Spremere i dollari delle corse

Come una piccola squadra, Norm Benning deve ottenere il massimo da un piccolo

Vedi tutte e 6 le fotoJohn CarollowriterJan 3, 2006

Si possono leggere storie su molte cose che abbracciano un mondo complicato. Questa storia non è un racconto di sentirsi dispiaciuti. Non è un racconto di storie messe giù. Sicuramente non è niente di negativo. In realtà, si tratta di due storie in una: la storia di Norm Benning e di come è riuscito a farli sparire dai suoi dollari delle corse.

Benning è più che qualificato per parlare di spremitura di dollari. Non è sempre stato così per lui. Come piace a Norm, “Sono stato in montagna”. E’ ovvio che vorrebbe tornarci. Nel frattempo, è nella modalità di risparmio che gli ha procurato lo scatto su quella montagna, e che lo fa correre.

Norm fa le sue corse nella ARCA RE/MAX Series, probabilmente la più versatile serie ovale da pista al mondo. Gareggiano su piste grandi come Daytona e Talladega, intermedi come Michigan, Chicago, KansasCity e piste corte. Gareggiano anche il loro clone NASCAR, 3.400 libbre di auto su sterrato. La differenza più grande tra la NASCAR e l’ARCA è che i team che gestiscono regolarmente l’ARCA sono, per la maggior parte, operazioni molto più piccole.

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È sempre stata dura in ARCA, con uno dei fine settimana più estenuanti di alcuni anni fa. Immaginate questo scenario: Le squadre gareggiavano di sabato sulla superstrada del Michigan International di 2 miglia e il giorno dopo in Illinois su una pista sterrata di 1 miglio. Questo significava che squadre come quella di Norm (che aveva solo un’auto da corsa) dovevano trasformare un’auto da super-velocità in uno sterrato mentre si trovavano all’interno dei trasportatori sulla strada dal Michigan all’Illinois. Neanche gli eventi sullo sterrato che l’ARCA corre non sono una pista media. Gareggiano in quello che l’ex campione ARCA Bob Keselowski ha chiamato “The Superspeedways of Dirt”. Sono piste per cavalli da 1 miglio piatte e piatte che si trovano a Springfield e a DuQuoin, entrambe in Illinois. Che ne dite della loro versatilità?

Questo ci porta a Norm. In sostanza, lui e il suo capo squadra Linda Nicholas sono la squadra. Linda si occupa delle questioni organizzative, come la raccolta delle parti o i compiti amministrativi. Come dice lei, “Faccio tutto quello che serve al momento, quello di cui abbiamo bisogno”. Individuo, gestisco la fossa, lavoro su una macchina, se necessario. Scavalco il muro se devo… tutto quello che serve”. Faccio tutto”.

Con quel piccolo numero di membri del team a tempo pieno arriva un inventario di auto altrettanto piccolo. A differenza dei team di fascia alta dell’ARCA, Norm non ha il pool di fondi da 500.000 a 1 milione di dollari di sponsorizzazione con cui lavorare. Il suo denaro di sponsorizzazione funziona di più in base alle gare, raccogliendo i partner aziendali locali e regionali. Anche in questo caso, non c’è nessuna festa della pietà. Norm non lo permetterebbe. È la storia di Norm e Linda, che gestiscono essenzialmente due auto, mentre altre squadre ne hanno quattro, sei o più. Due auto possono non sembrare troppo brutte per un pilota del sabato sera che ne ha solo una. Tenete presente che in ogni gara ARCA ci sono molti specialisti con auto costruite appositamente per quella pista.

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La gestione di una serie nazionale – anche se funziona solo su due macchine – ha bisogno di un po’ di aiuto, e Norm ci ha pensato Norm. Chiedete a Norma di tenere una troupe in viaggio e lui ride: “Conosco gente in tutto il paese. Abbiamo quattro o cinque persone che sono praticamente ad ogni gara. Il resto lo prendiamo. A DuQuoin, ho Jack Greenwood e la mia famiglia e i miei amici che non vedono l’ora che arrivi. Sanno come lavorare sulla macchina da corsa e sono lì. Quando andiamo a Daytona, abbiamo persone che lavorano per Caterpillar laggiù che non vedono l’ora che arriviamo e gareggiamo. Ho gente in tutto il paese, e loro mi chiamano e si assicurano che io arrivi perché devono andare lì. Quando ho avuto SoBe, che era una sponsorizzazione importante, abbiamo avuto la metà di persone a tempo pieno. Ora abbiamo persone a tempo pieno, ma sono dei rivoluzionari”.

Guardando il curriculum di Norm Benning, si può rimanere sorpresi. Dopotutto, stiamo parlando di una macchina da corsa che ogni tanto mostra qualche macchia di ruggine, qualche colore diverso si abbina alle riparazioni e ha un equipaggio molto piccolo. I suoi risultati, tuttavia, non sono nulla di meno che stellari. Viene da un buon stock. Suo padre, Norm BenningSr., è un Hall of Famer che ha dato al figlio un grande aiuto. Norm Jr. è arrivato nella Top 10 dell’ARCA con sette punti su otto anni. Sei di quegli anni sono stati anche consecutivi. L’anno in cui non è arrivato nella Top 10, è arrivato solo al tredicesimo posto. Si è classificato quinto per punti, ha segnato cinque Top 5, 28 Top 10 e ha disputato alcune gare. Se questo non è un curriculum abbastanza corpulento per voi, considerate questo: Norm ha anche 18-20 gare di NASCAR Cup. In effetti, ci sono stati momenti in cui andava a Daytona a febbraio con due auto, una per la gara ARCA e una per la NASCAR. Proprio così, un ragazzo di bassa lega è andatoNASCAR. Questo di per sé dimostra che può ancora accadere.

La versione condensata dell’esperienza NASCAR di Norm è che Norm si è collegato a SoBe Drinks ed è andato a correre. Norm se lo ricorda con affetto. Uno dei tanti punti salienti era il tentativo di entrare in una gara di NASCAR. “Richard Childresscams è venuto da me a Dover dopo che mi sono qualificato. Avevo una macchina abbastanza buona, e ho fatto andare la cosa di traverso alla curva 1. L’ho salvata e mi sono qualificato per la gara di Dover. Era la mia prima gara di Coppa [Winston]. È arrivato e mi ha dato la mano. Non so se se se ne ricorderà, spero che lo faccia, ma mi ha stretto la mano e mi ha detto: “Un altro ragazzo, credo, potrebbe essere stato in grado di farlo”. E sta guidando la mia macchina”. Questo è stato il più grande complimento della mia vita”.

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Oggi, il programma ARCA di Norm prevede gare consecutive su piste totalmente diverse, rendendo l’allestimento dei telai un vero e proprio incubo. Cosa succederebbe se dovessi correre a Toledo, una pista corta ad alta pendenza, solo due giorni prima di correre sullo sterrato piatto di DuQuoin? E poi, se avessi avuto Torace a Chicagoland, una superstrada di 11 miglia e mezzo, meno di una settimana dopo, e avessi avuto solo due auto con cui lavorare? Questo è lo stato attuale di Norm, ma ha un piano. “In realtà ho un amico che vive vicino a DuQuoin”, dice Norm. “Ha una grande fattoria, ed è come una vacanza quando ci vado. Vengono tutti i vicini e tutto il resto. È fantastico. Cucinano mais fresco e bistecche e non vedono l’ora che arrivi ogni anno. Hanno un grande fienile dove tengono tutti i loro trattori. Noi appoggiamo le macchine lì dentro e le cambiamo e le prepariamo per la sporcizia. Abbiamo più persone di quante ne sappiamo davvero di cosa fare nel suo negozio. Andiamo a DuQuoin e poi torniamo a casa sua, cambiamo di nuovo l’auto e ci dirigiamo a Chicago”.

Oltre agli ovvi tipi di tracce, ci sono anche problemi di pneumatici. “I pneumatici Werun sono di sbieco a Toledo e gli pneumatici per lo sterrato a DuQuoin”, dice Norm. “Poi, facciamo girare i pneumatici radiali a Chicago. Quindi sono tre tracce e tre pneumatici completamente diversi. Ovviamente, tutte le sospensioni sono diverse ateach pista. A Toledo è semi-bancato, quindi ci vuole una molla un po’ più pesante. A DuQuoin è piatta, è una vecchia pista per cavalli. Youspring la macchina è piuttosto morbida lì. A Chicago, probabilmente sei in mezzo a questi due allestimenti. Abbiamo fatto costruire degli ammortizzatori appositamente per Toledo e Chicago, e abbiamo costruito anche degli ammortizzatori per lo sterrato”.

Con l’ARCA che è un evento regolare sui chilometri di terra dell’Illinois, Normuse è un libro di giochi? “Abbiamo un playbook, e io lo seguo molto raramente. Andiamo là fuori e ci esercitiamo e ci adattiamo di conseguenza, perché la maglietta non è mai la stessa. Dipende da quanta acqua e calcio si mettono addosso e da quanto sole o ombra c’è. Questo influisce su tutte le piste, non solo sullo sporco, ma anche molto di più. Con l’avanzare della gara, la pista sterrata inizierà a raccogliere gomma. Diventerà nera e diventerà nera, e bisogna stare al passo con la pista. Siamo abbastanza bravi in questo,” dice Norm.

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Possiamo imparare da Norm cosa comporta il cambiamento di un’auto: nella vita dell’ARCA questo accade molto spesso. “Succede] ad ogni gara”, dice Norm. “Facciamo degli aggiustamenti come tutti gli altri durante la gara. Raramente si ha un’auto che rimane perfetta per tutto il giorno. Dalla pista alla pista, l’aerodinamica (che non abbiamo molto) è una parte importante: più grande è la pista, più importante è il pacchetto aerodinamico. Non abbiamo tempo in galleria del vento”.

È un pilota commerciale con una laurea in aerodinamica, quindi sa cosa cercare. “Guardando altre auto che hanno quel tempo nella galleria del vento, possiamo regolare la carrozzeria, i parafanghi e i quarti di pannello, e possiamo sollevare e abbassare l’auto”, dice Norm. “E’ così che gestiamo l’aerodinamica: praticamente su ogni pista che si corre c’è una molla e un ammortizzatore diverso. Ovviamente, ci sono diverse mescole di gomme, e si deve rodare solo per questo… anche le barre ondulate. Anche in questo caso, la deportanza bierodinamica è tutta influenzata. Se si ha molta deportanza in macchina, a volte richiede più barra di ondeggiamento o meno barra di ondeggiamento. È come se si regolasse il telaio intorno al pacchetto aerodinamico”.

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Ma che cosa succede quando Norm si trova su un nuovo binario della tabella di marcia? “Siamo andati a Memphis per la prima volta, e nessuno ci ha provato. Quando andiamo su una nuova pista, per me è una specie di vantaggio, perché non abbiamo il budget per andare a provare in questi posti. Quando andiamo in un nuovo locale, mi trovo musicalmente abbastanza bene”. La logica direbbe che si basa su un sacco di esperienza, ma c’è di più. “Mi occupo dell’attrezzatura. Non ho distrutto un’auto da corsa al punto di piegare il telaio per oltre due anni, e ora inizio il mio terzo anno. Probabilmente è una cosa inaudita in questo sport. Finiremo nella Top 10, non è che vado in giro”.

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Cosa vuole Norm che il ventilatore medio degli stand sappia del suo funzionamento? “Come il detto: ‘Abbiamo fatto così tanto con così poco per solong, possiamo fare tutto con niente’, sarebbe bello che qualcuno si accorgesse che siamo in grado di vincere le gare e cercasse di aiutarci finanziariamente con una sorta di sponsorizzazione”, dice Norm. “Continuiamo a bussare alla porta, ma non riusciamo a stare al passo con la quantità di gomme che gli sponsor e le squadre mettono sulle loro auto. Un set di pneumatici è di 1.800 dollari, e alcune di queste squadre oggi passeranno attraverso cinque o sei set di pneumatici [radiali]. Le gomme della pista corta, credo, sono 800 dollari a set. I nostri telai sono buoni come quelli di tutti. L’abbiamo dimostrato, ma non riusciamo a stare al passo con le gomme. Dobbiamo far girare le nostre gomme più a lungo. Di conseguenza, non andiamo asfalto perché queste gomme si arrendono”.

Nonostante la cosa un po’ quotidiana, Norm ha ancora dei progetti. “. . . Andrò a Daytona il prossimo febbraio con una macchina Cup e cercherò di fare la 500 . . . Amo Daytona, è il mio posto preferito”.

Cosa direbbe ai giovani e ai futuri autisti? “Se questi giovani dovessero andare a correre come me, si licenzierebbero, è semplice, non farebbero quello che dobbiamo fare noi per andare a correre”.

Forse no, ma possiamo imparare da Norm.

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