Scrapbook NASCAR: La leggenda della NASCAR Benny Parson rivela alcuni dei suoi ricordi più struggenti delle corse

Un titolo di Coppa Winston Miracolosa, Daytona 500 Thrill, e una Confessione rivelatrice

Vedi tutte e 5 le fotoArchivio EditorialePetersen FotografoBenny ParsonswriterJun 1, 1998

Benny Parsons, 56 anni, conduttore dello Scrapbook di questo mese: Ricordi della NASCAR ’47-’97, ha vinto il campionato Winston Cup del ’73, ha ottenuto 21 vittorie, 13 di queste vittorie in super-velocità, e ha incassato quasi 4 milioni di dollari in 20 anni di carriera di guida in serie A. Si è ritirato come pilota nel 1988. Parsons, originario della Carolina del Nord, cresciuto vicino a North Wilkesboro e iniziato a correre nel Michigan nel 1963, non ha bisogno di ulteriori presentazioni come popolare commentatore di ESPN. Lui e sua moglie, Terri, risiedono vicino a Concord, North Carolina.

Miracoloso!

Le persone che erano nel garage di Rockingham per la gara del 21 ottobre 1973, quando ho miracolosamente vinto il mio primo e unico campionato di Winston Cup, mi dicono ancora di aver vissuto una delle ore più drammatiche della corsa. Fu certamente un momento di ansia per me. Avevo un vantaggio di 194,35 punti (con il vecchio sistema a punti) su Richard Petty che entrava nel finale di stagione.

Ho qualificato la Chevrolet L.G. DeWitt Racing al quinto posto e la gara è iniziata perfettamente. Le prime quattro o cinque vetture mi hanno preceduto di circa mezzo rettilineo e il gruppo successivo è rimasto indietro di mezzo rettilineo, lasciandomi dove volevo essere io stesso. All’epoca avevamo le ricetrasmittenti, ma non c’erano osservatori. Al tredicesimo giro (di 492), sono uscito dalla curva 2 e ho visto una macchina che era andata in testacoda seduta in pista tra me e i leader. Ho cercato di passarci sotto, ma ho preso l’anteriore proprio dietro la mia gomma anteriore destra.

C’è stata una grossa collisione, ma la mia auto non ha girato. Ho fatto spegnere il motore, ma la macchina non si è accartocciata. Il lato destro non c’era più, non intendo di lamiera, i rollbar erano spariti. La mia più grande paura, un incidente, era la realtà. Il mio cuore è affondato perché lì avevamo tutto per aggiustare l’auto, tranne i rollbar. Ero solo malato. Sapevo che avrei perso il campionato. Abbiamo trascurato di mettere un demolitore in standby, così abbiamo perso quattro o cinque minuti preziosi per portare l’auto in garage. Abbiamo guardato i danni e abbiamo detto: è finita.

Qualcuno ha suggerito di tagliare i rollbar da un’altra macchina. Ralph Moody, il cui negozio di motori ha fornito la potenza per la nostra squadra dopo aver lasciato Holman-Moody, è venuto (alla gara) con un altro team e pilota Bobby Mausgrover. L’auto era parcheggiata nel garage ed era l’unica lì che non era scesa in campo. Moody ha detto di tagliare le sbarre dalla macchina, spiegherà e si sistemerà più tardi. Mentre le barre venivano saldate al loro posto, membri della mia squadra e numerosi volontari di altre squadre sostituirono l’alloggiamento posteriore, i bracci di traino, il collegamento dello sterzo e fecero altre riparazioni. Un’ora e 15 minuti dopo, alla boa dei 136 giri, sono tornato in pista.

Mentre guidavo il mio climatizzatore modificato lungo il rettilineo, la gente stava in piedi nella tribuna con un effetto onda mentre mi avvicinavo, e l’onda mi ha preceduto fino all’estremità della tribuna anteriore. Guardare quell’onda è stato incredibile. Abbiamo fatto 308 giri e siamo arrivati 28esimi, abbastanza per salvare il campionato e battere Cale Yarborough, che è arrivato terzo in gara, con 67,15 punti.

Biggest Thrill

Dopo una stagione disastrosa e così frustrante, ho pensato di smettere. Ma il destino mi ha sorriso alla Daytona 500 e mi ha dato la più grande emozione della mia carriera agonistica. La Dodge di Richard Petty era in una classe a sé stante. Ma durante la gara una cucitura del radiatore si è spaccata e si è dovuto fermare per l’acqua ogni 10-12 giri, mettendolo fuori combattimento. Dopo un ammonimento a 30-35 giri dalla fine, David Pearson era in testa e io ero secondo. Sono rimasto appeso con David per qualche giro prima che aprisse un vantaggio di 7 secondi. A 12 giri dalla fine, Petty ha fatto la sua ultima sosta per l’acqua ed è tornato in pista direttamente davanti a me. Ha alzato il braccio.

Quel segnale mi ha detto di agganciarmi (bozza) con lui. Abbiamo iniziato a guadagnare, e a tre punti dalla fine ero 2,5 secondi dietro a Pearson. Mi sembrava che lo avremmo preso sul giro della bandiera bianca. Quando sono uscito dalla seconda curva al giro 198 (di 200) ho visto lampeggiare le luci di attenzione e un po’ di polvere. La macchina di Pearson stava girando in tondo. Ero scioccato nel vedere l’auto n. 21 dei fratelli Wood Brothers in difficoltà, perché succedeva raramente. Quando sono arrivato alla terza curva mi è venuto in mente che avrei vinto la Daytona 500.

Humble Start

Nel 1960 sono andato dalla vicina North Wilkesboro, North Carolina, dove sono nato e cresciuto, a Detroit, dove mio padre gestiva una stazione di servizio e riparazione. Sono stato lì un paio di mesi quando ho incontrato due ragazzi che mio padre conosceva che avevano un’auto da corsa. Ho iniziato ad andare in pista, ai box. L’unica volta che ero stato in un circuito è stato come spettatore. Tre anni dopo, nel 1963, uno di questi ragazzi si fermò alla stazione di papà e mi chiese se mi sarebbe piaciuto guidare un’auto da corsa. Ho detto che lo pensavo. Disse che aveva una macchina che mi avrebbe dato, una Ford. Andammo nel suo garage, e il primo pensiero che mi venne in mente quando vidi quella macchina fu che si era fatto fregare. Era stata fatta a pezzi. L’abbiamo riparata, però, e io ho fatto la mia prima corsa, una corsa a otto cifre su una pista sterrata di un quarto di miglio, e sono andato in testacoda. Come nota a piè di pagina della vittoria della Daytona 500, tutto quello a cui ho potuto pensare dopo è stato il livello a cui ho iniziato a correre con quella vecchia Ford, e 12 anni dopo sono stato il campione della Daytona 500. È stata un’esperienza molto umiliante.

Il test

Nel 1968 ero al verde. Stavo facendo del mio meglio per ottenere un aiuto dalla Ford Motor Company per gestire il circuito ARCA. Ford fece una festa a Dearborn nel dicembre di quell’anno per i suoi piloti e mi invitò, con il mio nome su un tavolo riservato. Mi sono chiesto di cosa si trattasse. Qualcuno disse che Ford mi avrebbe dato una mano. Per me era una novità, perché avevo chiamato il direttore del motorsport e non riuscivo a trovarlo. Alla fine, a gennaio ha chiamato e mi ha chiesto se volevo guidare una Ford Holman-Moody nella gara ARCA a Daytona. L’accordo era che sarei andato a prendere la macchina da Holman-Moody e avrei costruito un motore di qualificazione. Loro mi avrebbero fornito un motore da corsa. Ero solleticato da morire. Beh, l’auto era solo la carrozzeria e il telaio e tutte le parti per metterla insieme. Avevo 10 giorni di tempo per preparare l’auto per andare a Daytona. Non avevo mai visto una di quelle auto e non sapevo nulla della sua preparazione. Sembrava fisicamente impossibile preparare l’auto, ma dovevamo farlo. E sapevo il perché. Questo era il test della Ford per scoprire se volevo davvero correre. Se avessi chiamato e avessi detto a Ford che non riuscivo a preparare la macchina, avrei potuto dare il bacio d’addio all’azienda e la mia carriera nelle corse sarebbe finita. Abbiamo portato l’auto nel garage per due auto di Odie Skeen. A volte c’erano 14 persone che ci lavoravano. Skeen ha costruito il motore. In qualche modo siamo arrivati a Daytona e ci siamo seduti sul palo dell’ARCA a 185 mph.

Senza parole

I primi due anni come commentatore ESPN ho lavorato ai box per le gare di Busch e nello stand per gli eventi della Winston Cup. Facevamo la gara di Busch a Darlington, la mia quarta o quinta gara con ESPN. Timmy Wallace lavorava con il team di suo cugino Kenny Wallace. All’incirca all’inizio della gara, il direttore di ESPN ha detto che aveva bisogno di un Track Fact. Non sapevo cosa fare. Infine, la mia idea è stata quella di presentare un carrello di pneumatici innovativo, che i membri dell’equipaggio usano ancora per raccogliere un set di pneumatici in una sola volta. Ho dato istruzioni a Timmy su cosa fare. Proprio mentre la telecamera oscillava per mostrare il carrello, le comunicazioni sono andate a vuoto e Wallace ha tirato il carrello fuori dalla visuale dietro un camion. Non c’era niente da mostrare. Mi sono bloccato, la bocca chiusa, non ho potuto dire una parola e non sono mai stato così imbarazzato in tutta la mia vita.

Scritto su Wind

Dicono che il Signore si prende cura degli sciocchi e dei giocatori d’azzardo. E immagino che al L.A. Times 500 dell’Ontario Motor Speedway, il Signore si sia preso cura di questo pazzo. Chiaramente non avevo la macchina migliore ed era la mia ultima gara per il proprietario M.C. Anderson. Subito ho avuto una gomma a terra e ho perso più di un giro. La prudenza è venuta fuori e mi sono tuffato nei box per poter uscire vicino all’anteriore. Abbiamo fatto un brutto pit stop e abbiamo perso un secondo giro. Darrell Waltrip era in testa e io ero dietro di lui, a due giri dalla fine. Dopo diversi giri, ho fatto una bella corsa su Waltrip alla curva 4. Appena arrivato alla linea di partenza, mi sono fermato davanti a lui di due piedi e ho fatto un giro indietro. Ho corso con il gruppo di testa uno in meno e Waltrip ha avuto problemi. Verso la fine della gara, Cale Yarborough ha preso il comando con la vettura di Junior Johnson. La prudenza è apparsa di nuovo. Ho corso a tutto campo e ho tenuto il passo di Cale, ma non sono riuscito a guadagnare un centimetro.

Quel giorno il vento soffiava dalla curva 2 alla curva 4, con raffiche che dovevano essere di 50-60 mph. Cale, cercando di battermi sul filo del rasoio, si trasformò nella curva 4. Una raffica di vento ha preso la sua auto e l’ha letteralmente spinta fuori dal solco. Mi sono girato sotto la sua auto e ho ripreso il secondo giro. Tutti hanno dovuto fare un’altra sosta a 10-15 giri dalla fine. Per qualche motivo i leader hanno deciso di dare gas e partire. In realtà, un’errata comunicazione tra Dale Earnhardt e la sua squadra per il gas e/o le gomme gli è quasi costata il campionato, il primo. Ho fatto benzina e gomme di destra. Ho preso Neil Bonnett con la macchina dei fratelli Wood e Cale, li ho superati entrambi nella stessa curva e ho vinto la gara per sei secondi su Bonnett. Non avrei mai dovuto vincere quella gara – l’ultimo Winston Cupper al 2,5 miglia e mezzo. E’ vero tanto ora quanto allora – quando è il tuo giorno per vincere, e non ci vuole la macchina più veloce.

Pausa che Rinnovato

Nel 1987 ho guidato per la Hendrick Motorsports mentre il defunto Tim Richmond era malato. Harry Hyde era il capo dell’equipaggio. Eravamo a Darlington, il defunto Elmo Langley stava guidando allora e la sua auto ha fatto cadere l’olio del cambio sulla pista. La mia auto ha colpito la roba, che è scivolosa come il ghiaccio, ed è andata dritta contro il muro. È stato simile a quello che è successo all’auto di Dale Jarrett quando, nel 1996, stava per ottenere il bonus Winston Million. Le riparazioni sono state fatte, e sono tornato a registrare i giri per i punti.

Durante un’ammonizione circa a metà strada, ho chiesto a Harry se voleva che io scavassi. Non in quel momento, rispose. Ho fatto un altro giro e gliel’ho chiesto di nuovo. No, non prima che lui e la troupe finissero i coni gelato, rispose. Al pit stop, ho preso quattro gomme e un gelato. La storia era nel film Days of Thunder.

I Confessare

I dettagli della duecentesima vittoria in carriera di Richard Petty, nella Pepsi Firecracker 400, sono ben documentati: come si sono battuti e sbattuti l’uno contro l’altro correndo verso il traguardo per prendere la bandiera della prudenza, caduta quando la macchina di Doug Heveron è andata in frantumi. Non è noto, però, che io abbia causato la prudenza, inavvertitamente, ovviamente. A circa due o tre giri dalla fine, ero quinto a lottare con Bobby Allison per il quarto posto. Ci siamo imbattuti nell’auto doppiata di Heveron. Sono andato all’esterno e ho percepito che non sapeva che ero lì. L’ho sbattuto sul retro e la sua auto ha fatto un testacoda e si è ribaltata, innescando la prudenza. Sono rimasto in quinta posizione nella Chevy di Johnny Hayes, dietro ad Allison.

Non lo saprò mai

Nel 1970, a Raleigh North, Carolina Fairgrounds, si corse l’ultima gara su pista sporca per quelle che oggi sono le auto della Winston Cup. Sono partito sullo sterrato e ho corso diverse gare nella zona di Detroit. Lo sterrato a nord è così asciutto, duro e scivoloso che è quasi come correre sull’asfalto. A Raleigh, non dimenticherò mai che Ellerbe, North Carolina, ha vinto la prima fila, John Sears sulla pole e io all’esterno. Vivevamo a un isolato di distanza l’uno dall’altro nella città di 900. La gara è iniziata e John è saltato in aria. Ho preso il comando, e qui è arrivato Richard Petty che si è messo a masturbare (lanciando) la sua auto di lato in un ampio scivolo in curva e inchiodando l’acceleratore. Mi ha superato facilmente. Era argilla rossa e più appiccicosa di quella a cui ero abituato, e stavo ancora guidando la macchina come se fossi su una pista sterrata del Michigan. Ho detto che avevo sentito parlare solo del lancio di un’auto, ma se volevo tenere il passo di Richard dovevo cambiare il mio stile. Ho deciso di guidare come Richard. Proprio quando sono uscito dalla curva 4 e mi sono preparato a lanciare la macchina nella curva 1, il motore è esploso. Quindi non so ancora se avrei potuto guidare sullo sterrato come Richard Petty, dannazione.

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