Una storia di Piranha Kit Cars – Kit Carchives

Vedi tutte le 1 fotoHarold PacewriterCourtesy Of The Nick Whitlow CollectionphotographerJan 1, 2005

Pensate alle più belle kit car di tutti i tempi. Non le repliche, gli originali. Kit progettati per stare in piedi sui propri meriti, non i punti di forza (reali o immaginari) dei classici da cui sono stati copiati. L’esotica Cimbria viene subito in mente, così come la sexy Sterling con il suo lift-up top. Più recentemente lo Scorpione di Fiero e il radicale Attacco dalla Slovacchia hanno fissato un alto limite per gli sforzi stilistici. Uno dei kit più sexy di tutti i tempi è stato prodotto da non meno di tre aziende, costruito per quasi 10 anni, eppure ci sono solo una manciata di auto complete da mostrare. Quella macchina era la Piranha.

All’inizio degli anni ’60, una piccola azienda del Michigan, la Centaur Engineering, entrò nel settore dei prototipi automobilistici. L’idea era quella di progettare automobili pulite, per poi convincere qualcun altro a costruirle. Il loro primo sforzo fu la CRV, una piccola auto sportiva destinata ad essere costruita in plastica! Non in fibra di vetro, ma in Cycolac, un tipo di plastica ABS utilizzata in migliaia di applicazioni industriali e commerciali (pensiamo ai telefoni e ai refrigeratori per la birra). Cycolac è un’ottima plastica, essendo allo stesso tempo resistente e duratura, e l’azienda che ha prodotto Cycolac, la Marbon Chemical Division di Borg-Warner, ha apprezzato così tanto il design che ha acquistato Centaur e la sua piccola auto sportiva, la CRV (che stava per Cycolac Research Vehicle).

Marbon non aveva in programma di costruire la CRV in produzione in serie. Volevano mostrare le possibilità di utilizzo del Cycolac nelle applicazioni automobilistiche a vantaggio dei produttori di grandi volumi a Detroit e all’estero. Il costo stimato degli stampi per la produzione di carrozzerie Cycolac era un decimo del costo della fibra di vetro, e molto al di sotto di quello di quelli prodotti tramite presse d’acciaio. I due pannelli del corpo (superiore e inferiore) sono stati formati sotto vuoto come lo sono oggi le vasche idromassaggio. E Marbon non era l’unica azienda a lavorare su questa idea; la Cordonatura 8/10 a produzione limitata fu costruita in Royalite, una plastica realizzata da un concorrente, l’omonima azienda statunitense Rubber Co.

In totale sono stati costruiti cinque prototipi CRV. Il primo, CRV-1, aveva un motore a quattro cilindri Sunbeam Imp a quattro cilindri e un telaio space frame cromato. I CRV successivi avevano motori Corvair e un telaio in fibra di vetro modellato inserito tra due gusci esterni in Cycolac, mentre i sottotelai in metallo erano utilizzati per il montaggio del carrello sul telaio. La carrozzeria, progettata da Dann Deaver, direttore del design e dello sviluppo di Centaur, era un grazioso design roadster con fari coperti nei parafanghi anteriori. Le due metà della carrozzeria erano attaccate l’una all’altra in stile conchiglia con una flangia che correva intorno alla parte centrale della vettura, poi coperta da una striscia di modanatura. Anche le parti di assetto sono state realizzate in Cycolac cromato.

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Il corpo del CRV-II alimentato da Corvair è stato ripulito dal primo prototipo. Sono state eliminate le grandi prese d’aria dietro l’area dell’abitacolo per alimentare il motore Sunbeam. E’ stata anche allestita come auto da corsa su strada, per avere più pubblicità e provare il nuovo concetto di telaio in un ambiente più stressante. Funzionò, con l’ingegnere Centauro Trant Jarman che vinse un campionato di classe divisionale SCCA nel 1965. Il terzo prototipo fu distrutto nei crash test. Il quarto e il quinto prototipo erano delle belle coupé e molto vicine ai progetti di produzione. Le porte erano in due pezzi, con i pannelli delle finestre delle porte che si aprivano verso l’alto (stile gabbiano) e le porte convenzionali anche ai lati. I pannelli delle finestre potevano essere rimossi per la ventilazione, dato che non era prevista la presenza di vetri a vento.

Amt costruisce un modello di CarAMT Corp. era uno dei principali attori nel settore delle automodelle. Avevano recentemente iniziato la loro divisione AMT Speed and Custom per costruire auto da sogno a grandezza naturale per l’industria del cinema e del car show. Era gestita dal famoso stilista automobilistico Gene Winfield, che più tardi costruì auto per Blade Runner, The Last Starfighter e decine di altri film. Molte delle loro creazioni sono finite anche in forma di modello. AMT decise che la CRV poteva essere un progetto utile per i loro ragazzi di Speed and Custom. L’idea era di rinominarlo Piranha e di concedere in licenza il progetto a Marbon che avrebbe fornito le carrozzerie modellate in Cycolac con il telaio in fibra di vetro, con sottostruttura in acciaio e rinforzi in alluminio a nido d’ape.

La versione AMT aveva un passo di 89 pollici, un pollice più corto dei primi prototipi CRV. Il peso era uno snello 1.400 libbre e l’altezza era di soli 41 pollici. Idealmente si sperava di vendere 50 delle auto sportive della Corvair all’anno. Dovevano avere nuovi motori Corvair da 140 CV o 180 CV (turbo), sospensioni tubolari a braccio A fabbricate e freni a disco Girling in tutte le curve. Winfield ricorda che i fusi erano di una Sunbeam Tiger, con cuscinetti Chrysler e ammortizzatori Koni coilover. Sono state fatte molte ricerche per rendere il Piranha una valida macchina da strada e da pista.

Tuttavia, i costi di attrezzamento si sono rivelati piuttosto elevati e, insieme alla debolezza dell’economia e al calo dei profitti, hanno indotto AMT a ripensare il progetto. Si è quindi deciso di offrire il Piranha in kit. Il kit avrebbe incluso tutto il necessario per completare l’auto (compreso un nuovo motore Corvair da 140 CV e un transaxle) per 3.677 dollari. Uno “Starter Kit” sarebbe stato venduto per 1.879,96 dollari, meno marce, e un hardtop era opzionale.

Per pubblicizzare l’impresa, Winfield ha creato una versione speciale del Piranha per recitare nella popolare serie televisiva di spionaggio “The Man From U.N.C.L.E.”. Era basata su un telaio di proprietà della Marbon, ma la carrozzeria speciale fu personalizzata da Winfield con una coda più lunga e una parte superiore allungata. Caricata con lanciamissili e abbastanza spyware da far girare la coda e correre l’Aston di James Bond, la Piranha sembrava pronta per la celebrità.

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Tuttavia, non era popolare tra gli attori perché entrare e uscire dalle porte dei gabbiani era imbarazzante quando avevano fretta di sfuggire a una grandine di proiettili immaginari (pipistrelli robot a guida laser, eccetera). L’auto è stata utilizzata solo in alcuni episodi, tra cui la serie “The Girl From U.N.C.L.E.”, in cui l’agente Stephanie Powers ha lottato con la navigazione sui davanzali larghi del veicolo in minigonna. Quando l’auto è stata restituita all’AMT, Winfield ha rimosso la carrozzeria dell’U.N.C.L.E. e l’ha sostituita con una carrozzeria Piranha standard prima di rispedire il telaio alla Marbon. Ha poi installato la carrozzeria U.N.C.L.E. su un telaio AMT e l’ha venduta.

Altre iniziative pubblicitarie includono un dragster Piranha, utilizzando solo la carrozzeria Cycolac appollaiata su un telaio dragster convenzionale. Alimentato da una Chrysler Hemi da 1.400 CV, ha percorso un quarto di miglio in 8,88 secondi a 182,64 miglia all’ora. Il dragster Piranha ha gareggiato in gare di match ed esibizioni con un certo successo, ma è stato più un esercizio di pubblicità che un serio sforzo di corsa.

Un’altra auto da corsa su strada è stata costruita e guidata dal pilota esperto Dick Carbajal in occasione di eventi SCCA. Era simile alla prima auto da corsa (CRV-II). Era molto veloce, e Winfield ricorda di aver provato i quattro carburatori standard e i due Weber a tre cilindri gemelli (equipaggiamento standard Porsche 911) prima di stabilirsi su un singolo carburatore a quattro cilindri su un collettore di aspirazione fabbricato. Dice che l’auto avrebbe tirato le ruote anteriori da terra uscendo da una curva! Quest’auto era presente in alcuni dei materiali promozionali di AMT.

Una curiosità a parte è una misteriosa foto in una vecchia rivista di fotografia di un CRV leggermente modificato con una didascalia che recita “Stylized by OSI”. OSI era un costruttore italiano di carrozzerie (precedentemente associato alla Ghia) che costruiva piccole serie di auto sportive, oltre a vetture da esposizione una tantum, a metà degli anni Sessanta e alla fine degli anni Sessanta. Forse hanno costruito questa versione, che ha fari incassati nella linea del parafango anteriore, un’uscita d’aria sul cofano e finiture cromate intorno al parabrezza e ai finestrini laterali. Il primo prototipo CRV era stato ampiamente mostrato nei saloni automobilistici europei.

Per quanto si possa provare, Winfield dice che sono state completate solo sette auto. La AMT affondò il programma nel 1969 e il Piranha scomparve dalla scena. Il prezzo del finanziamento anche della produzione a breve termine era semplicemente troppo alto perché AMT potesse realizzare un profitto. Winfield dice che l’AMT restituì a Marbon i telai, le carrozzerie e le auto complete a portata di mano. Le uniche auto che non sono tornate indietro sono state l’auto dell’U.N.C.L.E., la dragster e la Carbajal road racer. Tuttavia, AMT ha costruito una serie di modelli in scala della serie Piranha, comprese le versioni U.N.C.L.E. e drag race.

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Ritorno dei kit Nei primi anni ’70 la familiare forma del Piranha è ritornata attraverso un’auto in kit venduta da Sportsland Unlimited (una divisione di Allied Fiberglass) a Lincoln, Nebraska. L’auto si chiamava CRV, e la carrozzeria era Cycolac, il che portava a pensare che Marbon fornisse ancora carrozzerie. Tuttavia, il telaio speciale non c’era più, sostituito da un pianale VW Beetle non tagliato. Una carrozzeria nuda è stata venduta al dettaglio per 500 dollari, mentre un kit deluxe (con paraurti, parabrezza, roll bar e sedili) costava altri 395 dollari. Un top convertibile opzionale ha aggiunto 100 dollari, mentre un hardtop con portiere a gabbiano è costato 150 dollari.

Nel 1974 gli Alleati offrirono lo stesso corpo di base (ribattezzato il Gabbiano) ma con un corpo in fibra di vetro. Si differenziava per molti dettagli da un CRV, senza porte o tronco anteriore e con aperture per i fari scoperte più grandi. I pannelli del rullo inferiore sono stati modificati con una rientranza angolata che non ha fatto nulla per lo stile, così come il parabrezza più verticale e il rigonfiamento sulla zona del motore (molto probabilmente queste modifiche sono state fatte per evitare problemi legali). Il Seagull continuò ad essere offerto da altre due società, Aerospace Engineering e XL-100, Inc., che probabilmente erano anche divisioni degli Alleati. Alla fine degli anni ’70 il Gabbiano si era estinto, e Marbon costruì più tardi un prototipo di auto sportiva con carrozzeria Cyclolac chiamato Formacar, ma anche questo non riuscì ad entrare in produzione.

Le auto costruite da Centaur, Marbon e AMT sono molto rare e molto apprezzate. L’unico esempio esposto al pubblico è l’auto “Man From U.N.C.L.E.”, che compare periodicamente a convegni e fiere. Pochi dei prototipi di Centaur CRV sono considerati, alcuni potrebbero essere stati distrutti al termine dei loro giorni di ricerca. Le stime migliori sono che 15 CRV/Piranha completi sono stati realizzati da Centaur e AMT insieme. È anche possibile che alcune auto siano state assemblate con parti rimaste dal progetto, e queste si aggiungerebbero a questa cifra. Centaur è stata poi chiusa e i suoi beni sono stati venduti all’asta, e si dice che alcuni Piranha possano essere stati venduti in quel periodo.

Alcune auto stradali Centaur Piranha sono sopravvissute, vendute dopo l’annullamento del progetto. L'”Uomo dell’U.N.C.L.E.”. Piranha è stato restaurato, e il dragster e l’auto da corsa stradale Carbajal sono ancora in circolazione. Le carrozzerie in fibra di vetro di gabbiano vengono a galla di tanto in tanto, e alcuni ritengono che la CRV/Piranha sia una delle auto più belle (non solo kit car) degli anni ’60 e, con l’attrezzatura da corsa Corvair, dovrebbe essere manutenibile e molto veloce.

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