Ron Fournier: Fabbricante di metallo – Uomo di metallo

Ron Fournier è uno degli artigiani della vecchia scuola delle corse. Ora è a capo di un Rinascimento nelle arti metalmeccaniche.

Vedi tutte le 10 fotoBill McGuirewriterThe Ron Fournier CollectionphotographerApr 1, 2011

Ron Fournier è una di quelle rare persone che sapevano esattamente cosa volevano fare della loro vita quando avevano 12 anni. Entrando nel garage di un amico di famiglia nella periferia di Detroit, ha visto una Sprint Car in costruzione. In quell’istante, vide la sua vita tracciata davanti a sé. “Vedendo quel processo, ho deciso allora e lì che questo è quello che volevo fare. All’età di 14 anni ero già in piena regola. Stavo già imparando a saldare.

“Mi è venuto in mente che si possono prendere le materie prime e costruire qualcosa dal nulla. Mi affascinava. Vederli piegare tubi e creare corpi di lamiera piana mi ha affascinato. Dovevo farne parte. Ho avuto la fortuna di andare al liceo di Ferndale, dove c’era un’intera ala dedicata alla saldatura industriale, alla lavorazione della lamiera, all’automobile, all’officina meccanica, al legno, al disegno. Ho frequentato tutti i corsi che potevo.

“Nel mio futuro, mi sono visto come un costruttore di auto da corsa. Questo è sempre stato il mio obiettivo. La mia prima auto da corsa è stata una Chevy gasser del ’55”, dice Ron. In realtà, ce ne sono state due del ’55: la prima si è rivelata troppo spaventosa per la strada e ha cambiato la trasmissione in una seconda Chevy a strisce. Dopo il liceo e il servizio militare, si trasferì da Detroit a Charlotte, North Carolina, nel 1964 per lavorare per Holman Moody, il gigante della Ford NASCAR. Sebbene avesse solo 22 anni, le speciali capacità di Ron furono immediatamente riconosciute. Aveva un talento naturale per il metallo.

A Holman Moody, John Holman ha accortamente accoppiato Ron con Luigi “Lujie” Lesovsky, che molti considerano il più grande artigiano di auto da corsa di tutti i tempi. “Quando ho iniziato lì, non sapevo chi fosse”, dice Ron. “Era un maestro costruttore. Era molto. . . . particolare, a dir poco, su come lavorava e con chi lavorava. Era un vero maestro del lavoro. A Holman piacevo e mi ha detto che sarei stato il partner perfetto per Luigi, e ho pensato bene, non sapendo chi fosse. Quando ho detto a tutti: “Ehi, lavorerò con Luigi”, si sono tutti strusciati e mi hanno augurato buona fortuna. Ma siamo andati d’accordo. Ho capito quello che voleva: un lavoro molto preciso, molto accurato.

“Abbiamo fatto tutti i prototipi. Tutti i lavori difficili che nessun altro voleva affrontare, Luigi era l’uomo giusto”. Ci siamo adattati perfettamente perché era quello che volevo fare anch’io”. Ancora oggi uso le capacità che ho ottenuto lavorando con Luigi, tutte le cose che mi ha insegnato. È stata davvero una pausa meravigliosa per me”. Ma dopo due anni al sud, Ron ha avuto nostalgia del Michigan e Holman gli ha trovato un posto a Detroit alla Kar Kraft, lo skunkworks privato della Ford responsabile del programma Ford GT LeMans. Tra i compiti di Ron c’erano i famosi collettori di scarico a fascio di serpenti, insieme agli altri pezzi fabbricati che le Ford GT richiedevano.

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“Hanno anche assunto Luigi, così abbiamo potuto lavorare di nuovo insieme”, dice Ron. “C’erano così tante persone di talento: Bob Riley, Lee Dykstra, Ed Hull. Molte persone non se ne rendono conto, ma mentre Shelby spesso si prende il merito, i progetti sono stati fatti proprio lì, nell’edificio Kar Kraft. Ma hanno portato gente di Shelby a lavorare con noi. Sono riuscito a lavorare con Phil Remington, Bill Eaton e Dick Troutman. Così ho battuto i gomiti con i migliori costruttori che ci siano, punto. Ai miei occhi, direi che Luigi è stato il migliore che abbia mai visto, con Phil Remington proprio lassù. Mi è piaciuto lavorare con quei ragazzi perché erano così stimolanti”.

Un progetto Kar Kraft prevedeva la conversione della McLaren Can-Am di Ludwig Heimrath in una Ford di grande potenza, quando Ron si innamorò della serie. “Stavo camminando nella zona dei box e ho visto un gruppo di ragazzi in maglietta gialla che si riunivano mentre tutti gli altri bevevano birra”, dice Ron. “Questo mi ha mostrato che questi ragazzi erano davvero intelligenti. Era il team Penske. Ho fatto una telefonata a Roger Penske alla sua concessionaria Chevrolet di Philadelphia e lui mi ha risposto subito”. Penske lo assunse immediatamente. “Mi sono dato da fare. C’era molto da fare – la Trans-Am, la Can-Am, e stavano appena iniziando a salire sulle auto dell’Indy.

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“È stato fantastico lavorare per Roger Penske e Mark Donohue. Non solo hanno dato buoni consigli, ma li hanno presi. Se dicessi a Mark che questo rollbar deve essere posizionato più in basso, lui direbbe: “Sai, hai ragione”. Sapeva che non avevo una laurea in design come lui, ma poteva attingere dalla mia esperienza. Potevano ascoltare un fabbricante di 26 anni. Era una grande squadra con cui lavorare”.

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Ron andò poi a lavorare per A.J. Foyt per raggiungere un obiettivo di inizio carriera: costruire un’auto Indy completa da zero prima dei 30 anni. Da lì, si mise in proprio, uno di una rara razza di fabbricatori che si dedicavano al lavoro in proprio, ovunque fosse richiesto il loro talento speciale. Eravamo conosciuti come “uomini di metallo”, dice Ron. “Alcune squadre potevano permettersi i loro metalmeccanici a tempo pieno, altre no”, osserva Ron, quindi comprendevano una gilda itinerante di artigiani. “Gente come Don Brown, Wayne Guyer, Bob Webb, Eddie Kuzma, Luigi, io stesso”. Come top metalman, Ron costruì vasche per auto Indy per George Bignotti, auto Pro Stock per Dick Maskin, e prototipi di carrozzerie e componenti per le case automobilistiche di Detroit.

Con la sua defunta moglie Sue, nel 1991 Ron ha lanciato la Fournier Enterprises, l’azienda che gestisce oggi con sua figlia Nicole e suo figlio Dan. Il negozio di Shelby Township, nel Michigan, si occupa della maggior parte di ogni tipo di produzione specializzata: restauri di auto d’epoca; costruzione di aste da strada di fascia alta; carrozzerie complete in alluminio lavorate a mano per classici europei esotici. Tuttavia, insieme al suo lavoro, oggi Ron ha un’altra missione: Vuole insegnare anche a te come farlo.

Come il maestro artista che crede di poter insegnare a chiunque a disegnare, Ron insiste sul fatto che chiunque abbia il desiderio di imparare a formare il foglio di metallo. “Quando ho iniziato, ragazzi come Luigi e Eddie Kuzma erano liberi con le loro informazioni. Non nascondevano nulla. Sono entrato nel mondo dell’insegnamento perché ho davvero guadagnato qualcosa, e ora tocca a me restituirlo”. I suoi workshop di tre giorni sui metalli sono caratterizzati da classi di piccole dimensioni, da quattro a sei studenti ciascuno, con l’attenzione all’apprendimento pratico. Gli studenti vengono da ogni dove. Includono personale del team NASCAR e NHRA, tecnici di aerei militari, persino scultori di metallo del mondo delle belle arti. “Ogni giorno ci sono più persone interessate alla lavorazione del metallo perché è un’abilità manuale, una vecchia abilità che sta rinascendo”, dice Ron.

“Le cose che impariamo a fare sono molto semplici, a partire da una ciotola di alluminio. È importante sapere come, perché tanti pezzi hanno la forma di una ciotola, come un serbatoio di carburante. Facciamo una bolla aerodinamica. Facciamo un airscoop di medie dimensioni. Quello a cui serve davvero la prima classe è preparare il secondo corso, metalshaping avanzato. Circa il 50 per cento delle persone che frequentano la prima classe torna per il corso avanzato”. Tuttavia, gli studenti possono tornare tutte le volte che vogliono, e molti lo fanno. Con le sue piccole dimensioni delle classi, Ron può personalizzare i progetti in base al livello di abilità di ogni studente.

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“Quando abbiamo iniziato le lezioni, la gente chiedeva: ‘Wow, dove posso trovare un martello così? Una bambola come quella? Ho visto che qui stava succedendo qualcosa. Questi sono tutti strumenti specializzati e sono difficili da trovare. Quel bisogno ci è bastato per entrare nel settore degli utensili”, dice Ron. Così, su Fournierenterprises.com, è possibile trovare una linea completa di utensili per la lavorazione dei metalli di qualità, insieme a maggiori informazioni sui suoi corsi, video didattici e libri, tra cui i suoi due eccellenti volumi sul mestiere. “Il nostro criterio è che se ne avete bisogno per modellare il metallo, noi ce l’abbiamo”. Ascoltiamo i nostri clienti.

“La maggior parte dei costruttori di auto oggi non sono veramente costruttori, sono assemblatori”, osserva Ron. Ordinano un telaio da qui, una carrozzeria da lì. Sono rimasti pochissimi i veri costruttori”. Tuttavia, l’arte della deformazione dei metalli non morirà mai se Ron ha qualcosa da dire a riguardo, non sotto la sua sorveglianza, non durante le sue lezioni. Ron fa parte di un movimento. Lui e una manciata di colleghi metalmeccanici della vecchia scuola, tra cui Ron Covell e altri, stanno ora conducendo una rinascita del mestiere. È di questo che si occupano gli strumenti, i libri, i video e le lezioni di lavorazione del metallo.

“Te ne andrai da qui con i bei pezzi che hai fatto tu stesso”, dice Ron. “È intenso. Abbiamo circa 15 minuti di lezione per iniziare e poi andiamo subito al lavoro. Non ti annoieremo a morte con la roba in classe. Non posso insegnarvi a fare i lavori in metallo, ma posso mostrarvi come li faccio e voi potete insegnare a voi stessi. Sono le mani. Questa è la mia filosofia. È tremendamente gratificante quando ricevo una lettera da un ex studente con le foto dei loro lavori perché si sono ispirati qui. Mi rende così orgoglioso che questo sia stato il loro punto di partenza”.

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