Small-Block Chevy-Powered Champion Shop Speed Mouse Shop seghe per mouse attraverso la giungla degli elefanti

Scarpa T/F di seconda generazione Adam Sorokin Twirls the Clever

Vedi tutte le 14 fotoCole CooncewriterTed SoquiphotographerNov 17, 2015

Il dragster del Champion Speed Shop è un’auto Top Fuel a motore anteriore proveniente da South San Francisco, California, che presenta un paio di distinzioni: primo, un baldacchino bulboso dell’abitacolo di un film sullo spazio esterno, sostenuto da una carrozzeria slanciata e aerodinamica con una sontuosa e sgargiante vernice rossa più spessa della marinara; e secondo, una Chevy replica di un piccolo blocco che sorseggia e vomita nitrometano come Belzebù su una piegatrice.

È una combinazione provocatoria, e questo è il senso della sua esistenza. Dopo 50 anni di polverizzazione della pavimentazione e, più recentemente, dopo aver vinto il titolo NHRA Heritage Series Points nel 2010 e nel 2012 e il prestigioso March Meet nel 2010, il Champion Speed Shop fueler è impegnato in un’altra gara: una gara di rispetto, se non di sopravvivenza. Non per se stesso, ma per l’intera classe AA/Fuel Dragster.

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A puntare su questo concorso di testamenti è il pilota del Campione, il dragster-shoe Top Fuel di seconda generazione Adam Sorokin. Il suo vecchio, Mike Sorokin, ha vinto il March Meet nel 1966 con la Chrysler-powered Surfers AA/FD. Suo padre allora guidava una Chizler, ma la tradizione di famiglia è stata violata; Adam non ha paura di inseguire il primo modello Hemis, che domina le guerre delle auto d’epoca con la potenza della Chevrolet, sotto forma di un piccolo blocco messo a punto dai suoi dragster, Bobby “Nitro” McLennan e Tony Bernardini.

Champion è una squadra in missione. L’obiettivo: fare in modo che gli Heritage Series Top Fuel Dragsters evitino l’obsolescenza e mantengano gli appassionati di corse concentrati su quella che molti insistono che è la forma più selvaggia di drag racing. Il metodo: Pensare in modo diverso. Continuare a far parlare la gente. Ecco come.

La Bolla

“Mi piace il tettuccio, ma preferirei un’auto aperta”, ha confessato Adam a E/T, quando gli è stato chiesto dello stile unico della sua dragster. “Soprattutto perché se rompiamo un’asta o qualcosa del genere, l’olio può spazzare via tutta la visibilità che potrei avere sul parabrezza”. Poi devo guardare fuori dai fori dell’estintore per vedere il muro di guardia e poi cercare di mantenere una distanza di sicurezza da esso fino a quando non fermo la macchina”.

Preferireste essere esposti al fuoco piuttosto che esserne avvolti dal bozzolo?

“Il baldacchino mantiene la mia tuta e il mio casco belli puliti. Ma sotto il baldacchino fa piuttosto caldo”.

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Quanto caldo?

“Al Bowling Green un anno hanno sparato il pirometro nella cabina di pilotaggio e lì dentro c’erano 130 gradi. Aiuta con i tempi di reazione perché si vuole uscire da quella cosa il prima possibile”.

Adamo può soffrire, se non disidratarsi, per la sua arte, ma c’è una ricompensa pratica al suo disagio. Dando alle persone qualcosa di diverso da guardare, le si tiene impegnate. È una tradizione dello spettacolo.

Ahhhh, lo show business. Da quando l’operatore di pista CJ “Pappy” Hart ha pompato musica per calliope sul sistema di comunicazione pubblica di Lions Drag Strip 50 anni fa, c’è stato un tiro alla fune tra gli AA/Fuel Dragsters e gli AA/Funny Cars per i bulbi oculari e l’appello al botteghino. Negli anni ’60, i dragster hanno iniziato ad avere tutti lo stesso aspetto dei pannelli del corpo in naftalina nella loro ricerca di perdere peso e di andare più veloci. Ben presto, i fan delle corse non sapevano chi stavano guardando. I dragster sono diventati generici; non si riusciva a distinguere l’uno dall’altro. Con dispiacere di Pappy, la produzione Funny Cars, basata sulla produzione di Funny Cars, con forme, dimensioni, marche e modelli diversi, ha conquistato i clienti grazie al loro dinamismo.

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La storia ha un modo di ripetersi. Otto anni fa, la AA/Funny Cars si è infiltrata e alla fine ha dominato la scena della nitro nella nostalgia delle corse di accelerazione. Il Champion Speed Shop si è preso la briga di reagire. Hanno rimesso i pannelli della carrozzeria. E sono diventati creativi.

“Mi piace che l’auto abbia un aspetto un po’ diverso. La razionalizzazione è una bella cosa. Il tettuccio mi ricorda soprattutto la Glass Slipper o il Pulsator”, ha detto Adam, riferendosi ai primi dragster chiusi e aerodinamici.

“Anche se penso che Bobby [McLennan] stia davvero cercando di tenere un po’ di fuoco lontano da me più che pulire l’aria intorno alla macchina”, ha detto Adam. Il che solleva un altro punto. Quanto è selvaggia questa cosa? Guidare questa macchina è più folle che guidare una Funny Car?

“Ho diversi anni di esperienza in Funny Cars e dragster”, ha spiegato Adam. “Penso che siano entrambi molto fighi, e li guidi entrambi in modo molto diverso. Ma penso che l’auto a motore anteriore Top Fuel sia la più selvaggia delle due. Il motore che sta davanti, la nitro, 3.000 cavalli, e un piccolo pneumatico da 12 pollici per mettere tutta quella potenza al suolo è la ricetta per un po’ di vera emozione. Guidare un motore anteriore di notte, con quelle fiamme di testa alte 2 metri e la macchina che si muove in giro – non c’è niente di più divertente – non c’è niente di più divertente, nemmeno Pamela Anderson”.

(Non ho avuto il coraggio di dire ad Adam che Pam è vecchia quasi quanto il Pulsatore).

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Il tubo e il mulino

Sotto tutto questo nuovo stile fresco c’è una pipa vecchia di otto anni del vecchio negozio di Robert Stirling a Salinas, in California. Tra le rotaie c’è l’oggetto della curiosità di tutti, un motore per topi sotto steroidi, lucidato a 377 ci. Il mulino è composto da un blocco di alluminio in billetta di CN (Rockwall, Texas) sposato con teste di cilindro in billetta di Alan Johnson (valvole 2,25/1,65, bocche di aspirazione da 344 cc) e coronato da un soffiatore Littlefield LB21 6-71.

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Smokin’ South City

Su una collina a nord della casa base di Champion, grandi lettere bianche proclamano “South San Francisco, The Industrial City”.

Un tempo capitale delle ciminiere della penisola, South City ha deposto la nebbia come un paziente eterizzato su un tavolo. C’era l’imballaggio della carne, le acciaierie, una fonderia, la costruzione navale e i negozi di velocità, tra cui il Champion Speed Shop. E poi il Gotelli Speed Shop.

Le radici del campione risalgono alla fine degli anni ’50, quando Jim McLennan fece la prima campagna elettorale e guidò un dragster del Chassis Research Champion Speed Shop, con due Chevy a benzina. Nel 1962 fu sostituita da un’auto Kent Fuller e da un motore a scoppio per un solo mouse. Il pilota era un giovane Sammy Hale.

“La prima volta che l’abbiamo guidata, siamo andati a 180 gradi”, ha raccontato Hale a Hot Rod nel 1998, del debutto della nuova vettura nel gennaio 1962, “che è stata una pietra miliare. Nessuno aveva mai fatto 180° con una Chevy prima d’ora”.

Dopo la sconfitta di Tommy Ivo ai Winternationals del 1964 e la lotta tra Hale e McLennan, Sammy se ne andò e il piccolo blocco fu gradualmente eliminato. Il dragster del Champion Speed Shop si è spento.

Intanto, negli anni ’70, prima che il fumo tossico della città fosse sostituito da magneti rotanti nei laboratori biotecnologici, Tony Bernardini e Bob McLennan giocavano a calcio nelle scuole superiori per squadre avversarie: South City e Westmoor, rispettivamente. Non si conoscevano allora, ma c’era un certo stridente tackle che, dopo tutti questi anni, entrambi ricordano, anche se in modo diverso.

“Conoscevo Tony solo di nome dai suoi giorni di calcio a South City”, ha detto Bobby. “Era il più giovane di tre fratelli che giocavano tutti a calcio. Merda, pensavo ci fossero una dozzina di Bernardini a South City. Sono stati tutti lì dal 1965 al 1972”.

Negli anni ’80 i ragazzi avevano appeso i loro tacchetti e il Champion Speed Shop aveva chiuso i battenti. Ora l’edificio è affittato a una carrozzeria e al negozio di cerchioni e pneumatici di Rodfather Andy Brizio.

Qui è dove Bobby e Tony si sono finalmente incontrati.

“Roy Brizio [il figlio di Andy] ed io siamo i migliori amici”, ha spiegato Bob McLennan, su come Tony e lui si sono incontrati durante la resurrezione del dragster del CSS. “Roy ha avuto l’idea di riprodurre l’auto della Chassis Research, presentarla a mio padre, e poi farla correre all’evento ‘nostalgico’ a Fremont il giorno dopo. Roy e Tony hanno fatto il liceo insieme alla South City High. Tony – essendo l’acuto ragazzo dei motori che è – è stato invitato da Roy a scendere in officina per aiutare a spegnere la macchina. Il resto è storia. Credo fosse il 1983 o il 1984”.

Ora, battendo la testa per la stessa squadra, Tony e Bobby hanno cercato di portare avanti l’eredità della vecchia attività di Jim McLennan, un quarto di miglio alla volta. All’incontro di marzo del 1999, Sammy Hale fece entrare nei libri di storia l’ingresso del Campione, con un tempo trascorso più veloce di qualsiasi altro benzinaio a motore anteriore – Chrysler, Chevrolet o Ford – con un tempo di 5,87 secondi e un colpo di luna di 5,87 secondi. Immaginando che la dichiarazione fosse stata fatta, che la storia fosse stata corretta e che la Chevy fosse stata vendicata, Sammy Hale si ritirò quella caduta.

Ma Bobby e Tony non avevano finito. Per questi ex nemici del gridiron e ora alleati del dragstrip, non si trattava di punti sul tabellone, ma di vincere. E forse anche di perpetuare le specie.

La caccia alla carne di Chizler

McLennan, Bernardini, Sorokin e la troupe hanno debuttato con il nuovo look del loro fueler al meeting di marzo 2015. L’impatto è stato immediato. Siti web, riviste e social media sono andati tutti fuori di testa pubblicando immagini della cremosa e sognante scavatrice.

Ora lo schema dei ragazzi di South City era di dare loro qualcos’altro di cui parlare: prendere il Top Eliminator ed eliminare il campione in carica, Tony Bartone. Erano lì per detronizzare T-Bone.

Un topo potrebbe arpionare una balena?

Nel primo turno di eliminazioni, la macchina Campione ha preso una pausa. “Abbiamo saldato la frizione e fatto girare le gomme”, ha riferito Adam. “Champion è avanzato perché il suo avversario ha fatto male troppe parti in qualifica e non ha potuto fare la chiamata. Anche noi abbiamo avuto fortuna”, ha ipotizzato Adam.

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La ricerca è continuata. Poi c’è stata la partita tra Adam e Bill Dunlap. In una giostra che confermava il fatto che queste auto erano le macchine più pazze della pista, ogni guidatore fissava diversi potenziali disastri e ne usciva indenne. A 800 piedi, Dunlap si è liberato e si è arrampicato sul muro di guardia, per poi tornare a scendere sul marciapiede e in qualche modo non schiantarsi. Nel frattempo, Adam aveva i suoi problemi.

“Era molto forte e a circa 800 o 900 piedi potevo sentire un piccolo cambiamento di passo nel motore”, ha ricordato Adam. “E’ stato allora che ha iniziato a suonare un po’ aspro, ed è stato allora che le cose hanno iniziato ad accadere”.

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Ignorando la situazione di Dunlap, Adam aveva la sua tigre per la coda.

“Il fatto è che ho sentito arrivare [Dunlap] e non volevo togliermi il piede di dosso, volevo prendere la striscia prima che arrivasse. Era un po’ stretto, ma ci sono rimasto dentro, e proprio al semaforo, non appena sono sceso, ha dato un calcio alle aste perché stava lavorando. Ha preso fuoco e la bella e graziosa vernice non c’è più”.

L’equipaggio campione era tutto asini e gomiti, preparandosi ad un incontro in semifinale tra Adam e il terzo qualificatore, il veterano grizzly Denver Schutz. “E’ assolutamente incredibile che siano riusciti a rimettersi insieme”, ha esclamato Adam.

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“Non credo che sia più difficile per i miei ragazzi lavorare su un SBC”, ha spiegato Adam. “Lo fanno sembrare facile. Penso però che sia un po’ più difficile correre in competizione con uno di loro”. La Chevy non è così indulgente. Ma questo è il modo in cui Bobby vuole farlo, fa parte della sfida: non solo farla funzionare bene, ma anche vincere con una. In un mondo di Golia, a volte è divertente essere Davide”.

In definitiva, cosa lo rende possibile?

“Siamo una famiglia”, ha spiegato Adam.

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Contro Schutz, la vettura campione è arrivata al traguardo per prima a causa del tempo di reazione di Adam. L’ha vinta con un holeshot. A proposito del suo rapporto con gli alberi di Natale, Adam ha detto: “Non sono un amante degli alberi. Mi piace ucciderli il più possibile”.

Questo taglio netto ha portato allo scontro finale tra il Campione e la voce che dominava la Heritage Series Top Fuel, la scavatrice dei fratelli Bartone di Long Island City, New York. Bartone possedeva i record di tempo trascorso e di MPH, ed è rimasto imbattuto durante la stagione 2014. Al March Meet, ha avuto più di un decimo di secondo di vantaggio rispetto al resto degli AA/Fuelers per tutta la durata dell’evento.

Prima della loro partita, E/T ha chiesto ad Adam cosa avrebbe fatto se, come contro Dunlap, avesse sentito qualcosa che gli diceva che non sarebbe finita bene.

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“Ho l’ordine di prendere la striscia se sono in grado di prendere la striscia”, ha detto. “Questo è quello che facciamo”. C’è qualcosa che ti fa sollevare? “Un arancio, se ne vedo uno là fuori”.

Bob McLennan è stato enfatico sulle possibilità della sua squadra prima dell’ultimo turno: “Correrà”, ha detto.

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È stato uno scontro infuocato e spettacolare: Bartone con la Chrysler rail, Sorokin con la Chevrolet snella e corposa. Il sito web AA/Fuel Dragster ha riportato il risultato in questo modo:

“Sorokin si è lanciato fuori dalla linea come un proiettile. Bartone ha dato l’inseguimento. A 330 piedi, Bartone ha pensato di fare la sua mossa ma, invece, si è trovato una lunghezza di auto dietro la Chevrolet a carica forte. E il motore del “mouse” di Sorokin continuava a tirare: A metà pista, Sorokin aveva 6 centesimi di secondo sul New Yorker.

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“Per Bartone era qualcosa di diverso. Raramente tiene l’acceleratore aperto oltre i 1.000 piedi, chiudendosi in anticipo mentre stabilisce allegramente i record di un quarto di miglio di tempo trascorso per la classe Heritage Series Top Fuel.

“All’improvviso la situazione si è fatta seria e le cose sono sembrate piuttosto terribili per i newyorkesi. E poi, a 800 piedi di distanza, BOOM! Il benzinaio del Champion Speed Shop ha fatto scoppiare il ventilatore. I sistemi di spegnimento automatico si sono attivati e, mentre i paracadute di Sorokin uscivano a 1.000, Bartone ha finalmente preso l’auto californiana.

“Al traguardo, Tony è passato per la vittoria con il piede schiacciato in orizzontale. Lì, la macchina di Bartone è esplosa in una nuvola di olio, fumo e conflagrazione”.

È stato epico e spettacolare allo stesso tempo.

Champion Speed Shop ha perso questa battaglia contro Bartone, ma sono in testa alla carica nella guerra per i bulbi oculari, che porta i soldi a ciò che resta delle gare di accelerazione. In breve, hanno perso Bakersfield, ma Champion Speed Shop ha sferrato un altro colpo necessario per salvare lo sport.

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JEFF STITCH

Tragicamente, il veterano campione dello Speed Shop, il leader del team Speed Shop, Jeff Stich, è rimasto ucciso in uno strano incidente al box del 5 settembre a Calistoga Speedway, in California. “La notizia è tragica per l’equipaggio e gli amici del team Champion Speed Shop”, ha detto il proprietario dell’auto Bob McLennan. McLennan ha anche commentato gli attributi di Stich, tra cui la sua modestia, l’umorismo, la perseveranza e l’affidabilità, che hanno reso Jeff parte integrante del team di gara.

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