. Ci divertivamo molto. Gli unici che ancora riconosco sono Bob Russo [con il sombrero scuro, a destra], Pete Petersen [con il cappello chiaro, con i nastri], e Chris Economaki [con gli occhiali con la montatura nera]”.

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CAVALLO DI FERRO (1953/1954, MESSICO) “Caballo de Hierro era un vero hot rod, sponsorizzato da HOT ROD: una T del ’27 su un telaio Ford del ’50 con potenza Oldsmobile. Ak Miller era il pilota. Doug Harrison era il copilota. Ak era un ragazzo fantastico, un vero eroe. Questa cosa ha sorpreso un sacco di auto sportive europee ad alto costo in due gare di La Carrera Panamericana open-road. Fu l’unica auto americana a finire nella sua classe in entrambi gli anni. C’erano feste sfrenate ogni sera. La cosa divertente era che tutti i piloti erano esausti e andavano a letto presto, mentre la stampa festeggiava. Ho coperto tutte e cinque le cinque corse su strada messicane [1950-’54], ma non c’è nulla di vero nella voce che quei ragazzini (a destra) sono stati generati da me durante la prima”.

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ON SAFARI (1955) “Wally Parks era un personaggio. Era un uomo fantastico, ed era un piacere lavorare per lui. Seguiva la sua stella. Voglio dire, era proprio così. Ricordate, si è messo una mezza dozzina di vestiti diversi per cercare di iniziare le operazioni di trascinamento in giro per il paese, ma ha tenuto duro. È stata una bella cosa. Bud Coons era lo sceriffo dalla mascella quadrata che dirigeva l’intera operazione; Chic Cannon era l’ispettore tecnico; Bud Evans, annunciatore. Coonsey parlava al microfono di un registratore a bobina dopo ogni incontro, facendo commenti sul fine settimana. Spedivamo il nastro con il mio filmato a Wally, che scriveva una storia e delle didascalie. Wally gestiva sia l’HOT ROD che l’NHRA, quindi mi ha mandato come rappresentante dell’HOT ROD. Avevo uno stipendio, pagato da Petersen. Questi poveri bastardi avevano vitto e alloggio, ma era tutto quello che avevano. Io potevo mangiare bistecche, loro dovevano mangiare hamburger. Era davvero ridicolo, ma l’NHRA non aveva soldi. L’ho capito appena ho visto la mia prima giacca dell’NHRA. Il mio nome era ricamato su alcuni fori di cucitura. Se guardavi da vicino, c’era scritto ‘W-A-L-L-Y’; aveva tolto i punti! Si è fatto pagare la Mobil Oil per il nostro carburante, così abbiamo sempre trovato un rivenditore Mobil. Ricordate quando le stazioni di servizio avevano tubi dell’acqua alle estremità di ogni isola? Un tizio prendeva il tubo a un’estremità, l’altro all’altra estremità e faceva una rissa con l’acqua. Ehi, siamo tutti ammassati in questa station wagon, in piena estate, nel Midwest. Ci rinfrescheremmo, e gli assistenti della Mobil sarebbero felici di vederci partire”.

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CSCF Terlingua Mustang vincitore del CSCF

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“Tutto era stipato in quella piccola roulotte: Attrezzature per il cronometraggio del tempo, tavoli, altoparlanti per il PA, e un quarto di miglio di filo per il cronometraggio e l’annuncio su grandi bobine. Ci eravamo sistemati su strade secondarie, strade sterrate o qualsiasi altra superficie che il club locale potesse ottenere. Le piste di atterraggio di emergenza abbandonate erano le migliori. Alcune di queste città non hanno mai visto un aereo, ma queste basi militari erano lì, vuote. La premessa di questo programma era di togliere i ragazzi dalla strada. Se avete letto i giornali ultimamente, li hanno uccisi a destra e a sinistra, in una corsa su strada. Si torna alla stessa cosa”.

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UOMO DI TANTI COLORI (’50) “Ho coperto tutte le principali gare di accelerazione e le gare di stock car; a volte per tutte e tre le riviste di auto di Petersen. Ero ufficialmente il fotografo dello staff di HOT ROD, ma eravamo ancora un piccolo gruppo nei primi anni ’50. La gara di accelerazione è la NHRA Nationals del ’58. All’epoca indossavo molti cappelli, molte camicie e cappelli”.

SHOOTING THE SPEEDWAY (’50, INDIANAPOLIS 500) “Ho in mano un’altra rara macchina fotografica della seconda guerra mondiale che proviene dal negozio di Oakland del colonnello Benjamin. È un modello da combattimento Speed Graphic con un corpo di legno e una porta che si alza e si chiude sulla parte anteriore dell’obiettivo. È stato fantastico all’ippodromo, dove tutta la polvere e la sporcizia erano davvero difficili per le fotocamere convenzionali. Il colonnello aveva un sacco di quella roba militare. Aveva anche delle Leica che erano state catturate in Germania; le originali fotocamere Leica 35 mm, confezionate in valigette appena aperte, con tutti gli obiettivi!

RICK’S LITTLE HELPERS (1957, NHRA NATIONALS) “Ho sempre avuto degli aiutanti. Mi passavano le cose e facevano le commissioni. Avevamo sempre dei volontari; non c’era mai carenza, lasciate che ve lo dica”.

SAVING STEVE MCQUEEN (1967, MESSICO) “Avevo incontrato McQueen a Indian Dunes, dove abbiamo testato nuove moto per Motorcyclist. Lui si presentava nei fine settimana con i bambini e sua moglie, e ho avuto modo di conoscerlo. Più tardi, ha guidato la Baja Boot, il fuoristrada che Vic Hickey ha costruito per George Hurst. Prima del grande evento, Steve è andato in Messico per circa una settimana di test. Don Francisco aveva un aereo, così sono volato giù con lui. Abbiamo finito per seguire McQueen. Si era perso, così gli facevamo cadere dei pacchi con degli appunti su come riprendersi. Steve era un pilota piuttosto bravo, e Hickey era un ottimo meccanico. Ha costruito questa cosa da solo”.

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OUT ON THE SALT (1973) “Cavolo, quella piana di sale è un’altra cosa. Quando sei lì fuori e senti l’elettricità statica che ti fa drizzare i capelli, è il momento di entrare da qualche parte, perché i fulmini sono in arrivo!

STILL SHOOTING AT 70 (1988) “Tom Medley ed io eravamo ancora entrambi con Petersen quando ha fatto questo biglietto d’auguri per i miei colleghi per il settantesimo compleanno da firmare. Sono andato in pensione nel 1992 dopo 42 anni di lavoro. Che viaggio!”

A CASA CON IL MASTER (2008)Dopo quattro matrimoni falliti, l’uomo selvaggio del Drag Safari si è finalmente sistemato con l’amore della sua vita, Virginia, alla fine degli anni ’70. Il garage e la camera da letto della loro casa in collina nella periferia di Los Angeles sono pieni di trofei, premi e una collezione di fibbie per cinture da corsa, questa (in basso a sinistra) della Northern California Roadster Racing Association – sei decenni fa!

RETURN OF THE DRAG/SAFETY SAFARI (2004) “Wally voleva che l’equipaggio originale del Safari aiutasse a celebrare i 50esimi Stati Uniti d’America dell’NHRA, così tutti e quattro siamo andati a Indy. Siamo stati trattati come dei reali per tutto il fine settimana. Anche i fan si sono dati da fare, chiedendo autografi e foto. Mi è piaciuto tutto, tranne che indossare quella stupida tuta. Come potete vedere, sto ancora scattando foto, ma non su pellicola. Le macchine fotografiche digitali sono l’allestimento più caldo”.

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